NASCAR se dirige vers une nouvelle passerelle améliorée pour sa première course de Coupe

par Bob Pockras
FOX Sports Rédacteur NASCAR

Lorsque Gateway International Raceway a fermé après la saison NASCAR 2010, il ne semblait pas avoir beaucoup d’avenir.

La piste ovale de 1,25 mile, située juste de l’autre côté de la frontière de l’État de Saint-Louis et détenue à l’époque par Dover Motorsports Inc., n’était pas au meilleur de sa forme. Il avait accueilli des courses Xfinity et de camions, mais il semblait presque que NASCAR y organisait des courses pour donner à Anheuser-Busch, qui avait parrainé pendant des décennies ce qui est maintenant la série Xfinity, une course “à domicile”.

Mais plus de 11 ans plus tard, la piste aura des voitures NASCAR Cup Series sur sa surface de course, alors que les équipes de la Coupe s’affronteront pendant 240 tours (300 miles) dimanche.

Curtis François, qui a acheté la piste de Douvres et dont l’investissement devrait atteindre 100 millions de dollars d’ici 2025, a décroché une course annuelle de série de camions à partir de 2014 et a repavé la surface en 2017. Pour dimanche, les 57 000 sièges sont vendus dans une installation qui maintenant couvre 700 acres, au lieu de 150 acres comme avant l’achat de François.

“Les émotions sont vraiment celles de la gratitude plus que toute autre chose”, a déclaré François. “Nous sommes tellement reconnaissants envers toutes les personnes qui ont travaillé avec nous au cours de la dernière décennie pour concrétiser cette date.

“Ce fut juste un voyage incroyable. Cela continue d’être un voyage incroyable. Et je pense que lorsque nous verrons comment les choses se dérouleront dimanche, nous reconnaîtrons tous que c’était un excellent choix pour la marque NASCAR.”

Christopher Bell sur la course à Gateway

Christopher Bell sur la course à Gateway

Les pilotes de la Coupe passeront à Gateway (peut-être deux fois dans le virage 1), et Christopher Bell dit que cela ajoutera un autre élément à la course.

Arriver à ce point n’a pas été sans quelques problèmes. La course de camions a été temporairement suspendue en août dernier en raison d’une panne de courant (une course en 2010 a été reportée d’un jour en raison d’un problème d’électricité). La piste n’a pas toujours été adoptée par la région de Saint-Louis, car elle se trouve du côté Illinois de la frontière de l’État. Les courses d’été là-bas peuvent présenter une chaleur brutale.

François a déclaré que le réseau électrique a été mis à niveau pour avoir une triple redondance. Et l’espoir est que la date de début juin ne sera pas aussi étouffante que certaines visites passées sur la piste en juillet et août.

“J’étais très optimiste sur le marché de Saint-Louis”, a déclaré François, originaire de la région. “Je pense vraiment que sur le marché de Saint-Louis, nous sommes une grande ville sportive – point final. Et apporter quelque chose d’entièrement nouveau sur le marché était plus une question d’éduquer le fan de sport que de savoir s’il aurait nécessairement envie de venir à la course.

“Une fois qu’ils ont compris ce qu’était la course de la NASCAR Cup, les ventes de billets ont été rapides. … C’est juste une vraie bénédiction de voir comment la communauté nous a entourés et a vraiment adopté ce que nous faisons sur l’hippodrome.”

François espère éviter les pièges de certaines autres pistes et de leurs premières épreuves de coupe en matière de stationnement et de circulation. Il a déclaré que son personnel avait eu des réunions hebdomadaires avec les départements des transports de l’État au cours des quatre derniers mois.

“Toutes les mesures raisonnables ont été prises pour gérer la logistique de la grande course”, a-t-il déclaré.

Quant à la course ? C’est une piste étroite et plate qui courra potentiellement comme le Phoenix d’un mile. Les virages 1 et 2 sont inclinés de 9 degrés ; Les virages 3 et 4 sont inclinés de 11 degrés. Attendez-vous à ce que les pilotes de la Coupe aient à changer de vitesse.

“J’ai toujours pensé que Gateway était une excellente piste, et c’est une excellente installation, et ils font un excellent travail”, a déclaré Ryan Blaney, pilote de l’équipe Penske. “Je pense qu’ils méritent vraiment une course en Coupe avec la façon dont ils ont grandi.

“Ils ont toujours organisé de bons événements avec IndyCar et Truck et des trucs comme ça. Nous avons passé en revue certains des trucs de Gateway sur la simulation, et je pense qu’il y a des points de freinage importants, et c’est une piste où vous nous verrez rétrogradation.”

Plusieurs pilotes de Cup ont remporté des courses à Gateway : Kevin Harvick (Xfinity en 2000, 2001 et camions en 2010), Martin Truex Jr. (Xfinity en 2004), Kyle Busch (Xfinity en 2009), Brad Keselowski (Xfinity en 2010), Bubba Wallace (camions en 2014), Cole Custer (camions en 2015), Christopher Bell (camions en 2016), Justin Haley (camions en 2018) et Ross Chastain (camions en 2019).

Il y a 12 pilotes de Coupe inscrits qui n’ont pas participé à une épreuve de la série nationale NASCAR à Gateway: Kyle Larson, Corey LaJoie, Chase Elliott, Parker Kligerman, AJ Allmendinger, Chris Buescher, Ty Dillon, Alex Bowman, Cody Ware, Josh Bilicki, BJ Mc Leod et Daniel Suarez.

“Cela a produit des courses décentes dans les camions et Xfinity … à l’époque où ils couraient là-bas”, a déclaré Larson. “Avec cette voiture, nous rétrogradons déjà sur beaucoup de ces pistes.

“Je sais que les camions rétrogradent là-bas, donc nous serons probablement de la même manière. J’ai entendu dire qu’ils avaient investi beaucoup d’argent dans l’installation. Je suis donc ravi d’y aller, et je m’attends à ce qu’il être un grand événement.”

Kyle Busch sur son expérience chez Gateway

Kyle Busch sur son expérience chez Gateway

Kyle Busch a remporté une course Xfinity à Gateway en 2009, mais il dit que ceux qui y ont couru n’auront pas beaucoup d’avantage lorsque Cup fera ses débuts sur la piste ce week-end.

Parce que c’est une nouvelle piste pour eux, les pilotes de la Coupe auront 50 minutes d’essais vendredi et pourront faire des ajustements avant de passer par la technologie vendredi soir pour les qualifications samedi matin (les voitures seront confisquées après les qualifications).

“Le simple fait de pouvoir y courir avant et de connaître l’hippodrome lui-même vous donnerait un peu plus [knowledge] que quelqu’un qui n’y est jamais allé auparavant”, a déclaré Kyle Busch. “Mais honnêtement, avec un week-end d’entraînement normal, tout se déroulera de manière assez uniforme à la fin de la journée.

“J’ai hâte d’y retourner. Ça fait longtemps.”

François espère que des pilotes comme Busch apprécieront ce qu’ils voient après une longue absence. La piste a une longue liste de sponsors corporatifs (la société locale World Wide Technology détient les droits de dénomination) de la région de Saint-Louis, et il y a un festival de musique de trois jours sur le terrain de la piste. Il y a aussi un nouveau bâtiment de suites et une nouvelle zone de fans dans le champ intérieur.

“Vous ne reconnaîtrez pas grand-chose à part les tribunes”, a déclaré François pour ceux qui n’ont pas été sur la piste depuis plus d’une décennie. “Les tribunes sont les mêmes qu’avant. … [The track] est situé au même endroit, mais pratiquement tout a été changé à part les tribunes et la surface de course.

“La surface de course a été refaite en 2017. Elle vieillit parfaitement. On s’attend vraiment à avoir une bonne adhérence, et de belles courses.”

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À surveiller

Comme mentionné, les pilotes vont changer de vitesse – probablement deux fois dans le virage 1 et une fois dans le virage 3. Cela fait six quarts de travail par tour. À 240 tours, c’est 1 440 quarts de travail (peut-être moins que cela à cause des tours de prudence, mais près de cela) pour que les pilotes aient raison.

L’un d’entre eux fera-t-il une erreur en changeant de vitesse avec le nouveau levier de vitesses séquentiel qu’il a cette année ? Bien sûr, ils l’ont utilisé toute l’année, mais Kevin Harvick a récemment raté un quart de travail. Et le changement de vitesse sera-t-il utilisé autant pour la défense que pour l’attaque ? C’est la plus grande frustration de NASCAR avec le changement de vitesse, car cela peut permettre à une voiture moins performante de rester devant une voiture plus rapide.

Penser a voix haute

Ce n’est pas un nouveau sujet, mais avec NASCAR annonçant que le championnat 2023 aura lieu à Phoenix, le site du championnat depuis 2020, cela soulève la question de savoir si le championnat devrait bouger.

Phoenix a déjà vendu la course du championnat 2022 – certes, il n’y a que 42 000 places en tribune – et cela crée une bonne ambiance. De plus, le temps est imbattable en novembre.

Mais avec un format de championnat à une course dans lequel le meilleur pilote parmi les quatre pilotes éligibles au championnat remporte le titre, il est préférable de déplacer le championnat. Cela empêcherait un pilote qui est excellent à Phoenix d’avoir un avantage année après année, et un pilote qui n’est pas bon à Phoenix d’être désavantagé à maintes reprises.

Pleins feux sur les réseaux sociaux

Ils l’ont dit

“Je n’ai pas du tout été gêné par la chaleur. Je meurs juste de faim.” Denny Hamlin après sa victoire dans le Coca-Cola 600, la course la plus longue (en miles) de l’histoire de NASCAR

Bob Pockrass a passé des décennies à couvrir les sports mécaniques, y compris les 30 dernières Daytona 500. Il a rejoint FOX Sports en 2019 après des passages chez ESPN, Sporting News, le magazine NASCAR Scene et The (Daytona Beach) News-Journal. Suivez-le sur Twitter et Instagram @race bobpock. Vous cherchez plus de contenu NASCAR? Inscrivez-vous à la newsletter FOX Sports NASCAR avec Bob Pockrass!


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