Rafael Nadal s’effondre sur terre battue, juste à temps pour Roland-Garros

ROME – Rapide et dominant dans le premier set contre Denis Shapovalov, Rafael Nadal a été tout le contraire dans la dernière ligne droite à l’Open d’Italie jeudi soir.

En retard au bal. Boitant entre les points. Grimaçant et grimaçant même lors des changements de format. Sa détresse était si visible alors que les doubles fautes et les fautes directes se sont accumulées tard dans le set final que même les fans canadiens assis haut dans les tribunes du court central ont applaudi Nadal alors que leur compatriote Shapovalov mettait la touche finale à sa victoire, 1-6, 7-5, 6-2, en huitièmes de finale.

Shapovalov, un gaucher élastique et explosif classé No. 16 ans, a les outils pour troubler même un Nadal en bonne santé. Il l’a battu lors de leur premier match en 2017 alors que Shapovalov était encore adolescent, et aurait dû le battre lors des huitièmes de finale de l’année dernière à l’Open d’Italie lorsqu’il n’a pas réussi à convertir deux balles de match. Il a également poussé Nadal à cinq sets à l’Open d’Australie de cette année.

Mais c’était loin d’être un Nadal en bonne santé, avec son problème chronique du pied gauche, connu sous le nom de maladie de Müller-Weiss, refaisant surface sur sa surface préférée. Avec l’Open de France imminent, son humeur à la suite était aussi déprimée et pensive que je me souvienne en près de 20 ans après sa carrière.

“J’imagine qu’il viendra un moment où ma tête dira” Assez “”, a déclaré Nadal, dix fois champion de l’Open d’Italie, en espagnol, en pinçant les lèvres et en secouant la tête. «La douleur vous enlève votre bonheur, non seulement au tennis mais dans la vie. Et mon problème est que de nombreux jours je vis avec trop de douleur.

Nadal a déclaré qu’il devait également vivre avec la prise “d’une tonne d’anti-inflammatoires par jour pour me donner la capacité de m’entraîner”.

“C’est ma réalité”, a-t-il déclaré. “Et il y a eu de nombreux jours, comme aujourd’hui, où le moment est venu où je ne peux pas le faire.”

Il a terminé avec 34 fautes directes et seulement 13 vainqueurs jeudi, et la question est maintenant de savoir si le joueur de terre battue le plus titré de l’histoire pourra même jouer à Roland-Garros, le tournoi du Grand Chelem qu’il a remporté un record de 13 fois.

“Je vais continuer à rêver de ce but”, a déclaré Nadal à propos du tournoi. “Le point négatif, c’est qu’aujourd’hui, ce n’est pas possible de jouer pour moi, mais peut-être que dans deux jours, les choses iront mieux. C’est le problème avec ce que j’ai sur le pied.”

L’Open de France commencera dans neuf jours le 22 mai, même si Nadal n’aura peut-être pas à jouer avant le 24 mai car l’Open de France, qui commence un dimanche, organise son premier tour sur trois jours.

Bien que Nadal, qui aura 36 ans le mois prochain, ait souvent fait preuve d’un esprit combatif et d’un pouvoir de récupération étonnants, ce sera un défi sans pareil pour lui à Paris au printemps.

« Certainement difficile de le voir souffrir là-bas à la fin ; Je ne veux jamais voir ça, surtout avec une grande légende comme Rafa », a déclaré Shapovalov, qui devait encore produire un tennis audacieux et de gros services pour gagner jeudi. « J’espère qu’il va bien. Il apporte tellement à notre sport. J’espère qu’il est en forme et prêt à partir pour les Français.”

La seule fois où Nadal a triomphé à Roland Garros sans remporter un tournoi sur terre battue plus tôt dans l’année, c’était en 2020, la saison raccourcie par la pandémie lorsque le début de Roland-Garros a été déplacé en octobre et presque toute la saison sur terre battue a été annulée. .

Cette année, le calendrier est revenu à la normale mais pas pour Nadal. Après un début de saison torride, avec 20 victoires consécutives et un record du 21e titre en simple du Grand Chelem à l’Open d’Australie, sa campagne sur terre battue a été retardée par une fracture de stress dans ses côtes qui l’a empêché de concourir ou de s’entraîner normalement pendant six semaines. .

Il est revenu pour l’Open de Madrid ce mois-ci et a été contrarié par la sensation espagnole de 19 ans Carlos Alcaraz en quarts de finale et a maintenant connu sa première défaite à l’Open d’Italie depuis 2008, lorsque Juan Carlos Ferrero, un ancien numéro 1. 1 qui est maintenant l’entraîneur d’Alcaraz, a surpris Nadal au deuxième tour.

Nadal a quand même remporté l’Open de France 2008, écrasant son rival Roger Federer en finale, mais Nadal avait déjà remporté les titres à Monte Carlo, Barcelone et Hambourg cette année-là.

Cette saison, il manque de matches et de victoires sur terre battue tandis que des menaces établies comme Novak Djokovic et Stefanos Tsitsipas, et de nouvelles comme Alcaraz, ont établi des bases plus solides.

“En fin de compte, même les plus grands joueurs ne peuvent pas battre Father Time”, a déclaré Brad Stine, l’entraîneur américain vétéran qui travaille maintenant avec Tommy Paul. «Ça arrive à ce point pour Rafa. Ce qu’il a fait en Australie était plus qu’exceptionnel, mais je pense que nous avons vu les dommages collatéraux de son excellent début de saison. S’il est en bonne santé, il est toujours un favori semaine après semaine, mais c’est un gros. “Si le corps s’effondre” n’est pas inclus dans le poème de Kipling.”

C’est une référence à “If”, dont un extrait est affiché à l’entrée des joueurs du Center Court de Wimbledon.

Il est difficile, après 15 ans à regarder Nadal l’emporter presque toujours sur l’adversité et l’opposition à Roland Garros, d’imaginer qu’il ne trouvera vraiment pas le moyen de poser un défi.

“Je me battrai pour ça,” dit-il sombrement. “Je continuerai à y croire pendant cette semaine et demie.”

Ce qui est clair, c’est que, pour changer, il ne devrait pas être le favori. “Pas question”, a déclaré Mark Petchey, l’entraîneur et analyste vétéran. “Beaucoup de co-favoris et de joueurs avec de réelles chances de gagner.”

Sa liste plus longue comprend le champion en titre, Djokovic; l’autre finaliste de l’année dernière, Tsitsipas ; Alcaraz ; Alexandre Zverev; Casper Ruud; et le jeune italien Jannik Sinner.

Nadal, depuis sa défaite face à Djokovic lors d’une demi-finale en quatre sets à Paris en juin dernier, n’a disputé que cinq matches sur terre battue, en perdant deux.

Le regarder se débattre, puis finalement boitiller jeudi, lui rappelait que rien n’est éternel, pas même Nadal à la surface qu’il a fait sien.

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