Un entraîneur de golf du Michigan prépare le retour au jeu professionnel après une blessure potentiellement mortelle

Une blessure au dos a peut-être forcé AJ Newell à se retirer du golf professionnel en 2020, mais elle n’a pas perdu son esprit de compétition.

La joueuse de 29 ans, qui vient de terminer sa première saison en tant qu’entraîneure adjointe de l’équipe féminine de golf du Michigan, participera à son premier tournoi professionnel en plus de deux ans lorsqu’elle jouera au Travis Pointe Country Club du 16 au 18 juin pour le Ann Arbor’s Road d’EPSON Tour vers la LPGA, propulsé par la commission des sports A2.

“La compétition me manque”, a déclaré Newell après avoir disputé une ronde d’entraînement la semaine dernière. « C’est une sensation super amusante pour moi. C’est ce que j’attends le plus pour le tournoi, encore cette frousse du premier départ.”

La native de Floride est reconnaissante d’avoir l’opportunité de retourner au golf professionnel dans la ville qu’elle appelle maintenant chez elle, d’autant plus qu’elle ne savait pas si elle jouerait à nouveau en compétition après une deuxième opération au dos à l’automne 2020.

Newell a joué collégialement au Tennessee de 2011 à 2015 avant de devenir professionnel. Elle avait un statut sur l’Epson Tour, le circuit de développement du LPGA Tour qui s’appelait auparavant le Symetra Tour, de 2016 à 2020 et a également joué sur le LPGA Tour en 2018.

Elle a toujours envisagé une longue carrière de joueuse dans le sport, mais des maux de dos chroniques ont fait dérailler ces plans. Sa première intervention chirurgicale a eu lieu en tant que junior au Tennessee, mais elle a pu gérer la douleur avec de la physiothérapie et des injections dans le dos pendant ses premières années de tournée.

Newell a joué un événement en 2020 avant que COVID-19 ne mette le programme de la tournée en pause. L’arrêt lui a donné plus de temps pour s’entraîner et travailler sur son jeu, mais elle a aggravé sa blessure. Une fois qu’elle a commencé à perdre la sensation dans sa jambe droite et qu’elle ne pouvait plus bouger ses orteils à cause de lésions nerveuses, elle a dit qu’elle savait que la douleur ne pouvait pas être corrigée avec une thérapie physique ou des infusions cette fois-ci.

À l’automne 2020, Newell a subi une fusion intersomatique lombaire antérieure – une chirurgie approchée de l’abdomen pour traiter les problèmes de disque dans le bas du dos. Elle n’a pas été autorisée à prendre un club pendant six mois.

“Les 12 premières semaines, je ne pouvais pas du tout me plier ou me tordre”, a-t-elle déclaré. «Vous devez rester complètement droit pendant que l’os commence à fusionner, alors j’avais comme une petite griffe et je devais tout ramasser avec ça. J’ai dormi sur le canapé pendant six semaines. Tu ne peux pas aimer te rouler dans le lit ou quoi que ce soit.”

Au cours d’une longue et épuisante convalescence, Newell, qui a effectué 13 cuts et s’est classée parmi les 10 premières dans 35 événements Symetra en carrière, ne savait pas si elle participerait un jour à un autre événement professionnel, et elle s’en contentait. Elle a commencé à enseigner aux enfants dans son cours à domicile près de Tampa, en Floride, avant d’accepter son premier poste d’entraîneure au Michigan la saison dernière (nous en reparlerons plus tard).

Entraîner aux côtés de l’entraîneur-chef Jan Dowling et aider les Wolverines à remporter leur premier championnat Big Ten et à se classer parmi les 20 premiers aux championnats de la NCAA à Scottsdale, en Arizona, a ravivé le feu compétitif de Newell.

“Ce que j’aime le plus dans le coaching, c’est que cela me donne une façon d’aider les gens”, a-t-elle déclaré. “J’ai l’impression qu’avec mes chirurgies du dos, je ne pourrais jamais m’entraîner autant que je le voulais, alors j’ai dû m’entraîner plus intelligemment. J’ai vraiment trouvé de nombreuses façons de tirer le meilleur parti de mon jeu de golf grâce à la stratégie, à la gestion des parcours, à la manière de m’entraîner de manière efficace et efficiente. J’ai l’impression qu’avec le coaching, je peux les aider à apprendre ce qu’il m’a fallu des années pour apprendre. Mais je reste aussi compétitif en les regardant jouer et en concourant en équipe.

Newell est toujours éligible pour participer à des événements en tournée, et avec un tournoi dans son jardin, elle a sauté sur l’occasion. Newell a déclaré que son jeu n’était toujours pas revenu à ce qu’il était avant son opération, mais le simple fait de faire partie du groupe de 150 joueurs ressemble déjà à une victoire.

“Je suis principalement remplie de beaucoup de gratitude, car il y a eu des moments tout au long de cela où je n’étais pas sûre de pouvoir rejouer au golf”, a-t-elle déclaré. « Le fait que non seulement je joue au golf et que je suis capable de le faire pour le plaisir, mais que j’ai toujours mon statut et que je peux le faire.

“C’est peut-être mon dernier événement. J’essaie d’en jouer un de plus plus tard dans l’année, mais c’est un peu comme ma dernière fois et j’ai peut-être l’impression de fermer le chapitre, mais je le fais selon mes propres conditions alors qu’avant j’avais l’impression que c’était juste enlevé de moi.”

Peu de gens sont aussi enthousiastes à l’idée de voir Newell concourir que Dowling, qui était entraîneur adjoint au Tennessee lors de sa deuxième saison. Dowling a déclaré qu’il était évident dès le début que Newell avait le tempérament d’être entraîneur si elle le voulait.

“J’entraîne depuis assez longtemps où certaines joueuses se sont démarquées pour leurs propres raisons, mais elle s’est démarquée parce qu’elle était très coachable, ce qui signifie généralement qu’elles sont passionnées par le jeu et veulent s’améliorer et s’améliorer”, Dowling dit MLive. “Mais probablement plus, elle était très réfléchie dans la façon dont elle abordait le jeu, sa propriété du jeu.” Lorsqu’un poste dans l’équipe de Dowling s’est ouvert l’été dernier, elle a envoyé un message à son ancien joueur sur Facebook pour évaluer son intérêt pour le poste.

Heureusement pour Newell, elle venait de retélécharger Facebook sur son téléphone ce matin-là, et le message de Dowling a piqué son intérêt. Cependant, Newell et son fiancé, Dan Lavin, venaient d’acheter une maison en Floride et étaient heureux de vivre près de leur famille. Mais Lavin, un pompier qui sera le caddie de Newell pour l’événement de ce mois-ci au TPCC, l’a encouragée à poursuivre sa carrière d’entraîneure.

Newell est ravi qu’elle l’ait fait. Non seulement a-t-elle découvert sa passion pour l’entraînement, mais son rôle s’est également élargi pendant environ quatre événements pendant que Dowling était en congé de maternité.

“Quand je suis arrivé à l’automne, je me suis dit:” C’est ce que je veux faire. C’est très amusant. Je suis heureux de cette opportunité”, a déclaré Newell. “Lorsque j’ai eu ces quelques mois pour assumer ce rôle, cela a aidé mes objectifs à devenir un peu plus clairs. C’est ce que je veux faire. J’ai adoré entraîner aux côtés de Jan et je suis vraiment déterminé à ce que nous construisions un excellent programme ici.

Dowling a déclaré que Newell faisait partie intégrante du succès du Michigan la saison dernière. Même s’il s’agit du dernier par événement pour Newell, Dowling croit que l’expérience ne fera qu’enrichir sa carrière d’entraîneure.

“Je pense que son expérience de jeu a joué un grand rôle”, a déclaré Dowling à propos de l’impact de Newell sur l’équipe. « C’est une anticipatrice fabuleuse, donc elle peut en quelque sorte se mettre à la place des joueuses. Elle est jeune et peut très bien s’identifier à nos joueuses grâce à son expérience de joueuse.

“Cela ne fera qu’aider AJ dans sa carrière d’entraîneure, car plus vous vous éloignez des tournois de golf compétitifs, plus vous êtes susceptible d’oublier à quel point c’est difficile. Vous ne voulez jamais oublier la sensation que vous ressentez en jouant au golf de compétition. Ce n’est pas comme jouer avec vos amis un vendredi ou un samedi.

Newell ne sera pas non plus le seul Wolverine sur le terrain. Senior Ashley Lau, la première équipe All-American du programme, a reçu une exemption de sponsor pour participer à l’événement. La semaine du tournoi commence avec les rondes d’entraînement les 13 et 14 juin avant le pro-am le 15 juin. La compétition se déroule du 16 au 8 juin et l’entrée pour les fans est gratuite.

“Nous sommes tous les deux très excités”, a déclaré Newell. “Ce sera une belle opportunité pour elle. Si le jeu de quelqu’un est prêt à concourir à un niveau professionnel, c’est bien Ashley. C’est une joueuse fantastique et une fille formidable. Elle est super amusante à travailler avec sur le terrain de golf. Ça va être amusant de rivaliser avec elle.”

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