Les vieilles traditions rencontrent la convention moderne dans la finale de la FA Cup prometteuse | FA Cup

UNh, la finale de la coupe. Tout ce faste et cette cérémonie, les rites classiques, les rituels consacrés par le temps. Le frisson de l’anticipation à l’approche du sacré coup d’envoi de 16h45. Un set sur mesure du célèbre DJ house Pete Tong en préparation. Banderoles et pancartes honorant la compagnie aérienne commanditaire du concours. La traditionnelle prise de genou. Et puis, après un coup de sifflet de Craig Pawson, un match de football joué presque entièrement sans attaquants conventionnels.

L’une des plus grandes idées fausses sur la FA Cup au fil des ans est qu’elle n’a pas évolué avec le temps. En fait, depuis la première finale à l’Ovale de Kennington il y a 150 ans, les gens s’amusent avec, peaufinant, altérant et essayant de nouvelles choses. C’était la première compétition à utiliser des filets de but et à expérimenter des numéros sur des maillots; le premier à adopter le VAR ; le premier à autoriser les matchs le dimanche. Les éliminatoires pour la troisième place sont passées. Au mieux, la FA Cup n’est pas simplement une capsule temporelle ou une reconstitution historique. Il peut nous montrer qui nous sommes et où nous allons.

Pour Jürgen Klopp et sa formidable équipe de Liverpool, la FA Cup représente une sorte de frontière finale, une destination ainsi qu’une partie du voyage plus large. Gagner la Coupe à lui tout seul ne rend pas une équipe formidable. Klopp, qui n’a pas caché ses priorités compétitives au fil des ans, soutiendrait sans aucun doute que le succès de son projet ne dépend pas de la victoire d’un seul match de football de 90 minutes à la suite d’un set de Pete Tong. Mais remontez dans l’histoire du football anglais et très peu de ses grands entraîneurs n’ont pas conquis la compétition à un moment donné. Brian Clough a remporté des titres de champion et des Coupes d’Europe, mais jusqu’à son dernier jour, l’absence de triomphe en finale de Coupe est restée l’un de ses grands regrets. Si Klopp quitte l’Angleterre sans médaille de vainqueur de la FA Cup, cela le gueulera : pas beaucoup mais avec persistance et pour toujours.

Pour le club dans son ensemble, le match de samedi est une chance de raviver ce qui a été une relation curieusement décontractée avec la plus ancienne compétition du jeu. Quiz rapide: sans chercher ni essayer de les compter manuellement, combien de FA Cups Liverpool a-t-il remportées? Pratiquement tous les fans connaissent – instinctivement, presque génétiquement – les 19 titres de champion et les six Coupes d’Europe. Mais sept FA Cups (une de moins que Tottenham) ? Ce n’est pas un disque honteux par n’importe quel effort d’imagination. Mais ce n’est pas non plus le genre de chose que vous mettez sur le côté d’un bus.

Les équipes classiques de Liverpool ont fait de Wembley leur jardin. Ian Rush reste le meilleur buteur de l’histoire de la finale de la FA Cup. Bill Shankly a classé la victoire de 1965 comme sa plus grande réussite en matière de gestion, devant le championnat de la ligue un an plus tôt. La finale épuisante de 1989 contre Everton, qui s’est tenue des semaines après la catastrophe de Hillsborough, a été ressentie comme un petit moment de réconfort pour une ville en deuil. Pour tout cela, et pour tous les exploits cardiffiens de Michael Owen en 2001 et de Steven Gerrard en 2006, Liverpool n’a plus remporté la Coupe à Wembley depuis 30 ans. Il n’y aura jamais de meilleur moment pour gratter cette démangeaison.

En revanche, la FA Cup s’était infiltrée dans le sang de Chelsea bien avant qu’un oligarque russe à la barbe de cinq jours ne les regarde. Ces sept victoires entre 1997 et 2018 – remportées sous sept managers – semblent en quelque sorte essentielles à la mythologie du Chelsea moderne, l’idée qu’il n’y a pas de club en Angleterre meilleur pour se soulever pour une occasion unique. Ce sera leur 12e finale au cours des 26 dernières éditions et pourtant, si Liverpool l’emporte, il deviendra le premier club à en perdre trois de suite.

Jürgen Klopp (à gauche) et Thomas Tuchel se rencontreront lors d’une autre finale nationale à Wembley après la victoire de Liverpool aux tirs au but contre Chelsea lors de la Coupe Carabao en février. Photographe : Nick Potts/PA

S’il est pervers de remettre en question l’instinct de tueur de l’équipe de Thomas Tuchel, qui a remporté des championnats d’Europe et du monde des clubs au cours des 12 derniers mois, alors considérez également que Chelsea a maintenant perdu ses cinq dernières finales de Wembley toutes compétitions confondues, y compris une défaite meurtrière aux tirs au but contre Liverpool lors de la Coupe Carabao de cette saison.

Une cinquième saison sans titre de champion – ou même parmi les deux premiers – sera leur plus longue sécheresse depuis l’ère Ken Bates. Toujours sous sanctions gouvernementales et préparée pour un autre été de perturbations et de transition, la FA Cup donne à Chelsea une chance de s’ancrer dans quelque chose de réel, l’assurance qu’ils sont toujours ce qu’ils prétendent être.

Le jeu lui-même promet d’être un maelström. Remontez dix ans en arrière à la dernière fois que ces clubs se sont rencontrés en finale et ce qui frappe avant tout, c’est l’aura et le poids des deux groupes d’attaquants : Didier Drogba et Luis Suárez sur le terrain, Fernando Torres et Andy Carroll sur le banc. C’était encore une époque où les clubs considéraient leurs attaquants comme leurs totems, leur talisman, leurs donneurs de ton.

Drogba a marqué ce qui s’est avéré être le but décisif d’une victoire 2-1. Le très décrié Carroll a électrifié les dernières étapes du jeu, tirant une tête de la barre transversale qui pourrait – et en ces jours de technologie avant la ligne de but obscurs, nous ne le saurions jamais avec certitude – avoir même franchi la ligne.

Cela ressemblera à un type de jeu différent, une sorte de chaos de forme libre, un essaim de milieux de terrain offensifs hybrides faisant des courses sous des angles étranges et essayant de plier les défenses dans des formes insoutenables. Deux lignes hautes vont lutter avec acharnement pour la suprématie territoriale. Mettez deux défenseurs sur Mo Salah et vous créez simplement de la place pour que Sadio Mané aille où il veut. Accrochez-vous fermement à Mason Mount pour tenter de l’empêcher de dicter des attaques et vous laissez un espace derrière que Kai Havertz trouvera presque certainement.

Rien à ce sujet ne semblera guindé, conventionnel ou borné. Rien à ce sujet ne semblera secondaire ou essentiel. Parfois, la FA Cup a semblé plombée par son histoire, trop ancrée dans la nostalgie, trop obsédée par l’idée d’un certain âge d’or mythique. Mais 150 ans après les Wanderers et les Royal Engineers, Liverpool et Chelsea sortiront sous le ciel brillant de Wembley : deux équipes définies par leur passé, jouant au football du futur, avec leur regard fermement et intensément fixé sur le présent.

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