L’olympien qui bat les lésions cérébrales pour courir pour Hyundai

Avancez Aaron ‘AJ’ Muss, un ancien snowboarder olympien de 27 ans qui est déterminé à se hisser au sommet de la course IMSA, bien qu’il soit mort pendant près de 30 secondes dans une ambulance il y a huit ans après qu’une opération de routine ait échappé à tout contrôle médical. . Les conséquences de cela l’ont marqué mentalement, mais il est déterminé à ne pas le laisser l’arrêter.

Muss court pour l’équipe Bryan Herta Autosport Hyundai dans la catégorie TCR du Michelin Pilot Challenge de l’IMSA et ne pilote des voitures que depuis quelques années. Il s’est fait un nom sur les pistes, participant à des compétitions de snowboard de niveau championnat du monde et visait fermement les Jeux olympiques.

Mais ce rêve s’est transformé en cauchemar en avril 2014, lorsqu’il a subi une opération à l’épaule à la suite d’une blessure subie lors des Championnats du monde FIS de snowboard de l’année précédente.

“J’ai grandi dans le Colorado et le snowboard était ma vie”, dit-il. « C’était ma passion. J’ai vu les Jeux Olympiques à la télé et je me suis dit ‘Maman, je veux devenir olympien !’ et elle est comme ‘Bien sûr que tu le fais, chérie’.

« Elle a dit que si je voulais vraiment faire ça, je devais être à l’école de ski. Alors au lieu de me mettre à la garderie, elle m’y a mis. Et chaque heure que je n’étais pas à l’école, j’étais à l’école de ski. Au fil du temps, j’ai préféré le snowboard au ski, même si cela m’était égal – peu importe ce qu’il fallait pour devenir un olympien !

“Mais ensuite j’ai eu un très grave accident et j’ai fini par être maintenu en vie en raison d’une opération pour une blessure que j’avais subie. Et réinitialiser toute ma vie à ce moment-là.

“Je suis mort. Mon cœur s’est arrêté et j’ai dû être ranimé. J’étais censé me réveiller en état de mort cérébrale, c’est ce qu’ils ont dit à ma mère. On ne s’attendait même pas à ce que je sois là, cognitivement.”

AJ Muss, Bryan Herta Autosport avec Curb Agajanian

Photo par : Michael L. Levitt

Voici ce qui s’est passé : à l’âge de 19 ans, Muss s’est rendu à l’hôpital pour une intervention de routine visant à réparer son épaule, qu’il s’était disloquée lors d’un violent impact contre une porte lors d’une course de snowboard l’année précédente. Ce serait une solution permanente pour mettre fin à la douleur qu’il souffrait depuis.

“J’avais déchiré les deux labrums en deux”, se souvient-il. “Ils ont fait une intervention chirurgicale assez intense, appelée Latarjet, alors ils ont percé mon épaule pour qu’elle ne puisse plus jamais ressortir, elle est maintenue en place par des os.

« Ça s’est bien passé. Je suis rentré chez moi mais j’ai très peur de la pharma. Je n’aime pas les analgésiques, j’aime seulement les choses naturelles, les thés, les substances à base de plantes, et j’ai peur de la dépendance aux produits pharmaceutiques parce que j’ai une personnalité très addictive. Les analgésiques me terrifient.

« Ils les ont donnés à ma mère pour qu’elle ne me fasse jamais une overdose. Tu sais, tu sors d’une opération et tu es fou des médicaments, donc ma mère était responsable des médicaments à la maison. Deux nuits après l’opération, elle est venue me voir dans ma chambre au sous-sol et elle m’a trouvé, à 3 heures du matin, les yeux révulsés à l’arrière de la tête. J’étais totalement parti.

“Les ambulanciers se sont présentés et ils ont supposé que je faisais une overdose, parce que je suis un adolescent, c’est ce qu’ils font. Ma mère leur jure que je n’ai pas fait de surdose, et ils essaient de me faire vomir et, devinez quoi, il n’y a rien.

“Mais ce qui s’est passé, c’est que j’ai aspiré – donc tout le liquide de mon estomac est allé dans mes poumons [a condition known as a Pulmonary edema] et l’a sauté. Alors ça m’a instantanément donné une pneumonie, donc je ne peux plus respirer.”

En essayant de le sauver, les médecins avaient involontairement aggravé la situation…

“Ils m’ont emmené à l’hôpital de Breckenridge, dans le Colorado, mais il n’y avait pas de grand centre de traumatologie – ils essayaient de me soigner, mais dès qu’ils l’ont fait, quelque chose d’autre s’est mal passé. Nous n’avions aucune idée que j’avais un trou dans mon cœur, et à ce jour, personne ne sait quand cela s’est produit là-bas, car je ne l’ai pas utilisé pour l’avoir.

“Ils ont essayé de m’emmener en hélicoptère à Denver, où il y a un très bon centre de traumatologie, et le temps se gâte pour que l’hélicoptère ne puisse pas décoller. Alors je vais dans une urgence mobile et il n’y a qu’un seul tunnel entre Breckenridge et Denver le la I-70 – et elle est fermée pour construction !

« J’ai dû être escorté par la police, ils ont ouvert le tunnel spécialement pour moi, alors nous avons fait un trajet qui aurait dû durer 90 minutes ou plus, j’y suis arrivé en une heure. Sans ça, je serais mort, j’en suis sûr.

« Je sais que j’ai l’air d’inventer ça, parce que tu ne peux pas inventer ça ! Je suis tombé à plat dans l’ambulance, mais ils ont réussi à me stabiliser. J’ai été intubé, ils m’ont mis dans un coma artificiel quand je suis arrivé à l’hôpital, où je me battais pour ma vie.”

#2 : Bryan Herta Autosport avec Curb Agajanian, Hyundai Elantra N TCR, TCR : AJ Muss, Ryan Norman

#2 : Bryan Herta Autosport avec Curb Agajanian, Hyundai Elantra N TCR, TCR : AJ Muss, Ryan Norman

Photo par : Jake Galstad / Motorsport Images

Au bout de deux semaines, alors que son état était rectifié et que ses poumons se rétablissaient, il a été ramené – mais avec un pronostic incertain car ses médecins savaient que son cerveau avait été privé d’oxygène pendant qu’il était à plat.

“Je me suis réveillé et je ne pouvais ni parler, ni écrire, ni lire”, dit-il. « J’ai réappris à parler – évidemment, puisque je te parle ! – et mon écriture est comme au niveau de la sixième année. Mon écriture est comme celle d’un enfant de quatre ans avec un crayon ! Mais mes fonctions motrices et ma capacité à faire du sport n’ont jamais disparu. Ils ne savent pas pourquoi.

“Mais j’ai grandi en voulant devenir athlète olympique, et je savais que je pouvais encore le faire. Ce n’était qu’un autre obstacle. J’ai baissé la tête et travaillé dur et je suis essentiellement revenu d’entre les morts.

Après avoir été dans le coma et avoir réappris à parler, étonnamment, Muss était de retour sur la neige, s’entraînant puis concourant, à peine trois mois plus tard. Ce fut un retour fantastique qui a choqué tous ceux qui l’ont vu arriver.

Il ajoute fièrement : “J’ai poursuivi une carrière très réussie – un an après mon accident, dans la North American Cup, qui est comme l’IMSA du snowboard – je n’ai quitté le podium qu’une seule fois, et je n’ai raté que deux événements. C’est le plus grand nombre de victoires que l’on ait jamais eu en une saison et j’étais presque invaincu.”

En aparté, je me suis assis avec AJ et son coéquipier Ryan Norman au dîner la veille de notre entretien. Mon seul indice sur l’état neurologique de Muss est lorsqu’il a réagi à l’affirmation du restaurant selon laquelle sa chaudrée de palourdes était “de renommée mondiale” – quelque chose qu’il répète encore et encore, comme s’il avait oublié les mots qu’il venait de dire. Mais il a une personnalité si contagieuse – et aime clairement parler de toute façon – que le « pépin » momentané est à peine perceptible.

“J’ai trois, quatre mois de ma vie dont je ne me souviens tout simplement pas”, répond-il lorsque je lui pose des questions sur ses problèmes de mémoire. “J’ai aussi perdu un peu de mémoire à court terme, donc tout ce qui se passe vraiment récemment, je l’oublie.

“Je plaisante en disant que si ce n’est pas dans mon agenda Google, je ne m’en souviendrai pas. C’est comme ça que je planifie ma journée. Mais si je fais une mauvaise séance qualificative, une heure plus tard je l’oublie complètement. Je sais que je l’ai fait, mais pourquoi, les tenants et les aboutissants, je me fie aux notes que je prends avec mes ingénieurs.

« En tant qu’athlète, c’est vraiment bien d’avoir un problème de mémoire à court terme, ça permet d’avancer. Je ne réfléchis pas trop parce que je ne peux pas. Être un athlète professionnel consiste en grande partie à savoir qui gère le mieux l’adversité. Qui peut s’adapter le plus rapidement.

“Comme le dit Mike Tyson, tout le monde a un plan jusqu’à ce qu’il soit frappé au visage. Vous montez dans une voiture de course avec un plan. Dès qu’il passe au vert, tout est par la fenêtre !

#2 : Bryan Herta Autosport avec Curb Agajanian, Hyundai Elantra N TCR, TCR : AJ Muss, Ryan Norman

#2 : Bryan Herta Autosport avec Curb Agajanian, Hyundai Elantra N TCR, TCR : AJ Muss, Ryan Norman

Photo par : Brett Farmer / Motorsport Images

Muss a traversé tellement de choses, non seulement le traumatisme de son incident de santé, mais une carrière complète en tant que snowboarder. Et, oui, il s’est rendu aux Jeux olympiques – tout comme il l’avait dit à sa mère !

Il a participé aux Jeux olympiques d’hiver de 2018 en Corée du Sud pour l’équipe américaine en slalom géant parallèle et, bien qu’il ne soit pas encore officiellement retiré de ce sport, vous avez l’impression que ce n’est pas loin.

“J’ai eu beaucoup de blessures et beaucoup d’opérations chirurgicales”, se souvient-il. “J’ai été sous le bistouri une tonne et mon corps ne tient pas aussi bien que je le voudrais. C’est juste le nom du jeu.

“Je me suis cassé le dos cinq fois, j’ai eu six ou sept interventions qui ont fait des ravages. Je peux faire du snowboard pendant trois jours d’entraînement et de course, mais je dois ensuite prendre deux jours de congé car je peux à peine marcher. J’ai même eu du mal à sortir du lit.

“La course est beaucoup plus facile pour mon corps, et avec l’âge vient une cage ! Je voulais un nouveau chapitre de ma vie. J’ai atteint mes objectifs en snowboard, même si je n’ai pas gagné de médaille aux Jeux olympiques et je n’ai jamais remporté de titre au classement général de la Coupe du monde.

“Mais j’ai eu beaucoup de succès là-haut, j’ai gagné beaucoup de courses et j’en suis reconnaissant. J’apprécie d’être à nouveau étudiant. L’année dernière c’était ma première année [in car racing] et maintenant je suis en deuxième année et j’apprends tellement. J’aime ne pas être le meilleur dans quelque chose, mais me battre pour y arriver un jour.

Après avoir commencé en s’amusant à la dérive – il est également un parachutiste licencié avec plus de 500 sauts à son actif ainsi que 250 vols en combinaison ailée – AJ a commencé à courir correctement en 2021 avec l’équipe Copeland Motorsports Hyundai TCR. Cette année, Muss est passé à l’équipe d’usine et il est déterminé à se faire un nom.

“La course est devenue une véritable passion pour moi et ma carrière maintenant”, dit-il. «Je suis loin du sommet: je gagne toujours des dixièmes et non des millièmes. Je suis bien conscient des marges et où je dois être. Mais je suis aussi conscient que je suis compétitif face à des gens qui ont grandi dans le karting. Je suis dans une voiture de course depuis seulement deux ans.

« Je pense que je suis bon pour accepter que je ne sais pas tout, je suis prêt à apprendre, et je pense que même Max Verstappen apprend de petites choses tous les jours ! L’homme le plus intelligent dans la pièce est l’homme le plus silencieux parce qu’il écoute. Je suis coachable, et même si je ne suis pas d’accord avec une idée, je vais au moins l’essayer.

“J’ai concouru au plus haut niveau dans un autre sport, et 80% de cela est mental. Nous avons tous les compétences pour conduire, mais c’est la façon dont vous atteignez ces objectifs mentalement, c’est la clé.”

#2 : Bryan Herta Autosport avec Curb Agajanian, Hyundai Elantra N TCR, TCR : AJ Muss, Ryan Norman

#2 : Bryan Herta Autosport avec Curb Agajanian, Hyundai Elantra N TCR, TCR : AJ Muss, Ryan Norman

Photo par : Jake Galstad / Motorsport Images

Muss dit également qu’il a remarqué un grand changement dans la course pour l’équipe de Herta, qui travaille en sa faveur.

“En venant au programme d’usine, j’ai acquis tellement de connaissances, il y a tellement de soutien – l’ingénierie et le soutien des gars de BHA”, dit-il. « Bryan est phénoménal. Ce n’est pas seulement un propriétaire d’équipe, c’est un ami et un mentor. Il veut le meilleur pour nous. Il dit : « Vous ne serez peut-être pas toujours avec nous, mais vous partirez d’ici mieux qu’à votre arrivée. Je veux juste être ici pour toujours !

“J’adore les voitures de sport. Les autres voitures sont vos ennemies mais vos coéquipiers sont vos meilleurs amis. Ce n’est pas comme une roue ouverte, où votre coéquipier est votre ennemi !

« Mon objectif est de devenir un jour pilote d’usine à plein temps. Si c’est avec Hyundai, ce serait génial. Je veux conduire Spa Francorchamps. Je veux conduire Le Mans, Daytona et, je pense… [he hesitates slightly for the first time in our interview] peut-être la Nordschleife mais je ne sais pas si ça irait bien avec ma mémoire à court terme ! C’est une si longue piste…

“Je veux être ce pilote IMSA qui est appelé pour courir à l’étranger. J’ai vécu en Europe pendant quatre ans et j’adore ça. Mais je veux juste piloter des voitures. Pilotez des voitures et amusez-vous.

Son histoire est aussi remarquable que je l’ai entendue de première main – là-haut avec Mika Hakkinen sur son accident presque mortel à Adélaïde et Ari Vatanen sur son shunt au Rallye d’Argentine. Comme eux, il est clairement un combattant déterminé et, à seulement 27 ans, qui sait où pourrait mener sa deuxième carrière sportive ?

Lisez donc :

Leave a Comment