Le voyage en montagne basé à Telluride fait des voyages de ski guidés à Denali une réalité

Les chances d’atteindre le sommet de Denali ne sont pas meilleures qu’un tirage au sort, mais ceux qui le font rejoignent un club prestigieux et un service de guide Mountain Trip a aidé avec succès environ 2 000 personnes à atteindre le point culminant de l’Amérique du Nord au cours de ses 49 ans d’histoire. Maintenant, la pourvoirie basée à Telluride guide les aventuriers pour rejoindre un club encore plus élitiste : ceux qui ont skié au sommet de Denali.

Le 5 juin, après près de 20 ans de va-et-vient avec le National Park Service (NPS) au sujet de l’autorisation des descentes à ski guidées sans corde sur Denali, Mountain Trip a mené le premier client dans une expédition commerciale en une décennie au sommet du sommet de l’Alaska. – et a ensuite skié depuis le sommet. Cette réalisation « fait progresser le guidage du ski-alpinisme aux États-Unis », déclare Bill Allen, copropriétaire de Mountain Trip. “Denali est un grand objectif dont les gens rêvent.”

Mountain Trip a peut-être élu domicile dans les San Juan, mais les expéditions d’alpinisme dans la chaîne de l’Alaska, qui s’étend sur 600 milles autour d’Anchorage, de la frontière entre l’Alaska et le Canada jusqu’à la péninsule de l’Alaska, sont la raison d’être du service de guide-boutique. En 1972, l’alpiniste californien Gary Bocarde a entendu des rumeurs d’opportunités inexploitées sur les grands murs en Alaska. À la manière d’un vrai sac à poussière, Bocarde a emballé sa voiture et a parcouru près de 3 200 milles vers le nord pour voir si les grandes histoires étaient vraies.

Ils étaient. Des falaises massives de 5 000 pieds sans ascensions enregistrées l’attendaient dans la chaîne de l’Alaska. Il a commencé à choisir des sommets, y compris la première ascension alpine hivernale dans cette gamme lorsqu’il a atteint le sommet du mont Hunter. Pendant tout ce temps, Bocarde était en proie à un problème : l’argent. Ou plus exactement, son absence. Diriger des novices en montagne semblait être le moyen évident de transformer sa passion en métier, et en 1973 Mountain Trip est né.

Bocarde a continué à diriger ou à gérer des voyages en Alaska jusqu’en 2004, date à laquelle il a vendu son entreprise à Allen et Todd Rutledge. Sous les nouveaux propriétaires, Mountain Trip a déménagé son siège social au Colorado et s’est étendu pour mener des expéditions à travers le monde, y compris les plus hauts sommets de chaque continent. “Denali est toujours au cœur de ce que nous faisons”, déclare Rutledge, notant que sous sa direction et celle d’Allen, Mountain Trip a guidé plus de voies et plus d’alpinistes sur Denali que tout autre pourvoyeur.

Jusqu’à récemment, cependant, skier sur Denali n’était pas quelque chose que la pourvoirie offrait. Bien que des groupes indépendants et non commerciaux aient depuis longtemps été autorisés à descendre le sommet à ski, le NPS interdit depuis le début des années 1980 les déplacements sans corde sur les glaciers parmi les groupes commerciaux sur Denali. En conséquence, les groupes guidés devaient être attachés ensemble avec une corde lorsqu’ils voyageaient au-dessus de la «ligne de névé» de Denali, où il y a généralement de la neige. En théorie, cette exigence garantit que si une personne perd pied sur une pente ou tombe dans une crevasse, celle à laquelle elle est attachée s’arrêtera d’elle-même et (espérons-le) agira comme une ancre humaine empêchant les chutes. Il y a cependant un inconvénient. “C’est vraiment difficile”, dit Rutledge, “de skier attaché avec quelqu’un d’autre sur une corde.”

En 2006, Rutledge et Allen ont approché le NPS avec une demande d’autorisation du ski alpinisme sans corde Leur argument : Il y a des situations et des terrains dans lesquels il est moins risqué de skier sans corde que de skier connecté aux autres membres de son groupe. Rutledge dit, par exemple, qu’une personne souffrant du mal de l’altitude pourrait descendre la montagne plus rapidement à ski si elle n’était pas encordée avec d’autres membres de l’expédition.

Un guide de Mountain Trip skie devant la cascade de glace au-dessus du camp 2 sur le contrefort ouest de Denali au printemps dernier. Photo de Jediah Porter

Le NPS a reconnu la validité des arguments de Mountain Trip en 2008 et a offert au service de guide une autorisation verbale provisoire de faire du ski alpiniste sur Denali (ce qu’ils ont fait en 2009 et 2010). Mais le service du parc n’a pas écrit la langue dans le contrat de Mountain Trip, et l’autorisation verbale a été révoquée en 2012. “La position du parc était essentiellement que vous serez toujours plus en sécurité si vous êtes encordé”, dit Rutledge, ” ce qui a mis un frein à notre capacité à proposer des séjours de ski sur Denali.

Près d’une décennie plus tard, en 2018, Rutledge et Allen ont fait un autre effort pour obtenir une approbation formelle. En plus de réitérer leurs affirmations sur la sécurité des déplacements sans cordage sur les glaciers, ils ont également souligné les progrès de l’équipement de ski et la montée en popularité du ski de randonnée. Les propriétaires ont également souligné l’évolution du métier de guide en tant que profession hautement réglementée ; avant 2010, lorsque la formation spécialisée est devenue la norme de l’industrie, de nombreux guides étaient essentiellement des amateurs de loisirs qualifiés qui dirigeaient des voyages en parallèle.

En 2019, après plus de dialogue avec le parc, le NPS a finalement écrit l’autorisation dans le contrat de Mountain Trip. (Cette autorisation s’étend également à d’autres services de guide sur la montagne.) Mais avec la diminution des voyages de COVID-19 au cours des deux dernières années – et avec Denali entièrement fermée aux services de guide en 2020 – Mountain Trip n’avait pas encore conduit les clients dans un ski descente du sommet.

Le rêve d’un groupe commercial skiant au sommet s’est finalement réalisé le 5 juin, lorsque deux guides de Mountain Trip et leur client ont enfilé des skis, ont regardé l’étendue blanche en contrebas et ont déposé un sommet qui n’avait pas été entièrement skié depuis plus de 10 ans. Le trio était ravi de voir des années d’efforts personnels et collectifs se concrétiser, mais “c’était une scène relativement calme”, ​​selon Jediah Porter, le guide principal du voyage. “Nous sommes tous des personnalités assez réservées.”

De retour au Colorado cependant, où Rutledge suivait leurs progrès sur un tracker satellite, des cris de joie ont retenti. “J’ai vu que la piste ne revenait pas sur la route mais descendait du sommet de cette face enneigée de 1 000 pieds”, dit-il, une indication claire que le groupe avait pu descendre le sommet à ski. (Ses mots exacts d’exaltation comprenaient un juron impropre à l’impression.) Une fois qu’il a su que l’équipe était de retour en toute sécurité au camp, Rutledge a déclaré: «J’avais l’impression que nous avions brisé une barrière. Nous avons travaillé dur pour cela, et pour que cela se produise, j’étais fier d’eux.

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