Moment de frappe riche de NASCAR de Dale Earnhardt à Talladega

Il n’avait aucune chance. Embourbé dans la circulation, la ligne d’arrivée presque en vue et la moitié du terrain devant lui, il n’avait tout simplement pas le temps… Jusqu’à ce qu’il trouve un moyen.

Chaque mouvement devait être le bon, parfaitement chronométré, sinon c’était fini. Mais chaque mouvement était parfait. Et quand ils sont arrivés à la ligne, il était là : le vainqueur. Tous ceux qui regardaient ont été, pendant un moment, collectivement stupéfaits.

Est-ce vraiment arrivé ? Hé, c’était si loin…

C’est arrivé samedi dernier (7 mai) pour un pur-sang alezan nommé Rich Strike. Le cheval a été le plus long des longs coups du Kentucky Derby 2022, même pas sur le terrain avant la 11e heure. Il n’avait pas de voie de course dégagée, ce qui rendait sa course d’étirement encore plus improbable. Et pourtant, il avait de la vitesse quand c’était nécessaire et, peut-être plus important encore, il avait du cœur.

La victoire improbable de Rich Strike s’est également déroulée en NASCAR au fil des ans. La seule victoire de Wendell Scott en Cup Series à Jacksonville, en Floride. Il y a eu de nombreux bouleversements au Daytona 500 : Pete Hamilton (1970), Derrike Cope (1990), Trevor Bayne (2011) et Michael McDowell (2021) ainsi que la surprise de Paul Menard en 2011 dans le Brickyard 400.

Mais la course d’étirement de Rich Strike rappelle davantage une autre arrivée NASCAR célèbre.

Dale Earnhardt n’était pas un outsider ce jour-là au début de la course. Pas avec 75 victoires déjà à son actif. Pas l’homme qui pouvait, du moins dans la légende, voir l’air sur les superspeedways.

Pourtant, alors que la course se déroulait sous un ciel bleu vif d’octobre en 2000, les chances d’Earnhardt à Talladega, Ala. avait l’air pauvre. Embourbé profondément dans le champ, assis dans 18e place avec seulement quatre tours à faire et le peloton assez étendu, il semblait plus probable que son fils, Dale Earnhardt Jr., courrait pour le drapeau à damier à la place.

Earnhardt Jr. menait ce qui n’était pas une course typique de Talladega. Il y avait eu peu d’avertissements, un seul pour un incident impliquant plusieurs voitures qui n’avait rassemblé que quatre voitures. Le récapitulatif final montre plus d’équipes hors course pour les pannes de moteur que pour les accidents.

Pourtant, le peloton de 43 voitures a fonctionné une grande partie de la journée comme s’ils étaient sous une couverture. Le package de règles 2000 que NASCAR avait choisi pour les superspeedways avait une quantité incroyable de traînée, grâce à la fois à un petit becquet de toit et à une petite lèvre, appelée facture en osier, sur le dessus du becquet arrière. Les voitures pouvaient faire des gestes audacieux, mais elles avaient besoin d’aide, et le peloton, en fin de partie, n’avait pas l’air particulièrement organisé.

Alors que son père languissait, assis au milieu du peloton, Earnhardt Jr. menait avec la majeure partie du peloton toujours en file indienne au bas de la piste.

Venant à quatre pour aller, Earnhardt Sr. courait le bas. Il n’y avait pas de règle de ligne jaune à l’époque et le non. 3 courait droit sur la ligne. Earnhardt a avancé d’un tick, se préparant pour le corner, et a touché le non. 60, piloté par Rich Bickle. Bickle a tiré et a heurté Rusty Wallace.

Aujourd’hui, aussi instables que soient les voitures dans les airs, cela aurait largement suffi à déclencher un carambolage. Dans ce cas, tous les trois ont continué.

Le peloton devant Earnhardt Sr. est devenu agressif, courant trois de large avec quatre à faire. La recrue Matt Kenseth a eu un moment, plaçant ses pneus intérieurs dans l’herbe du champ intérieur pendant une fraction de seconde avant de revenir sur la piste. Mais il a tenu son non. 17 régulièrement.

Avec trois à faire, le pilote de Richard Childress Racing, Mike Skinner, a mené Earnhardt Jr. et a résisté à John Andretti, qui chargeait fort.

En entrant dans le tour, Earnhardt s’était faufilé jusqu’à environ 10e et le terrain, bien qu’encore désorganisé, n’était plus un seul fichier. Le peloton s’est divisé en ce qui n’était guère plus que le chaos, quatre et même cinq voitures de large.

De nos jours, cela aurait signifié un désastre. Mais cette course, tout le monde s’est accroché.

Arrivant à deux tours de la fin, Skinner détenait toujours le point avec Earnhardt Jr. derrière lui. Le terrain restait en désordre, mais maintenant… Earnhardt était en mouvement.

Le noir non. 3 a tiré au milieu jusqu’à ce qu’il n’y ait plus de milieu, seulement la ligne extérieure, et a tiré même avec le numéro bleu de son coéquipier. 31. Tout d’un coup, sorti de nulle part… il était là.

Alors qu’ils dépassaient la barre des deux à faire, Earnhardt a pris un léger avantage dans les virages 1 et 2. Skinner s’est accroché à l’intérieur, un pilote sans victoire se battant bec et ongles pour sa propre part du gâteau.

D’une manière ou d’une autre, Earnhardt a pris les devants. le non Le n ° 3 a pris l’avantage alors que le drapeau blanc flottait dans le ciel bleu, gagnant 17 places pour mener la course en un clin d’œil. Ses mouvements ont déclenché une échappée de trois voitures, mais ce qui était dans son rétroviseur était le pire des cas : des coéquipiers. Kenny Wallace avait poussé Earnhardt à l’avant, mais maintenant l’autre voiture d’Andy Petree, Joe Nemechek, était juste derrière lui. Une course à deux voitures, bien coordonnée, serait difficile à retenir pour Earnhardt.

Sauf que… cette course n’est jamais venue. Il s’avère que Nemechek utilisait un schéma de peinture spécial et sa voiture habituellement verte était d’un rouge cerise foncé. Dans le feu de l’action, Wallace n’a pas réalisé que la voiture derrière lui aurait été susceptible de le suivre et de le pousser vers la victoire. Devant, Earnhardt avec une poussée était un shoo-in pour eux de terminer parmi les deux premiers; à peu près n’importe quel autre pilote sur le terrain aurait choisi la chose sûre.

Donc Wallace n’a pas fait un geste pour dépasser Earnhardt, sachant que la voiture derrière lui ne pouvait pas les dépasser toutes les deux toute seule. Earnhardt a dépassé la ligne pour son 76e victoire en carrière, la plus inattendue de ses triomphes à Talladega. Personne ne le savait alors, mais ce serait aussi sa dernière en Cup Series.

Non, Earnhardt n’était pas l’outsider ce jour-là, pas vraiment. Mais il était si loin dans le peloton dans ces derniers tours qu’une victoire semblait presque impossible.

Pourtant, quand ils sont arrivés à la ligne, il était là : le vainqueur.

Regardez la rediffusion du Derby et concentrez-vous sur Rich Strike alors qu’ils traversent le dernier tour.

Ensuite, regardez la rediffusion de cette journée NASCAR d’octobre 2000, il y a maintenant longtemps. Mouvement parfait après mouvement parfait, jusqu’à ce qu’il n’y ait plus rien devant eux que la ligne d’arrivée.

Ce n’est rien de moins que stupéfiant.

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