Ross Chastain, cultivateur de pastèques, impatient de gagner à nouveau au Kansas

Ross Chastain, un compagnon de 29 ans et cultivateur de pastèques de huitième génération dans sa première saison avec Trackhouse Racing de deuxième année, est devenu l'histoire de bien-être de la saison de la Coupe NASCAR avant l'Avent 400 de dimanche au Kansas Speedway.

Ross Chastain, un compagnon de 29 ans et cultivateur de pastèques de huitième génération dans sa première saison avec Trackhouse Racing de deuxième année, est devenu l’histoire de bien-être de la saison de la Coupe NASCAR avant l’Avent 400 de dimanche au Kansas Speedway.

rsugg@kcstar.com

Alors que Ross Chastain filait vers le drapeau à damier pour remporter sa première course en carrière dans la série de camions NASCAR au Kansas Speedway en 2019, un sentiment de panique, et non de triomphe, a rempli le cockpit.

Chastain s’est rendu compte qu’il avait oublié d’apporter la pastèque.

Tout comme l’ancienne star de NASCAR Carl Edwards a célébré les victoires avec des backflips de sa voiture de course, et Helio Castroneves d’IndyCar escalade la clôture après les victoires, la signature de Chastain écrase une pastèque et en échantillonne un morceau à Victory Lane, un hommage aux huit générations d’éleveurs de pastèques de sa famille. en Floride.

Mais Chastain n’avait pas gagné depuis une course de la série Xfinity à Las Vegas en 2018, on pourrait donc lui pardonner d’avoir oublié le melon.

“La plupart des semaines, j’en achetais juste un, je l’avais dans ma voiture de location”, a déclaré Chastain. « Je pourrais l’apporter dans le transporteur. Mais je me sentais mal à l’aise à ce moment-là parce que je ne voulais pas être trop confiant que j’allais gagner. C’est dur. Beaucoup trop de gens perdent en NASCAR que de gagner.

« Je suis allé à la radio et j’ai crié : ‘Est-ce que quelqu’un a une pastèque ?’ Et ils sont comme, ‘Nous n’en avons pas.’ Alors j’ai dit, ‘Courez et trouvez-en un.’ Je fais mes burnouts, je viens à Victory Lane, je sors du camion, j’ai sauté sur le toit et j’ai demandé : ‘Est-ce que quelqu’un s’est présenté avec un ?’ La réponse était non, donc c’était un oubli de ma part.

Plus personne n’oublie les pastèques.

Chastain, un compagnon de 29 ans à sa première saison avec Trackhouse Racing de deuxième année, est devenu l’histoire de bien-être de la saison de la Coupe NASCAR avant l’Avent 400 de dimanche au Kansas Speedway.

The Melon Man a réduit les pastèques en miettes à Austin et Talladega, moins d’un an après que son équipe précédente, Chip Ganassi Racing, ait fermé ses portes et vendu ses actifs à l’arriviste Trackhouse, propriété de l’ancien pilote Justin Marks et de l’artiste Pitbull.

Mais c’est la victoire sans pastèque au Kansas qui reste la plus chère au cœur de Chastain.

“Cela a sauvé ma carrière … honnêtement”, a déclaré Chastain. “Après avoir commencé en 2011, nous avons finalement gagné en 2019… c’est beaucoup perdre. … Ma carrière a changé en 2018, lorsque nous avons eu cette opportunité dans la voiture 42 Xfinity. Quand cela a disparu, je m’attendais à revenir à ce que c’était avant.

«Un top 10 serait comme une victoire, et nous continuerions à nous débrouiller. Venir au Kansas et gagner avec Niece Motorsports au début de 2019 et gagner trois autres courses, cela a revitalisé ma carrière. Cela a changé la vie. “

La victoire du Kansas a conduit à une course Xfinity à temps plein en 2020 et à une opportunité dans le Chip Ganassi No. 42 Chevrolet en 2021 avant que Chastain n’apprenne en juin dernier que CGR vendait son exploitation à Marks.

Marks, qui a passé 11 ans en tant que pilote NASCAR, en a vu assez à Chastain pour lui donner un contrat de deux ans pour être le coéquipier de Daniel Suarez.

« Ross ne savait pas vraiment… ‘Est-ce que je fais partie de ça ? Est-ce que j’ai un avenir avec l’entreprise ? Quel est le plan ici? ‘ », Se souvient Marks, originaire de Saint-Louis. “Je lui ai dit : ‘J’ai toujours cru en ton talent. Je pense que tu es le meilleur pour percer. Je veux te proposer un contrat de deux ans pour que tu aies une certaine sécurité d’emploi. C’est votre équipe de course. Allons gagner.’

«Il a juste plongé et s’est engagé, et vous en voyez le résultat. Cela a fait croire à tout le monde dans l’entreprise que de grandes choses sont possibles pour cette entreprise.”

“Ce n’est pas censé arriver”

Après avoir commencé la saison avec une dernière place au Daytona 500 et une 29e à Las Vegas, le No. 1 équipe a trouvé sa place et a décroché sept classements parmi les cinq premiers en neuf courses, y compris les victoires à Austin et Talladega – les deux premières victoires de Chastain en Coupe après 120 départs sans victoire.

“Ce n’est pas censé arriver”, a déclaré Chastain. « Ce n’est pas comme ça que ce sport fonctionne. Vous êtes censé mettre votre temps, construire, construire, construire. Nous avons acquis CGR, et avec la nouvelle voiture, c’était le scénario parfait. Je ne dis pas que c’est là où nous sommes censés être… J’ai confiance en nos gens. J’ai à peu près le même groupe que j’avais sur la voiture 42 l’année dernière.

« Cette année a été incroyable. Je suis reconnaissant, mais nous méritons d’être là où nous sommes.”

Marks, 41 ans, n’aurait pas investi dans NASCAR sans l’introduction de la NextGen Car dans la série, qui a égalisé le terrain de jeu pour les petites équipes avec les puissances de Hendrick Motorsports, Team Penske et Joe Gibbs Racing.

“La voiture NextGen est la seule raison pour laquelle Trackhouse existe”, a déclaré Chastain. “Justin Marks en a eu vent, a fait ses recherches, a pleinement adhéré et a déclaré:” Je serai en Cup lorsque cette nouvelle voiture sera dévoilée. Nous allons sauter un an plus tôt, nous mouiller les pieds “, et il l’a fait l’année dernière avec le 99 de Daniel Suarez.”

Alors que Chastain attribue à la victoire des camions en 2019 au Kansas le tournant de sa carrière, il est sans victoire en quatre départs en coupe sur la piste. Mais une pastèque se trouve dans un support spécial à l’avant du No. 1 transporteur, au cas où.

“Nous avons transporté des pastèques pendant des années”, a-t-il déclaré. “En 2018, lorsque nous avons remporté notre première course dans la série Xfinity, ils m’ont demandé ce que j’allais en faire, alors j’ai dit:” Si je le casse, je vais le manger “, alors ils l’ont filmé. , et c’est devenu notre propre petit moment viral.

« J’ai dit que j’en écraserais un après chaque victoire. Avance rapide jusqu’à l’année suivante, et nous faisions la course, mais nous n’avons rien gagné et nous ne voulions pas paraître arrogants avec une pastèque.

“Il y avait des moments où nous menions des courses, et quelqu’un de l’équipage quittait la piste, avec son équipement, et allait à l’épicerie, courant avec son casque, attrapait une pastèque, l’achetait et revenait en courant terminé…”

En fait, en 2019 au Texas, alors que Chastain menait la course Xfinity, un membre d’équipage a été envoyé à l’épicerie pour revenir et voir Chastain perdre la tête avec quatre tours à faire et terminer deuxième.

“Au moins, nous étions préparés”, a déclaré Chastain avec un sourire.

Plus qu’une cascade

La célébration de la pastèque est plus qu’un simple shtick. C’est une preuve de gratitude envers l’entreprise familiale, qui a soutenu l’incursion de Chastain dans le monde coûteux du sport automobile.

“C’est un lien tellement naturel avec ma famille”, a déclaré Chastain. “Je suis égoïste. Si je peux promouvoir l’entreprise de ma famille et ce qui a mis de la nourriture sur notre table pendant des générations, je vais le faire. Je ne m’en excuse pas. Il y a beaucoup de gens que je dois remercier chaque fois que nous gagnons, mais la première chose, ce sont les pastèques.

“Même si quelqu’un regarde dans un restaurant, et que le son est coupé, et qu’il est à mi-chemin dans le restaurant, et qu’il se trouve qu’il regarde et voit ce gars faire un burn-out enfumé et vient d’écraser une pastèque … Il dira: ‘ Peut-être que j’en achèterai un quand j’irai à l’épicerie demain.

“Alors j’ai fait mon travail.”

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