Le Nigeria ajoute les coûts de manquer la Coupe du monde

Dans ces premiers moments d’agonie en mars après l’élimination du Nigeria des qualifications pour la Coupe du monde de cette année, les pensées les plus immédiates d’Amaju Pinnick, le président de la fédération de football du Nigeria, ont été la déception ressentie par ses 200 millions de compatriotes dans la région la plus peuplée d’Afrique. nation.

Il n’avait qu’à regarder les scènes qui se déroulaient à l’intérieur du stade national Moshood Abiola à Abuja, au Nigeria, pour voir ce que cela signifiait. Des milliers de supporters en colère avaient afflué sur le terrain après le coup de sifflet final pour exprimer leur colère, renversant les panneaux publicitaires, chassant les joueurs du terrain et se heurtant aux agents de sécurité. “Ma première pensée”, a déclaré Pinnick, “a été de démissionner immédiatement.”

Mais son esprit a également rapidement dérivé ailleurs. Dans les premiers jours qui ont suivi l’élimination du Nigeria lors d’un match aller-retour contre le Ghana, Pinnick a déclaré qu’il se réveillerait au milieu de la nuit en pensant à un autre groupe ressentant la piqûre de l’échec de l’équipe.

“Oh qu’avons-nous fait”, a-t-il dit, “à Nike.”

Pour tout pays habitué à assister à la Coupe du monde, les conséquences de manquer le tournoi sont importantes. La Fédération de football des États-Unis a trébuché sur une telle catastrophe de football en 2017, et l’Italie l’a maintenant fait lors de deux cycles de Coupe du monde consécutifs.

Pour le Nigeria, une figure de proue du football africain qui, jusqu’à cette année, n’avait pas réussi à se qualifier pour la Coupe du monde une seule fois depuis 1994, le coût émotionnel et financier de l’élimination peut être mieux exprimé par la disparition d’un seul accord : le plan soigneusement calibré, valant des millions de dollars et une publicité inestimable, liée à la sortie d’un nouveau maillot de l’équipe nationale fabriqué par Nike.

Le maillot du Nigeria pour la Coupe du monde 2018 avait été une vedette, créant une frénésie et le type de buzz plus attendu d’une apparition par l’un des joueurs vedettes du jeu que de l’arrivée d’un vêtement. Aux couleurs vives et avec un design qui le distingue des offres plus sobres et conservatrices de la plupart des autres équipes du tournoi en Russie, le maillot du Nigeria est devenu un incontournable cet été-là, se vendant presque immédiatement.

Nike a reçu au moins trois millions de commandes pour le maillot à 90 $ avant même sa mise en vente. Des lignes se sont formées dans les magasins phares de la société à Londres et dans d’autres villes le jour de sa sortie. Lorsqu’il a finalement été mis en ligne, il s’est vendu en trois minutes.

Quatre ans plus tard, Nike et le Nigeria – dont les responsables de la fédération ont cherché à tirer pleinement parti de leur marque grâce à leur relation avec l’entreprise – espéraient s’appuyer sur ce succès avec un nouveau design cet été.

“Nike a été très religieux à notre sujet”, a déclaré Pinnick. “Je me sens très, très mal – j’ai envie de pleurer quand vous mentionnez Nike. Ils sont allés jusqu’au bout pour sortir ce qui aurait été à nouveau le meilleur maillot de ce tournoi.”

La Coupe du monde est un moment de vente majeur pour Nike, qui équipe certaines des équipes les plus en vue du tournoi, dont l’actuel champion, la France, mais aussi les États-Unis, l’Angleterre et le Brésil, qui a remporté plus de titres que toute autre nation.

Concevoir et fabriquer des maillots de la Coupe du monde n’est pas non plus un processus court; il faut généralement environ deux ans avant que les produits n’apparaissent dans les magasins. La réaction de Pinnick était alors compréhensible : l’échec du Nigeria à se qualifier signifiera une perte colossale dans ce que la fédération de football aurait pu espérer récolter de sa part des ventes, a-t-il déclaré. (Les fans de la chemise auront toujours la chance d’en posséder une : la chemise sortira, vraisemblablement avec beaucoup moins d’excitation, en septembre.)

Pinnick a estimé que jusqu’à cinq millions de maillots auraient pu être vendus après la qualification, bien que l’on ne sache pas combien de maillots Nike prévoyait de produire; la société a refusé plusieurs demandes de commentaires pour cet article.

Grâce à son contrat avec Nike, le Nigeria avait droit à une redevance d’environ 8% sur chaque vente, a suggéré Pinnick. Il aurait également reçu 1 million de dollars supplémentaires en primes de la société pour avoir organisé la Coupe du monde. Ces paiements, ainsi que des paiements supplémentaires à huit chiffres de la FIFA uniquement pour avoir joué dans le tournoi, auraient très probablement signifié un doublement des revenus annuels de la fédération nigériane de 20 millions de dollars – un chiffre qui représentait moins d’un dixième de ce que le plus grand national générer des associations de football en Amérique du Sud et en Europe.

Shehu Dikko, le vice-président de la fédération, a déclaré qu’une partie importante de l’argent gagné grâce aux qualifications aurait été allouée avant le tournoi, sur des éléments tels que les bonus des joueurs, les matchs de mise au point et les camps d’entraînement. (L’équipe est actuellement en Amérique du Nord: elle a perdu contre le Mexique samedi au Texas et devait affronter l’Équateur au Red Bull Arena du New Jersey jeudi soir.) “C’est un énorme coup financier pour nous”, a-t-il déclaré, ” et nous devons récupérer.”

Il y a un autre élément de l’échec du Nigeria, cependant, qui est beaucoup plus difficile à quantifier. Au fil des décennies, l’équipe masculine de football du Nigeria, en particulier lorsqu’elle se produit lors de grands tournois, est devenue un point de ralliement sans pareil pour une population clivée par les différences sociales, ethniques et religieuses.

“Le football au Nigeria, c’est la vie – c’est plus que quiconque ne peut l’expliquer avec des mots”, a déclaré Dikko. « Il faut le sentir. Le Nigeria compte plus de 500 tribus, autant de traditions, mais le football est la seule activité qui traverse toutes nos lignes de faille. Une fois qu’il y a un ballon de football, tout le monde est nigérian. Personne ne se soucie de qui vous êtes, de ce que vous faites ou de la langue que vous parlez. Le football est donc plus qu’un simple jeu pour nous. C’est ce qui unit ce pays.”

Ce niveau d’intérêt et de passion, cependant, signifie qu’il y a aussi une plus grande concentration sur la performance de la fédération.

Sous Pinnick, qui a assumé le rôle en 2014 et est le plus ancien président de football de l’histoire du Nigeria et qui est également membre du conseil d’administration de la FIFA, le Nigeria a eu un bilan mitigé. Alors qu’il revendique le mérite d’avoir modernisé la fédération et attiré de nouveaux sponsors, son mandat n’a pas permis de remporter de titres majeurs. Un tour de 16 éliminations lors de la dernière édition de la Coupe d’Afrique des Nations – des mois avant l’éviction de l’équipe en Coupe du monde – a été sa pire performance dans cet événement depuis 1984. Cela est venu après une troisième place lors de l’édition précédente et deux consécutives. campagnes de qualification catastrophiques dans lesquelles le Nigeria a raté la compétition en 2015 et 2017.

Malgré son impulsion initiale de démissionner en mars, Pinnick dit maintenant qu’il restera jusqu’à la fin de son mandat plus tard cette année. Tout le monde ne soutient pas la décision.

Quelques jours après sa sortie de la Coupe du monde, avec Pinnick au plus bas, des dizaines de manifestants tenant des pancartes se sont rassemblés devant le siège nigérian à Abuja, appelant à son éviction. Pinnick a déclaré que la manifestation n’était pas ce qu’elle semblait être; il a suggéré que la foule avait été rassemblée – et payée – par des opposants qui tentaient de contrecarrer ses efforts depuis le jour où il est entré en fonction pour la première fois.

“Ce sont des porteurs de pancartes professionnels – vous les employez, vous les louez”, a déclaré Pinnick à propos du groupe qui a appelé à son éviction. « Si vous demandez au gars pourquoi il porte des pancartes, il répond qu’il ne sait pas. Ils les louent pour aussi peu que 10 cents, 20 cents. Les gens ont faim.”

Quelques jours plus tard, il y a eu une autre manifestation, plus de pancartes. Cette fois, les messages étaient différents. Ils ont demandé à Pinnick de rester.

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