Romelu Lukaku était censé résoudre les problèmes d’attaquant de Chelsea. Après une nouvelle défaite en FA Cup, que doit faire le club ?

LONDRES – Rien ne crie vraiment “Chelsea a besoin d’un attaquant” à la vue de Ross Barkley jouant à l’avant-centre lors d’une finale de la FA Cup.

C’était une route détournée vers cette situation des plus bizarres, s’appuyant sur un milieu de terrain périphérique sans aucune minute de la première équipe depuis le 8 janvier pour aider à clôturer une occasion telle que la défaite de samedi aux tirs au but contre Liverpool – mais a néanmoins fourni la preuve du principal raison pour laquelle un écart subsiste entre les bleus et les deux meilleures équipes d’Angleterre.

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L’option préférée Kai Havertz a échoué à un test de condition physique tardif sur un problème aux ischio-jambiers, Romelu Lukaku a été remplacé après 85 minutes, Christian Pulisic n’a pas réussi à impressionner lorsqu’il a été déplacé au milieu, Timo Werner a subi un problème aux ischio-jambiers lors de l’échauffement et Ruben Loftus-Cheek a duré à peine 13 minutes avant que le record de tirs au but supérieur de Barkley ne déclenche son inclusion soudaine pour les deux dernières minutes de prolongation.

Barkley a converti son coup de pied, et donc dans ce contexte, le patron de Chelsea, Thomas Tuchel, estimera que cette décision particulière était justifiée. Pourtant, amener Loftus-Cheek en premier lieu si tard dans le match – au début de la deuxième période de prolongation – était en soi quelque peu déroutant compte tenu de la proximité des pénalités.

Si Werner était encore suffisamment en forme pour le banc, n’aurait-il pas pu jouer 15 minutes ? Et la curieuse image de Barkley jouant le temps comme un non de fortune. 9 est symbolique d’un problème plus large. Avec ou sans Lukaku, Chelsea n’a tout simplement pas été aussi cohérent en attaque que Manchester City et Liverpool au cours de la campagne.

Comme ce fut le cas lorsque ces équipes se sont également rencontrées lors de la finale de la Coupe Carabao en février et lors du quart de finale de la Ligue des champions en avril face au Real Madrid, les Bleus ont eu suffisamment d’occasions à Wembley samedi pour gagner mais n’ont pas réussi à les saisir. Malgré tous ses problèmes depuis son retour à Chelsea lors d’un transfert de 115 millions d’euros de l’Internazionale l’été dernier, Lukaku est le meilleur buteur du club cette saison avec 15 buts. Seuls trois autres joueurs sont à deux chiffres dans toutes les compétitions. Liverpool, en revanche, compte trois joueurs – Mohamed Salah, Sadio Mane et Diogo Jota – qui ont marqué 15 buts chacun rien qu’en Premier League.

Avec deux matchs à jouer, Chelsea a marqué 73 buts en championnat, un total respectable mais encore bien en deçà de Liverpool (89) et de City, qui ont marqué 94 buts malgré l’échec de la signature de l’avant-centre qu’ils souhaitaient l’été dernier. Pep Guardiola a trouvé un moyen de maintenir l’efficacité de City malgré tout d’une manière que Tuchel n’a pas tout à fait égalée. C’est une situation qui doit être en tête de liste une fois que les nouveaux propriétaires du club sont en place : soit transférer Lukaku, soit construire autour de lui plus efficacement pour combler l’écart sur Liverpool et City.

La question de l’avenir de Lukaku a refait surface une fois de plus à la veille du match de samedi, faisant la une des journaux que le Belge lui-même a cherché à diffuser après que son agent ait été cité en train de discuter d’un retour en Italie – mais à ce stade vendredi, Tuchel avait déjà admis que c’était ” une situation que vous ne voulez pas avoir avant les grands matches.”

Le mécontentement de Lukaku a bouillonné en arrière-plan depuis qu’il a donné cette interview controversée à Sky Italia en décembre, mais des événements plus larges ont depuis dépassé Chelsea, le plus évidemment la vente déclenchée par le gouvernement britannique sanctionnant le propriétaire Roman Abramovich pour ses liens présumés avec le président russe Vladimir. Poutine.

Havertz s’est avéré une option plus efficace, mais sans doute plus sans le ballon car il dirige si bien la presse de Chelsea; son absence a été vivement ressentie dès le début à Wembley samedi alors que Liverpool menaçait de submerger les Bleus lors d’une première période dévastatrice de 20 minutes au cours de laquelle Luis Diaz s’est déchaîné sans marquer. Pulisic a eu plusieurs occasions alors que Chelsea s’installait – la plus claire deux minutes après le redémarrage en tirant directement sur Alisson depuis l’intérieur de la surface – mais ce fut une performance inutile de l’international américain, un autre exemple de la débauche qui imprègne l’équipe.

Lukaku a été retiré après avoir touché le ballon seulement 15 fois, le moins de partants sur le terrain à part Salah (13), qui n’a joué que 33 minutes avant de se blesser à l’aine. Perdre Werner peu de temps avant le coup d’envoi était malheureux, mais l’international allemand n’a jamais été l’interprète le plus fiable dans tous les cas, certainement un autre à manquer de la touche clinique dont Chelsea a tant besoin devant le but.

Tuchel a mentionné l’impact des sanctions gouvernementales sur sa planification pour la saison prochaine et l’effet débilitant sur la fin de cette campagne, citant des joueurs comme Andreas Christensen et Antonio Rudiger partant comme l’opposé de l’unité que Liverpool possède actuellement. Pourtant, Chelsea était toujours capable de se rallier pour égaler Liverpool foulée pour foulée, ne ratant qu’une fois de plus devant le but; il semblait significatif dans le contexte plus large qu’aucun des sept penaltys de Chelsea n’ait été pris par un attaquant reconnu alors que Liverpool comptait Jota, Roberto Firmino et Mane parmi ses preneurs.

Au lieu d’un dernier morceau d’argenterie pour mettre fin à l’ère Abramovich, Chelsea revendique un morceau d’histoire indésirable en tant que première équipe à perdre trois finales consécutives de la FA Cup. Après la défaite de 2020 contre Arsenal, ils ont été battus 1-0 par Leicester City la saison dernière en raison d’une autre sortie stérile devant le but, un problème répété avec une telle régularité qu’il les a incités à payer des frais record du club pour signer Lukaku. Le problème demeure.

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