Les pionniers Bubba Wallace, David Steward sur l’Illinois 300, la diversité en NASCAR | Des sports

La relation a commencé par un parrainage, le type d’engagement financier important dont chaque pilote NASCAR a besoin pour continuer à courir dans la série Cup, le plus haut niveau de la plus grande forme de course du pays.

Pourtant, sous-jacent à l’accord commercial standard impliquant l’homme d’affaires de Saint-Louis David Steward et Bubba Wallace en 2018, il y avait une dynamique qui créerait une force de changement.

Steward a fondé et possède World Wide Technology, la plus grande entreprise appartenant à des Noirs du pays. Wallace est le seul pilote noir de la série Cup.

Depuis leur première rencontre, certains événements bien médiatisés et moins connus ont contribué à modifier NASCAR. Leur relation atteindra un carrefour dimanche lorsque Wallace participera au Enjoy Illinois 300 au World Wide Technology Raceway, où Steward a acheté les droits de dénomination un an après s’être associé à Wallace.

“Dave voulait faire de grandes choses en NASCAR, et il m’a vu avec l’équipe de Richard Petty et voulait en faire partie et s’est intensifié de manière considérable”, a déclaré Wallace. “C’est une relation qui était amusante et qui l’est toujours parce que j’ai vu à quel point il était passionné par la diversité et l’inclusion et comment il a intégré cela dans son lieu de travail.”

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WWT ne parraine plus l’équipe de Wallace, mais ensemble et séparément, ils ont aidé un mouvement, que ce soit l’interdiction du drapeau confédéré par NASCAR, la mise en œuvre de programmes de diversité ou l’adoption du mois de la fierté sur les réseaux sociaux cette semaine.

À une époque où le parrainage de Wallace était en cours et que l’accord sur les droits de dénomination venait d’être signé, Steward a été invité en 2019 à être le conférencier principal du symposium sur la diversité et l’inclusion sportives à Daytona Beach, en Floride. C’est là que son impact sur NASCAR a commencé à exploser.

“Cette période s’est déroulée pendant toute la durée du retrait du drapeau confédéré”, a déclaré Steward cette semaine. “Nous étions intimement impliqués avec Bubba à l’époque. Nous étions à la périphérie et avions des discussions avec NASCAR sur la diversité et ce qui était important pour nous – un environnement accueillant pour tous les coureurs.

Il est peu probable que la séquence des événements coïncide.

Après le début du parrainage, WWT et la piste ont conclu leur accord de droit de dénomination un an plus tard. Steward a été la tête d’affiche du symposium sur la diversité et l’inclusion, qui comprenait des officiels de tous les sports, la même année. Le drapeau confédéré a été interdit en 2020.

Puis en septembre 2021, WWTR a remporté une course de Coupe.

“Je ne suis pas entré dans notre conversation initiale en pensant que cela conduirait directement à une course de la NASCAR Cup”, a déclaré le propriétaire de la piste, Curtis François. “Il ne fait aucun doute que (Steward) était un gros morceau de l’histoire de St. Louis.”

C’est après la formation de ces liens que Wallace a été plongé – bien que sans aucune action de sa part – dans un incident au cours duquel une corde attachée à un nœud coulant a été retrouvée accrochée à la porte de son garage à Talladega Superspeedway en juin 2020.

L’affaire a fait l’objet d’une enquête en tant que possible crime de haine, mais il a ensuite été jugé que non parce que le garage était en place depuis des mois. Néanmoins, Wallace a contesté l’attachement d’une corde à un nœud coulant.

“J’ai définitivement gagné quelques fans en moins, ce qui est bien”, a-t-il déclaré. “C’est juste un gros malentendu pour beaucoup de gens. Nous sommes si loin sur la route que je ne veux pas les aider à comprendre. Ils peuvent être qui ils veulent être et c’est très bien. Vous choisissez comment vous voulez être représenté en tant que personne. C’est votre destin. Je vis ma vie du mieux que je peux, et si les gens ne l’aiment pas, ce n’est pas mon problème.”

Dans les coulisses, François et Steward, qui fait également partie du groupe de propriétaires des St. Louis Blues, tentaient de positionner la piste pour obtenir une course convoitée de la série Cup. C’est quelque chose que Wallace a dit avoir entendu de Steward depuis le début de leur amitié.

En plus de prononcer le discours d’ouverture du symposium, Steward a passé du temps à parler à certaines personnalités de NASCAR, y compris la famille France qui a fondé l’organisation. François a déclaré que lorsque Steward a proposé son aide de quelque manière que ce soit, cela a été un tournant.

“J’étais là pour les servir de quelque manière que ce soit et pour avoir une voix dans le sport qui était manifestement absente”, a déclaré Steward. « C’est dans tous les sports, mais surtout en NASCAR. Il y a des ressources dans la communauté diversifiée et la future base de fans qui n’ont pas été réalisées à ce jour.

David Steward II s’est également immergé dans les aspects de NASCAR avec sa société créant un projet de réalisation de films, une série télévisée et un contenu numérique basé sur la vie de Wendell Scott, le premier pilote noir de NASCAR.

Avoir un homme d’affaires qui est l’un des 15 milliardaires noirs au monde, selon Forbes, à bord est devenu une déclaration puissante. L’intendant aîné était à l’avant-plan lors de l’annonce de l’année dernière que la piste portant le nom de son entreprise accueillerait une course de Coupe.

“David Steward a une énorme passion pour la course, la philanthropie et la conduite de l’inclusion”, a déclaré Phelps. “Lorsque vous associez cela à ses antécédents de leadership en matière de changement, il est un ambassadeur incroyable pour accueillir de nouveaux publics en NASCAR.”

NASCAR a poussé cela à un autre niveau cette semaine lorsqu’il a publié une célébration du mois de la fierté sur Twitter. Le message a attiré un mélange de soutien et de condamnation sous la forme de milliers de réponses.

Wallace a adopté le message comme un autre pas dans la bonne direction.

“La tendance est définitivement à la hausse, et c’est la seule façon dont cela pourrait se passer”, a-t-il déclaré. « Voir les possibilités d’arrivée de nouvelles personnes est vraiment spécial. C’est quelque chose de petit, mais NASCAR publie le message du mois de la fierté est quelque chose de spécial. Il y a quelques années, cela n’aurait même pas fait l’objet d’une discussion.

« C’est tellement cool de voir ces progrès que nous sommes plus à l’aise pour parler de ces problèmes. Et après? Je ne sais pas. Pourquoi ne pas être proactif au lieu de réactif. Nous pouvons le gérer de la bonne façon.”

Parmi les initiatives que NASCAR a instituées figurent des programmes de diversité pour les stagiaires, les chauffeurs et les fournisseurs.

Wallace a longtemps été impressionné par le soutien de Steward aux programmes STEM, qui a conduit à la création d’un groupe caritatif qui offre ces opportunités aux jeunes mal desservis de la région de St. Louis.

Raceway Gives Motorsports Academy est une émanation de ce groupe, et Wallace parlera aux enfants des opportunités dans le sport automobile vendredi.

“C’est notre relation”, a déclaré Steward. « Il est important de savoir comment il a commencé et notre implication avec lui. Il comprend l’importance de transmettre cela.”

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