Skier sur le sentier Catamount du Vermont, un itinéraire de ski de fond de 311 milles

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Les températures d’un récent matin du Vermont ont fait allusion, j’ai pensé à la sagesse de rester à l’intérieur. Dans les vallées agricoles encadrées de pics bas, une vapeur glaciale s’échappait de la surface des rivières à moitié gelées. Le givre a fleuri sur la chaussée. Dans les creux les plus froids, le thermostat extérieur de la voiture enregistrait 20 degrés sous zéro.

Mais en passant devant le siège passager, j’ai juste déplacé mes chaussures de ski en plastique plus près de la bouche d’aération. À l’arrière de la voiture se trouvait le sac que j’avais préparé pour un voyage de trois jours en direction du nord le long de la plus longue piste de ski de fond en Amérique du Nord.

Le sentier Catamount de 311 milles s’étend du nord au sud le long du Vermont, en suivant l’épine arrondie des Montagnes Vertes entre le Massachusetts et la frontière canadienne. Ses 31 sections peuvent être skiées en excursions individuelles d’une journée ou reliées pour un voyage continu d’une semaine que seuls quelques skieurs aguerris ont terminé. J’avais choisi le terrain vallonné des sections 13, 14 et 15 au milieu de l’État, avec l’intention de passer la nuit dans des auberges au bord des sentiers.

Une fois mon itinéraire choisi, j’étais scotché à la météo. Malgré des températures glaciales, le Vermont avait reçu peu de neige début janvier. Alors que de nombreuses stations de ski utilisent des machines pour produire leur propre neige, le ski de randonnée dépend de grandes quantités de la version naturelle.

“C’est très difficile”, a déclaré Steve Bushey, créateur de Catamount Trail. Même les régions les plus au nord de la Nouvelle-Angleterre reçoivent moins de neige qu’il y a quelques décennies. Les gens qui aiment skier dans les bois ressentent ces changements avec acuité – mais pendant l’enfance de Bushey dans le Vermont, la neige s’entassait régulièrement en monticules gonflés. Aux côtés des adolescents membres du club de sortie de son lycée public, il a honoré un amour de l’aventure et de la navigation : un jour d’octobre 1981, il s’est retrouvé chez lui dans le Vermont après une balade à vélo à travers le pays, regardant les montagnes enneigées.

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« Je me suis dit : ‘On pourrait skier sur toute la longueur du Vermont, parce que la neige arrive tôt, reste tard et s’accumule en profondeur’ », a-t-il déclaré. Bushey, qui a étudié la géographie et la cartographie à l’Université du Vermont, a commencé à se pencher sur les cartes, imaginant un chemin qui relierait les réseaux de sentiers existants établis par les nombreux centres de ski de fond de l’État.

À l’école d’études supérieures d’Ottawa, Bushey a décidé de créer la piste de ski longue distance dans le cadre de sa thèse de maîtrise. En mars 1984, il demande à deux amis, Ben Rose et Paul Jarris, de se joindre à lui pour le voyage inaugural. “Le voyage de ski lui-même était la dernière exigence pour terminer ma thèse”, a déclaré Bushey.

Une semaine avant mon propre départ, une tempête s’est arrêtée sur les montagnes du Vermont assez longtemps pour remplir les bois de poudre. Partant du début du sentier avec deux compagnons, j’ai serpenté vers le nord à travers l’enchevêtrement de pistes de ski, de sentiers, d’anciennes routes forestières et de sentiers de motoneige construits à cet effet que le Catamount Trail tresse en un seul itinéraire. La neige était assez froide pour craquer et frissonner sous mes skis, et la forêt de bouleaux jaunes tendait le soleil du matin en lignes d’ombre argentées.

Lors de n’importe quel beau matin de week-end comme celui-là, les stations de ski du Vermont sont bruyantes : les chaises vrombissantes font tourner les skieurs vers le haut, les machines à neige sifflent au bord de la piste et les visiteurs bottés s’entassent dans les cafétérias. En revanche, le ski nordique offre un calme extraordinaire. En me déplaçant à travers la forêt, j’ai skié au son de ma respiration accélérée et de mes battements de cœur seuls.

À la suggestion de Greg Maino, directeur des communications et des événements de l’association à but non lucratif Catamount Trail Association, nous nous sommes éloignés de la piste principale pour un détour panoramique. Après une pause pour un bref déjeuner sur une bûche gelée, nous avons suivi une section du Long Trail – un sentier de randonnée de 272 miles parcourant le Vermont – dans une étendue de bois particulièrement belle et vallonnée que le Trust for Public Land a acheté pour le transfert à la forêt nationale de Green Mountain, gérée par le Département de l’agriculture.

Sur son chemin à travers le Vermont, le Catamount Trail traverse une mosaïque diversifiée de terres fédérales, étatiques et privées. Les réacheminements sont courants. Le sentier est un couloir vivant, oscillant sur les pentes, entrant et sortant des drainages. “Au cours des dernières années, nous avons eu quelques changements où nous avons dû déplacer le sentier de 50 ou 100 mètres juste pour nous assurer qu’il se trouve sur une limite de propriété différente”, a déclaré Maino. Il espère que le détour que nous avons suivi sera bientôt officiel.

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Avec les kilomètres supplémentaires de notre voyage parallèle, c’était en fin d’après-midi que nous avons rejoint le vaste réseau de pistes de ski de fond géré par le Mountain Top Inn & Resort, où nous avions prévu de passer la nuit dans une maison d’hôtes confortable surplombant le réservoir de Chittenden. L’appareil GPS a indiqué que nous avions parcouru 11,2 milles. D’ici peu, nous nous réchauffions les pieds — et séchions nos chaussures de ski — à côté d’un feu crépitant.

Pour les âmes intrépides qui tentent un «ski traversant», les hébergements ne sont pas si somptueux. Un jour le long de la piste en 2015, j’ai rencontré et skié aux côtés de l’amateur de plein air local Sam Brakeley, qui était alors à mi-chemin d’un ski de 17 jours, du sud au nord, qu’il a ensuite relaté dans son livre “Skiing with Henry Knox: A Personal Voyagez le long du sentier Catamount du Vermont. Il était seul, portant une tente de randonnée légère et faisant un camp froid chaque nuit dans la neige.

“Les nuits ont été le plus grand défi et la plus grande surprise pour moi”, a déclaré Brakeley. “Les nuits d’hiver dans le Vermont sont longues – très longues. Il fait noir à 4h30 ou 5h et il ne fait pas jour avant 7h30. C’est beaucoup de temps avec des températures inférieures à zéro dans le noir.”

C’est peut-être pour une raison si peu de skieurs ont tenté ce que Brakeley a fait. En 2020, 555 personnes se sont inscrites à travers les randonnées du Long Trail. En revanche, la Catamount Trail Association n’a enregistré que 105 voyages de ski de bout en bout au cours des près de quatre décennies écoulées depuis que Bushey a conçu l’itinéraire. La plupart d’entre eux sont réalisés par des “skieurs de section” qui ont complété les 31 sections progressivement. Seules quelques dizaines de personnes ont skié la piste en ligne continue, estime Maino.

Au milieu de la matinée du deuxième jour de notre voyage de ski, j’ai eu une idée d’une autre raison pour laquelle si peu de gens ont terminé le Catamount Trail. Le ski de 18 milles de ce jour-là m’a fait transpirer malgré le froid alors que je sautais par-dessus des ruisseaux, escaladais des arbres tombés et grattais mes skis sur des ronces exposées. Un sentier longue distance est bien loin des conditions de conservation d’une station. Au lieu de pistes à ciel ouvert, il invite les voyageurs à mesurer le paysage en heures, jours ou semaines passées sur les skis.

“Cela vous donne une saveur pour le Vermont qui est une totalité, et c’est une saveur très profonde et riche”, m’a dit Bushey à mon retour. « Si vous allez dans une seule station de ski et y passez deux jours, c’est une expérience très différente. Vous commencez et finissez au même endroit, et votre expérience est limitée.

Cette expérience profonde et riche du Vermont m’a laissé complètement fatigué au moment où mon groupe a atteint les pistes de ski de fond de Blueberry Hill Inn, où nous allions passer la deuxième nuit. Je savais par expérience qu’un bocal plein de biscuits aux pépites de chocolat fraîchement cuits – la spécialité de l’auberge – m’attendrait là. La perspective a prêté du ressort à chaque coup de pied sur la pente finale et douce de Hogback Mountain à proximité.

“Vous avez fait un bon et long ski”, a déclaré l’aubergiste Tony Clark, nous conduisant à une pièce à l’extrémité du jardin d’hiver rempli de plantes de l’auberge. Plus jeune, Clark, d’origine britannique, a participé à des courses de ski de fond dans le monde entier, et le centre de plein air de l’auberge regorge de souvenirs de course de Russie et de Finlande, ainsi que du célèbre marathon de ski Birkebeiner en Norvège. Le Vermont produit toujours de bons skieurs : au cours d’un dîner copieux composé de soupe et de pain, nous avons discuté de l’étonnante équipe olympique féminine de cross-country, qui comprend la médaillée d’or formée au Vermont en 2018, Jessie Diggins, qui allait bientôt devenir la première skieuse de fond individuelle. médaillé des États-Unis depuis 1976.

Des couloirs sombres entouraient l’auberge comme un rideau cette nuit-là, laissant quelques centimètres de poudre fraîche pour amortir nos skis alors que nous partions le lendemain matin. Avec un dernier cookie aux pépites de chocolat dans une poche latérale, j’ai ouvert la voie le long de la course décontractée de huit milles vers notre point final parmi les sentiers du Rikert Nordic Center.

Le premier jour, j’avais remarqué à quel point les bois semblaient calmes chaque fois que notre conversation était bercée, mais sur le dernier tronçon du sentier, la forêt était en effervescence. Au-dessus de nos têtes, les pics tapaient leurs codes rythmiques dans le bois mort des bouleaux à papier. La neige fraîche a révélé la piste parfaite d’un renard qui passait. J’ai repéré un mince tunnel de souris, se terminant par un trou précis où la créature avait piqué du nez dans les peluches.

Puis, à l’approche de Rikert, nous avons enfin rencontré des traces laissées par d’autres skieurs pour la première fois de la journée. En tournant sur les sentiers damés du centre, nous avons glissé sur du velours côtelé frais et traversé un pré, puis avons aperçu notre voiture enneigée qui attendait à l’extrémité du parking.

Je me penchai pour déboucler mes bottes, épaulant mon sac au sol pour une dernière fois. Quand j’ai enlevé mon manteau, de la vapeur s’est élevée de mes épaules. Dans notre dos, le Catamount Trail s’est glissé dans l’ombre de l’après-midi, rassemblant la forêt près de ses flancs alors qu’il continuait vers le nord et au loin.

Smith est un écrivain basé dans le Vermont. Son site internet est jenrosesmith.com. Retrouvez-la sur Twitter autre Instagram: @jenrosesmithvt.

Auberge et station balnéaire au sommet de la montagne

195 Mountain Top Rd., Chittenden, Vermont.

Des pistes de ski de fond damées serpentent à travers les 700 acres de collines privées de ce complexe avec vue sur le réservoir de Chittenden. Réchauffez-vous après une journée de ski, de raquette, de patin à glace ou de luge au spa de l’auberge, où les clients de nuit et les utilisateurs du spa de jour ont accès à un sauna en cèdre. Les options de restauration comprennent un restaurant sur place et la taverne décontractée de l’auberge, avec une longue liste de bières du Vermont à la pression. Chambres d’hôtes à partir de 200 $ la nuit. Des skis, des raquettes et des patins à glace sont disponibles à la location.Les laissez-passer d’une journée complète pour les invités sans nuitée coûtent 25 $ pour les adultes et 18 $ pour les seniors et les juniors.

1245, chemin Goshen-Ripton, Goshen, Vermont.

Le charme à l’ancienne abonde dans cette auberge entourée de pistes de ski de fond et d’arrière-pays qui croisent la section 15 de Catamount Trail. Les clients peuvent se rassembler autour d’une cheminée dans le salon ou visiter la station de thé et de biscuits. Certaines chambres flanquent une véranda élancée bordée de plantes qui fleurissent tout l’hiver. Chambres à partir de 199 $. Petit déjeuner champêtre inclus, souper sur demande préalable pour 35$ par personne. L’accès aux sentiers pour les non-invités se fait par don.

Catamount Trail Association

Trouvez des cartes de sentiers, des descriptions et des suggestions d’excursions d’une journée et de plusieurs jours pour tous les niveaux de compétence sur le site Web du CTA. L’organisation à but non lucratif organise également un certain nombre de sorties pour la plupart gratuites chaque hiver, y compris des excursions de ski guidées d’une journée et de plusieurs jours dans l’arrière-pays. Consultez le site Web pour les dates de voyage. Accès aux sentiers gratuit.

106 College Cross Road, Ripton, Vermont.

Environ 34 miles de pistes de ski soigneusement entretenues placent le Rikert Nordic Center parmi les principales destinations du Vermont pour le ski de fond. Ouvert tous les jours de 8h30 à 16h30 de décembre à mars, selon les conditions d’enneigement. Laissez-passer pour une journée complète 25 $ pour les adultes, 20 $ pour les personnes âgées de 62 ans et plus, 15 $ pour les enfants et gratuit pour les enfants de moins de 5 ans. Location de ski, de fat bike et de raquettes disponibles.

Les voyageurs potentiels doivent tenir compte des directives de santé publique locales et nationales concernant la pandémie avant de planifier tout voyage. Des informations sur les avis de santé aux voyageurs peuvent être trouvées sur la carte interactive des Centers for Disease Control and Prevention montrant les recommandations de voyage par destination et sur la page Web des avis de santé aux voyageurs du CDC.

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