Nashville 1984 – Un coéquipier proteste contre une victoire, NASCAR Goofs

Au cours de toutes mes années de couverture d’événements NASCAR, je n’ai jamais travaillé sur une course à Nashville – pas à ce qui était connu au Fairgrounds Speedway Nashville (tout le monde l’appelait «Nashville») ou au nouveau Nashville Superspeedway.

Je ne peux pas expliquer ça, vraiment. Ça vient d’arriver. Quand une course à Nashville s’est déroulée, je dois être ailleurs.

La piste du parc des expositions de Nashville a été un incontournable de NASCAR pendant des années. Il a tenu sa première course en 1958, remportée par Joe Weatherly.

À 0,596 mile, c’était l’une des pistes courtes résilientes de NASCAR, qui, à un moment donné, étaient abandonnées en grand nombre au milieu de l’invasion des superspeedways et du calendrier réduit créé par la formation du circuit Winston Cup.

Mais Nashville a été la première des pistes courtes de l’ère moderne à être abandonnée par NASCAR. Il a tenu ses deux dernières courses en 1984. La première de ces courses a eu lieu en mai de cette année. Et il est entré dans la tradition NASCAR comme l’un des événements les plus inhabituels, controversés – et dans le cas de l’organisme de sanction, embarrassants – de l’histoire du sport.

La course s’est terminée et il y avait un gagnant. Cependant, sa victoire a été contestée par le pilote qui a terminé deuxième. Rien de nouveau à ce sujet. Cependant, et comprenez bien, les chauffeurs étaient impliqués coéquipiers.

Désormais, la logique veut qu’en tant que membres d’une même équipe, les pilotes acceptent simplement les circonstances dans un esprit d’équipe. Apparemment, ce n’est pas le cas. Et Nashville n’est pas le seul exemple.

En 1959, Richard Petty avait apparemment remporté la première course de sa carrière au Lakewood Speedway à Atlanta. Cependant, Lee Petty, le père de Richard et coéquipier chez Petty Enterprises, a protesté.

L’aîné Petty a déclaré que son fils avait effectivement pris le drapeau à damier, mais que le score était erroné. Lee avait lapé son fils deux fois, pas une seule fois. Richard n’avait pas entièrement rattrapé la distance perdue à la fin de la course. NASCAR a accepté et Richard a dû attendre le 28 février 1960 pour remporter sa première victoire en carrière au Charlotte Fairgrounds.

En 1984, Junior Johnson avait formé la première équipe multicar de sa longue carrière de propriétaire d’écurie. Son pilote initial était Darrell Waltrip, qui est venu à bord en 1981 et avait déjà remporté deux championnats de la Winston Cup. Il a été rejoint par Neil Bonnett, une étoile montante de l’Alabama dont le potentiel a été facilement reconnu par Johnson.

C’est Bonnett, en fait, qui a pris le drapeau à damier à Nashville. Mais c’est Waltrip qui a été déclaré vainqueur par un officiel de NASCAR dans la tribune de la presse.

La confusion régnait alors que Waltrip et Bonnett se dirigeaient vers la voie de la victoire. Aucun d’eux ne souriait alors qu’ils se tenaient tous les deux près de leurs voitures, entourés d’équipiers et d’officiels de course abasourdis.

Enfin, Bonnett a été déclaré vainqueur sur la base d’une interprétation d’une «règle du drapeau blanc» enfouie dans le livre de règles NASCAR.

Waltrip et Johnson étaient livides. Ils ont déposé une protestation et les frais de 200 $ qui l’accompagnent.

“Je ne pouvais pas voir, je n’ai jamais vu Neil à côté de moi, a déclaré Waltrip selon le champ de reportage de la Grande Scène nationale par l’éditeur de longue date Gary McCredie. “Après ce naufrage, les drapeaux blancs et jaunes sont sortis et vous n’avez pas à courir vers le jaune car nous avions déjà pris le jaune. Quand il est sorti, la course était terminée.”

Waltrip n’a pas mâché ses mots. Il ne l’a jamais fait, en fait. “Cette course était ridicule et NASCAR essaie juste de tuer quelqu’un.”

Le scénario final controversé a été créé par une épave de plusieurs voitures avec seulement quatre tours à faire. Waltrip et Bonnett ont été forcés de se frayer un chemin autour de la Buick en feu de Bobby Allison sur le tronçon arrière.

Ils étaient côte à côte dans le quatrième virage, puis Bonnett s’est avancé pour prendre le drapeau à damier de deux pieds.

NASCAR a décidé que le drapeau blanc avait été affiché en premier, puis le drapeau jaune. Une fois que cela se produit, “toutes les voitures seront notées en fonction de leur position lors du passage sous le drapeau à damier”.

Mais selon Waltrip, ce n’était pas la voie des choses. Les drapeaux jaune et blanc avaient été déployés ensemble. La course était terminée.

Il a fallu 48 heures à NASCAR pour rendre sa décision finale. Certains cyniques ont soutenu que depuis que l’organisme de sanction avait consulté son livre de règles pour donner la victoire à Bonnett, il avait fallu autant de temps pour “réécrire les règles”.

Très probablement, la vérité est qu’il a fallu deux jours à NASCAR pour comprendre comment expliquer sa gaffe et, en même temps, sauver la face.

C’est l’intrépide directeur de la Coupe Winston de NASCAR, Dick Beaty, qui a annoncé que Waltrip était en effet le vainqueur et que l’organisme de sanction avait par erreur décidé le contraire.

“Nos intentions sont toujours dans l’intérêt de la sécurité”, a déclaré Beaty. “Permettre aux pilotes de courir un tour complet après le drapeau jaune et de passer l’accident sur la ligne droite n’était pas dans l’intérêt de la sécurité.

“Dans ce cas, le drapeau d’avertissement a été lancé avant que les leaders n’atteignent la ligne de départ et d’arrivée et non pendant le tour sous drapeau blanc comme nous l’avions décidé à l’origine. Le dernier tour aurait dû être couru avec prudence.

Beaty a admis que la NASCAR “avait mal interprété la règle à la fin de la course et n’avait pas intégré l’intention de la règle du drapeau jaune”.

Maintenant, au fil des ans, NASCAR n’a pas souvent admis une erreur. Il semble que 48 heures après Nashville, il n’a pas pu trouver d’alternative.

Des années plus tard, on a demandé à Johnson pourquoi il se souciait des règles. Après tout, son équipe allait remporter la première et la deuxième place, tout comme Petty Enterprises l’avait fait en 1959.

“Je le savais,” dit-il. “Mais c’était plutôt amusant de regarder NASCAR se tortiller.”

Eh bien, il avait raison. Après tout, cela n’est pas arrivé souvent.



Nashville 1984 – Un coéquipier proteste contre une victoire, NASCAR Goofs

Steve Waid travaille dans le journalisme depuis 1972, année où il a commencé sa carrière de journaliste au Martinsville (Va.) Bulletin. Il a passé plus de 40 ans dans le journalisme de sport automobile, d’abord avec le Roanoke Times-World News et plus tard en tant qu’éditeur et vice-président de NASCAR Scene et NASCAR Illustrated.

Steve a remporté de nombreux prix d’écriture sportive d’État et plusieurs autres de la National Motorsports Press Association pour sa couverture du sport automobile, ses articles et ses chroniques. Pendant plusieurs années, Steve a été un habitué de « NASCAR This Morning » sur FOX Sports Net et il est le co-auteur, avec Tom Higgins, de la biographie « Junior Johnson : Brave In Life ».

En janvier 2014, Steve a été intronisé au Temple de la renommée de la NMPA. Et en 2019, il a reçu le prix Squier-Hall du NASCAR Hall of Fame pour l’excellence de toute une vie dans le journalisme de sport automobile. En plus d’écrire pour Frontstretch, Steve est également co-animateur du podcast The Scene Vault.

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