Sonoma Raceway prêt pour un week-end NASCAR chargé

Un an après la tenue du premier événement à grande échelle de la Bay Area depuis le début de la pandémie de COVID-19, le premier week-end de courses et de divertissements de Sonoma Raceway devrait revenir plus grand que jamais.

Le week-end annuel NASCAR est prévu pour un retour triomphant et sans restrictions COVID à partir de jeudi et se terminant par la course Toyota / Save Mart 350 Cup Series le dimanche 12 juin. Ce sera la première fois depuis 2019 que le plus grand événement sportif dans le comté de Sonoma et la grande région de la baie, qui attire régulièrement des foules de plusieurs dizaines de milliers de personnes, se tiendra à pleine capacité.

“Une chose que nous avons remarquée à l’époque, c’est que les fans étaient vraiment impatients de revenir”, a déclaré Jill Gregory, vice-présidente exécutive et directrice générale de Sonoma Raceway. “Donc, le fait que nous puissions maintenant organiser notre événement avec un calendrier complet, et en fait un calendrier plus solide que celui que nous avons eu depuis probablement 20 ans, et l’avoir à pleine capacité et l’accès aux pilotes auxquels les fans sont habitués – voir les chauffeurs, voir toutes les activités — ça va vraiment être une expérience unique en son genre.

Ce sera la 33e fois que la série NASCAR Cup se tiendra sur le parcours routier unique et difficile de Sonoma, et tandis que la course de dimanche – mettant en vedette des pilotes comme Kyle Larson, Kevin Harvick, Martin Truex Jr. et Kurt et Kyle Busch – sera la tête d’affiche et le plus grand tirage du week-end, Gregory et le personnel de Sonoma Raceway ont veillé à ce que les fans ne manquent pas de divertissement au cours de l’événement de quatre jours.

“Nous voulons juste accueillir les fans et leur montrer un bon moment et le spectacle qu’est la course NASCAR”, a déclaré Gregory. «Ils vont avoir trois jours d’activités sur la piste, nous allons avoir des divertissements et de la musique en direct et des activités pour les enfants et une fête d’appréciation des campeurs.

“Nous voulons vraiment souhaiter la bienvenue aux fans et leur rappeler à quel point ils aiment la course NASCAR ici à Sonoma.”

Ce sera le premier coup de poignard effréné de Gregory à l’événement depuis qu’il est devenu vice-président exécutif et directeur général de l’installation en février 2021. Le natif de Modesto et ancien dirigeant de NASCAR a pris la direction de la propriété de 1 600 acres après la retraite de Steve Page fin 2020. Sa première tâche, quelques mois seulement après le début de son mandat, a été d’organiser le week-end NASCAR au milieu d’une multitude de restrictions COVID.

L’événement de l’année dernière, le premier événement sportif à grande échelle dans la région de la baie depuis le début de la pandémie, était limité à 33% de sa capacité et a attiré environ 15 000 personnes. Bien que ce soit en baisse par rapport aux plus de 50 000 qu’il a attirés au cours des années passées, c’était un changement bienvenu par rapport à 2020, lorsque l’événement NASCAR a été purement et simplement annulé.

“Nous faisons tout ce que nous ferions normalement pour vraiment ouvrir nos portes, en dépoussiérant l’endroit, pour ainsi dire”, a déclaré Gregory. “Ce n’est pas que nous ne l’avons pas fait l’année dernière, mais l’une des choses que nous avons dû faire l’année dernière était de travailler sur plusieurs plans d’urgence différents parce que nous étions en quelque sorte à la dernière minute pour savoir quelles seraient les restrictions.

“Alors cette année, nous avons vraiment eu toute l’année pour nous concentrer sur la grande fête et ce que cela nous a permis de faire, c’est de revenir en arrière et d’écouter les fans, d’entendre ce qu’ils aiment d’être ici.”

La sensibilisation des fans a été un grand moteur pour certains des plus gros ajouts du week-end, a déclaré Gregory.

La course de cette année mettra en vedette le retour de la disposition des chutes de la piste pour la première fois depuis 2018, en grande partie grâce aux commentaires des fans. La goulotte – différente de la disposition du carrousel, la conception originale de la piste et celle qui a été ramenée pour les courses en 2019 et 2021 – a été utilisée de 1988 à 2018.

“La très grande majorité, les fans nous ont dit qu’ils voulaient revoir le parachute”, a déclaré Gregory. « Ils ont aimé le carrousel ; c’était un peu différent et amusant, mais ce que fait la goulotte, c’est qu’elle fournit plus de tours, donc cela signifie que pour certains de nos virages qui sont un peu plus difficiles à naviguer… les pilotes doivent montrer toutes leurs compétences.

Le samedi est également rempli d’action sur la piste. Le début de l’ardoise sera des courses de qualification pour la NASCAR Camping World Truck Series – qui fait son premier retour à Sonoma depuis 1998 – vers 10 heures, avec la course complète plus tard dans la journée à 16h30.

Entre les deux se déroulera la course Menards Series West de 65 tours de l’Automobile Racing Club of America à 11 h 30, suivie des essais et des qualifications de la NASCAR Cup Series.

Les fans pourront regarder toute l’action depuis une tente d’accueil de 1 900 pieds carrés qui a été construite près de l’entrée principale de la piste et surplombe le virage 11, où se déroule généralement une bonne partie de l’action.

“Ce sera vraiment un lieu d’accueil unique en son genre ici dans la vallée”, a déclaré Gregory. “Ce sera une bonne occasion de le montrer à certains de nos partenaires et clients, puis, espérons-le, après la course NASCAR, nous ferons venir certains de nos partenaires locaux pour y jeter un coup d’œil également.”

À la fin de l’année COVID, Gregory et le personnel de Sonoma cherchent à appliquer ce qu’ils ont appris au cours des 12 derniers mois pour l’avenir de l’hippodrome. Les grands événements, comme NASCAR, seront toujours au centre de leur planification, mais ils espèrent étendre leurs événements à plus petite échelle pour maintenir les activités tout au long de l’année.

Pendant certaines des périodes les plus restrictives de la pandémie l’année dernière, le circuit a encore pu organiser certains événements en raison de la nature extérieure et étendue de la piste. Gregory a déclaré que les responsables des hippodromes reconnaissent le potentiel de croissance dans ce domaine et cherchent maintenant à élargir leurs offres.

«Nous, comme tout le monde, devons faire en sorte que notre entreprise reflète ce que veulent nos clients et je pense que nous constatons qu’ils veulent venir ici pour de grands événements, mais jour après jour, ils veulent vraiment sortir et obtenir dans un go-cart ou, s’ils sont dans un club automobile et ne veulent pas faire la course avec leurs voitures sur l’autoroute 101, alors nous sommes une bonne alternative à cela », a déclaré Gregory. “C’est en quelque sorte la tendance de notre entreprise.”

Le week-end NASCAR donnera le coup d’envoi au calendrier estival chargé de l’hippodrome. Le prochain grand moment fort sera les championnats nationaux Denso NHRA Sonoma du 22 au 24 juillet. Depuis qu’IndyCar a quitté la piste en 2018, NASCAR et NHRA ont été les deux premières séries sur la piste. Gregory a déclaré qu’elle était prête à en apporter davantage à l’avenir.

“Le calendrier pour nous est un gros casse-tête”, a-t-elle déclaré. «Nous voulons l’ancrer avec ces grands événements de spectateurs, toujours ouverts à de nouveaux et voulons constamment donner aux fans ce qu’ils veulent, mais ne manquent pas non plus d’activités quotidiennes et de partenaires qui veulent être ici. ”

Ouious pouvez contacter le rédacteur Gus Morris au 707-304-9372 ou gus.morris@pressdemocrat.com. Sur Twitter @JustGusPD.

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