Pour les skieurs, un hiver de mécontentement

“Est-ce que c’est juste moi, ou est-ce que certains des liftés ont l’air plus vieux cette saison?” a demandé mon mari alors que nous montions sur un télésiège à Snowmass, dans le Colorado – notre station balnéaire locale – quelques jours après Noël. Je lui ai rappelé que pendant les vacances, l’équipe de direction d’Aspen Skiing Company se rend à Snowmass et dans ses trois autres domaines skiables pour conduire des navettes, travailler dans des restaurants de montagne et, oui, aider à charger des remontées mécaniques.

Mais cette fois, le geste généralement stimulant du moral «nous sommes tous dans le même bateau» était une nécessité, car les montagnes de l’entreprise, comme celles de tout le pays du ski, étaient confrontées à des pénuries d’embauche et à une augmentation des cas de Covid liés à Omicron. La participation de cadres supérieurs «n’était pas seulement un geste de bonne volonté, mais cela a certainement aidé à améliorer les niveaux de dotation», a déclaré Jim Laing, directeur des ressources humaines d’Aspen Skiing Company. L’embauche de l’entreprise a diminué d’environ 7 % cet hiver et, à un moment donné, 275 employés ont été malades en une journée. “Nous n’avons pas fermé un restaurant, un magasin ou un ascenseur”, a-t-il déclaré.

Partout aux États-Unis, les domaines skiables, grands et petits, se sont efforcés de faire tourner les remontées mécaniques, le terrain ouvert et les foules de skieurs fatigués par la pandémie heureux et nourris. “Chaque station du pays connaît un certain niveau de pénurie de personnel”, a déclaré Doug Fish, président et fondateur de l’Indy Pass, qui donne accès à 81 domaines skiables indépendants.

À Killington, dans le Vermont, où le personnel d’hiver est en baisse de 20 à 30 %, selon une porte-parole de la station, Kristel Killary, seul un emplacement de location de base sur trois est ouvert et certains restaurants de montagne offrent un service limité en semaine. À proximité, Magic Mountain, manquant de suffisamment de patrouilleurs de ski pour opérer en toute sécurité, n’a pas ouvert du tout un jour au début de janvier. De même, la Black Mountain du New Hampshire a été fermée pendant cinq jours en raison d’une épidémie de Covid parmi le personnel. D’autres stations balnéaires du New Hampshire, comme Attitash, Wildcat et Crotched Mountain, ont eu du mal à ouvrir une grande partie de leur terrain.

À Crested Butte Mountain Resort, dans le Colorado, la barre en T qui donne accès à de nombreuses pentes emblématiques de la station n’a pas encore fonctionné cette saison, obligeant les clients à faire de la randonnée – skis ou snowboard à la main – de 15 minutes à une demi-heure ou plus pour atteindre ces pentes. (“Les ascenseurs embauchent !”, rappelle un panneau au début de la randonnée.) Le manque de personnel a forcé Alta, dans l’Utah, à annuler son traditionnel défilé aux flambeaux et son feu d’artifice du Nouvel An. Et Timberline à Mount Hood dans l’Oregon n’a pas ouvert sa zone Summit Pass pendant deux jours à la mi-janvier.

Les conditions météorologiques ont également affecté les opérations de ski, car des chutes de neige plus tardives que d’habitude dans les Rocheuses ont mis à l’épreuve la préparation des stations, tandis que des températures chaudes et des chutes de neige inférieures à la moyenne dans les stations de l’Est ont mis à rude épreuve les ressources d’enneigement. Le nord-ouest du Pacifique a connu de fortes chutes de neige et des températures glaciales qui ont fait des ravages sur les routes et les services publics ; un record de plus de 200 pouces de neige est tombé sur le lac Tahoe en décembre.

Alors que les clients ont rencontré ces perturbations, certains se sont tournés vers les médias sociaux pour exprimer leurs frustrations, et beaucoup ont adressé leurs commentaires à Vail Resorts, qui exploite 37 domaines skiables et propose le Epic Pass multi-stations. Les détenteurs d’Epic Pass accusent Vail d’utiliser un modèle commercial défectueux qui exacerbe les défis de cette année. Le compte Instagram Epic Lift Lines (lancé au printemps 2021) compte près de 36 000 abonnés, et une pétition en ligne pour « tenir Vail Resorts responsable », lancée fin décembre par Jeremy Rubingh, un skieur de Seattle frustré par la logistique de Stevens Pass, propriété de Vail, a été signé par près de 44 000 personnes. Les plaintes couvrent toute la gamme, de l’absence de places de stationnement et de longues lignes de remontées mécaniques à un manque de terrain ouvert et des heures d’ouverture et des services limités dans les domaines skiables de Vail Resorts à travers le pays.

M. Rubingh, 41 ans, réalisateur de documentaires et pêcheur commercial, a tapé la pétition sur son téléphone après avoir conduit l’heure et 45 minutes de son domicile à Stevens Pass pour trouver beaucoup de neige, mais plus de la moitié de la montagne a fermé. “Je pense que nous devrions tous avoir un peu de grâce autour de la pandémie et de son impact, mais quand j’ai regardé ce que faisaient tous les autres domaines skiables de l’État, ils avaient la majorité de leurs remontées mécaniques et 90% ou plus de leur terrain ouvert », a déclaré M. Rubingh à un détenteur d’Epic Pass. “Je me suis senti privé de mes droits en tant que client.”

Jamie Alvarez, porte-parole de Vail Resorts, a déclaré dans un e-mail que “les impacts d’Omicron sur notre main-d’œuvre ont été importants pendant les vacances. Dans certaines stations, plus de 10 % de nos employés ont été exclus d’un coup. » Mme Alvarez a déclaré que cela signifiait que les stations ne pouvaient pas ouvrir certains terrains et restaurants, et que tout, du stationnement au transport et à l’école de ski et de manège, était affecté. Elle a dit que les chiffres ont diminué depuis et que l’entreprise essaie toujours d’embaucher. Mme Alvarez a également cité une annonce récente selon laquelle Vail Resorts ajoutera ou modernisera 21 remontées mécaniques dans ses domaines skiables pour la saison prochaine, dans le cadre d’un investissement en capital de 320 millions de dollars.

M. Rubingh et d’autres commentateurs soulignent la récente augmentation des ventes d’Epic Pass comme l’un des principaux responsables des perturbations. Selon un rapport des actionnaires de décembre, Vail Resorts a vendu 47 % de laissez-passer de plus cet hiver que la saison précédente, en partie parce qu’il a baissé le prix de 20 % ; cela équivaut à 700 000 passages supplémentaires.

Mais selon les données de la société, tous ces détenteurs de laissez-passer n’ont pas skié : dans un rapport de la mi-janvier aux investisseurs, Vail Resorts a déclaré que le nombre total de visites de skieurs, au 2 janvier, était en baisse de 1,7 % par rapport à la période comparable en 2020-21. , et en baisse de 18,3 % par rapport à la même période en 2019-2020. La société a également limité les ventes de billets à la journée entre Noël et le Nouvel An et pendant le week-end de vacances de Martin Luther King Jr., et le fera à nouveau de la mi-février à la fin février.

Cependant, de nombreux domaines skiables ont connu des affaires robustes. Selon Destimetrics, qui suit l’hébergement dans les stations de montagne, l’occupation en décembre dans 18 destinations de ski de l’Ouest a augmenté de 37 % par rapport à décembre 2020 (et de près de 12 % par rapport à la même période en 2019). Les petites stations de ski sont également très fréquentées, comme Mount Ashland, dans l’Oregon, qui est en passe de battre son record de fréquentation cette saison, a déclaré Michael Stringer, directeur du marketing et du développement de la station à but non lucratif près de la frontière californienne.

Les problèmes de main-d’œuvre dans l’industrie du ski vont au-delà des absences temporaires de Covid. Vail Resorts est impliqué dans des négociations avec les patrouilleurs de ski de sa station de Park City, dans l’Utah, depuis un an et demi, et vient de conclure un accord pour augmenter leurs salaires. La National Ski Areas Association, un groupe professionnel, a rapporté en juin 2021 que 60% des stations interrogées n’étaient pas entièrement dotées en personnel l’hiver précédent. Mais la pandémie a exacerbé les problèmes existants. La flambée bien documentée des prix de l’immobilier en montagne, accompagnée de la conversion de nombreuses locations à long terme en locations à court terme plus lucratives, a mis le logement hors de portée pour des dizaines de travailleurs qui gagnent des salaires notoirement bas. La principale raison de la pénurie de personnel dans ses stations, a déclaré M. Laing de l’Aspen Skiing Company, est le manque de logements disponibles. “Tout a séché”, a-t-il dit. “Du jour au lendemain, nous sommes passés du mode défi au mode crise.”

De plus, dans un marché du travail tendu, les avantages traditionnels d’un laissez-passer de saison gratuit et du temps pour skier qui ont compensé la baisse des salaires n’ont plus le même attrait. Même le retour des étudiants internationaux avec des visas non-immigrants J-1, un bassin de main-d’œuvre sur lequel les grandes stations comptaient généralement avant la pandémie, ne suffit pas à combler le vide. Et reflétant une tendance similaire dans l’industrie hôtelière au sens large, les centres de villégiature ont trouvé des emplois dans la restauration et les boissons dans les postes les plus difficiles à pourvoir.

Pour résoudre certains de ces problèmes, au moins une douzaine de stations individuelles – ainsi que des opérateurs multirégionaux comme Boyne Resorts, qui possède et exploite 10 domaines skiables, et Vail Resorts – ont augmenté leur salaire minimum au cours de la dernière année, beaucoup offrant désormais 15 $ par heure, et parfois plus. Vail a également annoncé début janvier que tous les employés rémunérés à l’heure recevraient une prime de fin de saison de 2 $ de l’heure pour les heures travaillées depuis le 1er janvier.

Les domaines skiables visent également à offrir davantage d’options de logement pour les employés, bien que la demande dépasse de loin l’offre. «De nombreuses communautés ont été prises au dépourvu, mais nous investissons dans des dortoirs et des logements depuis des décennies», a déclaré Stephen Kircher, président et directeur général de Boyne Resorts, dont les montagnes comprennent Big Sky, dans le Montana; Sunday River, Maine; et Boyne Mountain, Michigan. Plus récemment, Boyne a converti un hôtel à Sunday River en dortoir. Jackson Hole Mountain Resort, dans le Wyoming, a ajouté quelque 120 lits à son parc de logements cet hiver pour un total d’un peu moins de 300 (la station emploie environ 1 700 travailleurs, a déclaré Ty Hoath, le directeur administratif).

L’Aspen Skiing Company offre plus de 1 000 lits d’employés, mais ce n’est pas suffisant. Dans ce cas, l’entreprise a adopté une approche inhabituelle avec son programme Tenants for Turns, demandant aux propriétaires locaux de louer une chambre pendant au moins quatre mois aux employés du domaine skiable et leur offrant un forfait de ski de saison en prime. Le programme a reçu des critiques mitigées sur les réseaux sociaux, mais M. Laing a déclaré que la réponse globale était “excellente”, avec 30 résidents qui se sont inscrits pour offrir un logement.

Les exploitants de centres de villégiature pensent que les problèmes s’atténueront au fil de la saison. “Ça va mieux – c’est la bonne nouvelle”, a déclaré Geoff Hatheway, président de Magic Mountain, qui a aidé à garer des voitures et à retourner des hamburgers sur le domaine skiable pendant les vacances pour aider à compenser une pénurie de personnel de 10%. “Nous continuons à recruter et nous trouvons plus de personnel.”

Crested Butte, propriété de Vail, a pu embaucher plus de préposés aux remontées mécaniques et vise à ouvrir son bar en T fermé d’ici la fin janvier, a déclaré la directrice générale, Tara Schoedinger (elle ne sait pas si le panneau au début de la randonnée introduit des candidats). “J’ai l’impression que ce sera une expérience vraiment normale si quelqu’un vient aujourd’hui ou ce week-end”, a déclaré Mme Schoedinger, tout en notant qu’en raison des chutes de neige abondantes fin décembre, plus de terrain est en fait ouvert que d’habitude à cette période de la saison.

Quant à Stevens Pass, il y a maintenant un nouveau directeur général par intérim qui a grandi en skiant dans la station et publie quotidiennement sur un blog avec des mises à jour opérationnelles. Le domaine skiable vise à ouvrir ses pistes arrière convoitées d’ici quelques semaines, a déclaré Doug Pierini, directeur de l’exploitation et vice-président principal de la région ouest de Vail Resort, à la mi-janvier. “La dotation en personnel est notre plus gros obstacle, mais nous avons pas mal changé là-haut au cours des deux dernières semaines.”

Les mesures catalysées par la pandémie qui contournent le besoin d’interactions en personne – achats de billets et de location en ligne, boîtes de retrait de billets en montagne, plus de nourriture à emporter – aident également. Et dans certaines montagnes, les réservations obligatoires pour le stationnement et pour les détenteurs des deux autres grands pass multi-stations, Ikon et Mountain Collective, ainsi que les plafonds de ventes de billets journaliers, permettent de gérer le nombre de skieurs. Les deux dernières étapes ont permis à Jackson Hole de se débrouiller avec moins de personnel et presque sans interruption, a déclaré M. Hoath.

En plus de maintenir le nombre d’employés, les domaines skiables doivent faire face à l’épuisement professionnel et au potentiel de baisse de moral, en particulier cette saison. C’est pourquoi à la mi-janvier, l’Indy Pass a lancé une campagne Love Your Lifty, qui encourage les clients à montrer leur appréciation pour tout employé de la station en publiant une photo ou une histoire sur les réseaux sociaux. Des dessins hebdomadaires attribuent des laissez-passer Indy pour l’hiver prochain aux affiches et aux employés qu’elles mettent en valeur. “Nous l’avons fait pour sensibiliser”, a déclaré M. Fish. « Le consommateur moyen se présente et se demande :                                           1 Pourquoi cette piste n’est-elle pas soignée ? Pourquoi cet ascenseur ne fonctionne-t-il pas ? Ils ne sont pas habitués à ça.”

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