Tiger Woods et Rory McIlroy ont parcouru une marche différente pour ouvrir le championnat PGA 2022

TULSA, Oklahoma. — Tiger Woods et Rory McIlroy ne marchent plus comme ils le faisaient autrefois, quand chacun était à l’apogée de ses pouvoirs.

Woods, naturellement, prend des mesures provisoires ces jours-ci. Il tient souvent un club dans sa main droite lorsqu’il quitte la zone de départ, le balançant doucement comme une canne alors qu’il se dirige vers un fairway. Il ne s’appuie pas dessus pour le soutenir – pas exactement – ​​mais il semble qu’il l’utilise pour se rassurer. Une couverture de sécurité au cas où il ferait un pas maladroit. Il y a de fortes chances que ce soit toujours comme ça à l’avenir, la douleur augmentant et diminuant à un degré que lui seul comprend.

McIlroy ne se pavane pas avec le même rebond enjoué ou la même audace qu’il avait autrefois. C’est la démarche d’un golfeur un peu plus âgé, un peu plus sage, mais qui a connu son lot de déceptions, notamment dans les grands championnats.

Ils sont tous les deux différents, l’un à cause des blessures, l’autre à cause de la confiance.

Si vous prêtiez une attention particulière au premier tour du championnat PGA jeudi, cependant, vous pourriez apercevoir l’ancienne jambe de force McIlroy. Lorsqu’il a réussi un birdie au 15e trou – son quatrième birdie consécutif du matin – il est réapparu. McIlroy s’est promené jusqu’au 16e tee avec sa poitrine en tête, léger sur ses pieds comme un boxeur se dirigeant vers le ring. Cela ressemblait, pendant une seconde, à 2014 à nouveau, lorsque McIlroy était le roi alpha du sport,

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Rory McIlroy fait des birdies pour se positionner 5 sous le par au championnat PGA.

Woods essayait de réprimer une grimace. À la fin de sa ronde, chaque swing et chaque pas étaient soit hésitants, soit pénibles.

Le retour de la jambe de force de McIlroy n’était pas permanent. Il l’a réduit à une flânerie après avoir frappé son entraînement dans un bunker du fairway au 16e trou (il a sauvé la normale). Une paire de bogies sur son neuf arrière l’a encore diminué. Mais en voir des éclairs à Southern Hills pendant le par 65 à 5 sous de McIlroy était une belle vue. C’était son tour d’ouverture le plus bas dans une majeure depuis 2011 au Congrès, et peut-être plus de preuves que son dernier tour au Masters le mois dernier était en quelque sorte un exorcisme de golf.

Pour la première fois depuis des années, McIlroy n’aura pas à sortir d’un trou pour lutter. Il n’a pas passé des semaines à être obsédé par les nuances de Southern Hills avant le championnat – il n’avait même jamais joué le parcours jusqu’à son arrivée cette semaine – il a juste regardé quelques vidéos de survol en guise de préparation et a décidé de faites confiance à son talent naturel.

“Je pense que lorsque votre jeu se sent comme ça, il suffit d’aller là-bas et de vraiment s’en tenir à votre plan de match, d’exécuter aussi bien que possible et de rester en quelque sorte dans votre propre petit monde”, a déclaré McIlroy. “J’ai très bien fait ça aujourd’hui.”

McIlroy, qui a fait sept birdies lors de son premier tour, était d’humeur si enjouée par la suite qu’il n’a pas pu résister à s’amuser un peu aux dépens du modérateur de la conférence de presse de la PGA of America lorsqu’on lui a demandé – oui ou non – était-il heureux d’avoir pris un bon départ.

“Oui ou non?” McIlroy a demandé incroyablement. “Non, je préfère tirer 74 et essayer de faire la coupe demain.”

Tirer 74 et essayer de faire la coupe, malheureusement, est moins un sujet de rire pour Woods, car c’est le scénario auquel il est confronté après une misérable corvée d’un premier tour. Woods a semblé vif tôt, faisant un birdie sur son premier trou (le 10) puis un autre sur le 14. À ce moment-là, il n’était qu’à un coup de la tête, et la foule massive qui le suivait, McIlroy et Jordan Spieth palpitait d’énergie. (Spieth ne faisait pas grand-chose pour y contribuer; son jeu de fer bâclé a conduit à un médiocre 2 sur 72.)

Mais la stratégie conservatrice de Woods consistant à frapper les fers sur certains tees, lorsque McIlroy et Spieth martelaient le driver ou un bois de parcours, l’a rattrapé, d’autant plus que sa jambe droite semblait se fatiguer. Il a fait cinq bogeys en huit trous pendant un tronçon et a raté le fairway à trois reprises avec son fer 2. Il a admis après le tour qu’il jouait à un jeu que ses concurrents ne connaissaient pas et qu’il n’y avait peut-être pas de place pour cela dans le golf moderne. Woods semblait déplorer une époque révolue, tout en admettant qu’il devrait savoir mieux.

“On en parlait [Thursday]Joe [LaCava] et moi, l’époque des Lee Janzen et des Scott Simpson et des [Nick] Faldos du monde, jouer à ce genre de golf a disparu », a déclaré Woods. « Vous sortez et frappez souvent le conducteur, et si vous avez une semaine chaude, vous avez une semaine chaude et vous êtes là-haut. Le jeu est juste différent. C’est beaucoup plus agressif maintenant, et je le sais.”

Sur ses deux derniers trous – les deux bogeys – Woods grimaça de douleur à chacun de ses coups de départ. Chaque fois qu’il se penchait pour cueillir de l’herbe sur le fairway pour la lancer en l’air et jauger le vent, cela ressemblait à un effort tendu. Quand il a essayé de s’accroupir pour frapper des coups de bunker, il semblait beaucoup plus âgé que ses 46 ans. L’optimisme que Woods avait au début de la semaine, lorsqu’il a déclaré qu’il croyait pouvoir gagner le tournoi, semblait déjà s’être estompé.

“Je ne peux tout simplement pas le charger”, a déclaré Woods à propos de la jambe réparée chirurgicalement. Je vais bien.”

Il était difficile de regarder Woods rentrer chez lui en boitillant et se demander s’il devait se retirer, continuer à se réhabiliter, se concentrer sur l’Open de St Andrews, mais il ne semblait pas avoir de tels plans.

“Beaucoup de traitements, beaucoup de bains de glace, et essayez d’éliminer l’inflammation et essayez de vous préparer pour [Friday’s second round]”, a déclaré Woods.

Après que Woods se soit lancé sur le 9e green, évitant de justesse un double bogey après un chip raté, il s’est dirigé avec précaution vers le club-house de Southern Hills, en escaladant délibérément les escaliers en bois. McIlroy a pris la décision de gravir la colline d’herbe à la place, hochant la tête alors qu’il soufflait juste à côté.

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