Willoughby : Beaucoup craignaient la poudreuse, mais d’un autre genre — pas de poudreuse pour les skieurs

Stockage d’explosifs Tomkins Hardware vers 1900.
Photo de la Société historique d’Aspen

L’histoire des explosifs se confond avec l’histoire d’Aspen puisque c’était un grand consommateur. Chaque mine dépendait d’une certaine forme d’explosif pour faire avancer les puits et les tunnels à travers la roche solide. Le pouvoir de la poudre était mis en évidence chaque jour, mais les conséquences imprévues des erreurs et des accidents étaient également fréquemment observées.

La poudre noire a été le seul explosif utilisé dans les mines américaines pendant de nombreuses décennies. C’est un mélange de salpêtre, de charbon de bois et de soufre. Jusqu’en 1865, les innovations ne portaient pas sur la poudre, mais sur la façon de la déclencher : en 1830, un appareil utilisant l’électricité fut breveté et en 1889, des cartouches en carton pour contenir la puissance furent introduites. En tant qu’explosif, la poudre noire explose lentement, ce qui la rend relativement plus sûre à utiliser.

Tout a changé en 1865 quand Alfred Nobel a breveté la nitroglycérine et le détonateur. La production utilisant son brevet a commencé en 1868 lorsque la Giant Powder Co. de San Francisco a commencé la production de ce que nous appelons maintenant la dynamite. Le produit le plus puissant et le plus sûr a pris le relais dans les mines d’or de Comstock et de Californie. La société a produit environ 4 millions de livres en 1880, passant à près de 31 millions en 1890 et 85 millions en 1900.



Tomkins Hardware à Aspen était le distributeur de la dynamite Giant Powder Co.. Il y avait d’autres marques comme Hercules qui sont sorties juste avant la création d’Aspen. Les différences étaient principalement les quantités de mélange des ingrédients. Giant contenait 48% de nitrate de potassium et de nitrate de sodium là où Hercule n’en avait que 31%. Hercule n’avait pas de soufre; Géant contenait 8%. Les sociétés minières ont trouvé les mélanges qui leur convenaient le mieux, la principale différence étant l’humidité relative dans leurs mines.

Même si les mineurs étaient passés à des bâtons emballés d’explosifs nommés dynamite, ils ont continué à qualifier leurs explosifs de poudre.



Le stockage de poudre créait un danger. Aujourd’hui, lorsqu’un avion de ligne s’écrase, c’est une nouvelle majeure ; dans le secteur minier d’Aspen, les champions de l’actualité des catastrophes étaient les explosions de poudre. L’année de la création d’Aspen, en 1879, a vu une explosion de deux tonnes de poudre et de poudre noire dans une installation de stockage de Giant Powder Co. à Bodie, en Californie. La cause n’a jamais été déterminée. Six personnes ont été tuées, des dizaines blessées et les bâtiments environnants ont été endommagés.

La Giant Powder Co. avait une histoire de calamités. En 1869, leurs plans de San Francisco ont explosé, alors ils ont déménagé dans le Sunset District près de l’océan. Cela a également explosé, alors ils ont traversé la baie jusqu’à Albany en 1880. En 1892, une autre explosion a tué tous les travailleurs de ce site, brisant des fenêtres à des kilomètres à la ronde.

Plus près d’Aspen, les villes minières ont connu des explosions consécutives. En 1891, un incendie s’est déclaré dans une maison à puits de la mine de cuivre Butte, Montana, provoquant 200 livres de dynamite. Selon The Aspen Times, “50 maisons ont été réduites en cendres et de nombreuses personnes ont été blessées”. Une explosion en Chine a tué 300 personnes dans une usine de poudre. Le moulin à poudre Kings juste à l’extérieur de Cincinnati a fait exploser 1,00 livre d’explosifs lorsqu’un wagon de chemin de fer a heurté le tas, tuant 10 personnes et en blessant 35.

Il y a eu une grande frayeur en 1892. Plusieurs résidents d’Aspen rentraient chez eux dans le Colorado Midland lorsqu’ils ont entendu une forte explosion et le wagon a tremblé. Lorsqu’ils sont arrivés à Aspen, ils ont rapporté que “la vaisselle, le verre et la vaisselle qui étaient stockés dans le wagon-buffet ont été brisés en mille fragments”. L’explosion a eu lieu à l’entrée du tunnel Bask-Ivanhoe qui était en construction pour raccourcir le parcours à travers les montagnes et les passagers craignaient que tous les travailleurs aient été tués. Ils ont commencé à télégraphier au bureau de construction et n’ont entendu que le lendemain que personne n’avait été tué lorsque 500 livres de poudre qui avaient été livrées quelques heures auparavant ont explosé.

Les villes, y compris Aspen, ont appris que le stockage des explosifs devrait être dans des endroits isolés. Tomkins Hardware a construit son entrepôt sur le côté est du cimetière d’Ute, à l’époque à la périphérie de la ville, et peut-être un bon rappel puisque vous avez passé le cimetière pour vous y rendre.

L’histoire de la famille de Tim Willoughby est parallèle à celle d’Aspen. Il a commencé à partager le folklore tout en enseignant à l’Aspen Country Day School et au Colorado Mountain College. Devenu touriste dans sa ville natale, il la considère avec une perspective historique. Contactez-le à redmtn2@comcast.net.

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