La renaissance d’une montagne de ski – Adirondack Explorer

Les skieurs se dirigent vers le sommet du centre de ski Hickory alors que le vent remplit l’air de flocons de neige. Peut-être dès la fin de l’année, les activités du centre pourraient s’étendre pour inclure le VTT, la randonnée et l’accès à la rivière Hudson à proximité. Photo par Alan Wechsler

Le passé brillant, le présent et l’avenir quatre saisons de Hickory

Par Alan Wechsler

Nous nous arrêtons au centre de ski Hickory début février. La neige s’était déversée quelques jours plus tôt et plusieurs pieds de poudre recouvraient la montagne et la barre en T immobilisée.

Ce n’est pas un problème. Nous arriverions au sommet par nos propres moyens.

À l’hiver 2021-2022, Hickory est devenue l’une des rares stations de ski du pays à fonctionner comme une destination skin-up / ski-down. Les utilisateurs glissent 10 $ dans une boîte d’honneur et signent une renonciation (s’ils peuvent faire fonctionner le stylo gelé).

Pour Hickory, une station balnéaire de 1 200 pieds à l’extérieur de Warrensburg, c’est la dernière incarnation d’une histoire qui remonte à la fin de la Seconde Guerre mondiale.

Il peut devenir une destination toute l’année. Peut-être dès la fin de l’année, cela pourrait inclure le VTT, la randonnée et l’accès à la rivière Hudson à proximité, suivis de sports de neige en hiver. D’autres idées incluent un week-end de quatre roues, parrainé par Jeep, et une brasserie.

Mais pour l’instant, Hickory est entre les mains de personnes qui ne craignent pas de gagner leur tour.

Rejoignant deux amis par ce samedi matin froid, je chausse et attache à mes skis des peaux de phoque qui me permettent de glisser vers l’avant sans glisser vers l’arrière. Mon équipement de ski de randonnée est plus léger que l’équipement utilisé dans les stations de descente, avec des fixations qui permettent une glisse de style cross-country pour l’escalade, mais un talon verrouillé pour les descentes. Ainsi encombrés, nous endossons des sacs à dos et montons la tête.

Quand je vivais à Saratoga Springs au début des années 1990, je venais ici presque tous les samedis. Avec un coupon “achetez-en un, obtenez-en un gratuit”, un laissez-passer coûte 16 $. Un week-end typique peut voir quelques centaines de skieurs. Le petit pavillon avait des hamburgers bon marché et une cheminée circulaire de style années 1960. Les deux remontées mécaniques Poma, qui utilisent un poteau entre vos jambes qui vous tire vers le sommet, ont lancé l’imprudent à plusieurs pieds dans les airs lorsqu’il s’est engagé avec le câble en rotation. Les plantes faciales pour les débutants étaient courantes et je ne faisais pas exception.

La montagne n’a qu’une poignée de sentiers qui descendent en tresse. En l’absence de préparation sur les pentes supérieures, les bosses se sont formées rapidement. Même avec une base de neige épaisse, les rochers étaient partout – vous ne voudriez pas venir ici avec de nouveaux skis. Mais après une décharge fraîche, il n’y avait pas de meilleur endroit à New York pour déchiqueter le matin.

Colline d'hickory
Steve Goldstein commence à remonter la pente près de la barre en T immobile. Photo par Alan Wechsler

L’histoire d’Hickory

Hickory remonte à 1946 lorsqu’un groupe de vétérans de la Seconde Guerre mondiale de la 10e division de montagne a commencé à parler de l’ouverture d’une station de ski. Certains ont déménagé au Colorado pour fonder un petit endroit connu sous le nom de Vail. Un autre, un dessinateur de Queensbury nommé Hans Winbauer, sa femme Fran et ses amis Ken et Flo Bates, ont passé en revue les modèles de chutes de neige, la direction du soleil et les cartes topographiques.

Ils ont trouvé Pine Mountain, s’élevant au-dessus d’une ancienne ferme à 10 minutes au sud de Warrensburg. Après un été de travail, Hickory a ouvert un sentier en 1946 et s’est agrandi au fur et à mesure que Winbauer et ses amis défrichaient le terrain et construisaient d’autres remontées mécaniques.

“Il était si populaire qu’ils se sont incorporés pour collecter des fonds et ont installé le premier ascenseur Poma en 1955”, a déclaré Sue Catana, la fille des Winbauers. Les actionnaires se sont portés volontaires pour diriger l’opération pendant des décennies avec quelques employés rémunérés.

“Nous avons commencé à lutter dans les années 1980, avec le ralentissement économique et les assurances et les impôts ont commencé à augmenter précipitamment”, a déclaré Catana. “Nous n’avions pas assez de capacité de ski pour payer les frais généraux de base.”

Les hivers chauds n’ont pas aidé, mais il y a des années, il y avait suffisamment d’années de neige robuste pour compenser les mauvaises. Plus récemment, le changement climatique a peut-être ajouté aux difficultés, et il y a eu des années où Hickory n’a pas ouvert du tout.La montagne manque d’enneigement artificiel et le coût d’installation est prohibitif. Les quatre téléskis de la montagne ont définitivement cessé de tourner en 2015.

Un investisseur clé est arrivé. William Van Pelt, un homme d’affaires basé au Texas et natif de Saratoga Springs, a entendu parler de Hickory lors d’un voyage de ski dans l’Utah avec des amis de New York, et est devenu l’actionnaire majoritaire. Il a également acheté un terrain adjacent au centre de ski, ce qui permettra l’agrandissement des sentiers de randonnée et d’autres utilisations.

Mais Van Pelt a laissé l’opération aux locaux.

“J’ai pensé que ce serait bien pour la communauté de le faire rouvrir”, a-t-il déclaré. “Si Hickory peut être rouvert et initier les enfants au sport, ce serait bon pour la ville et bon pour le ski.”

Organiser un retour

Aujourd’hui, Ski Hickory Hill Inc. compte environ 300 actionnaires. Sa renaissance est gérée par la Hickory Legacy Foundation, une organisation à but non lucratif qui cherche actuellement à collecter 20 000 $ pour des tours d’éclairage mobiles afin d’ouvrir la basse montagne au ski nocturne.

Les membres incluent Joq Quintal de Oscar’s Adirondack Smokehouse à Warrensburg; Matt Maciariello de Warren Ford, qui y a appris à skier ; Tony Stein du Camp Echo Lake (le camp a utilisé la propriété l’été dernier comme lieu de détente pour les moniteurs); L’avocate de Glens Falls Stefanie DiLallo Bitter, dont la famille est impliquée dans Hickory depuis les années 1980; et Clint Braidwood de Saratoga Olive Oil, dont le défunt père, John, était l’une des principales forces derrière la fondation.

Selon le nouveau modèle, les skieurs utilisant les remontées mécaniques le week-end paieront 300 $ par saison plus 50 $ par jour. L’accès en basse montagne, la zone pour débutants de Hickory, avec sa courte barre en T, sera aussi bon marché que 7 $ pour le ski après l’école. Les skieurs hors-piste peuvent continuer à payer des frais quotidiens (ou 100 $ par saison) pour l’accès en montée.

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Steve Goldstein est poursuivi par de la “fumée froide” après avoir pris de l’air alors qu’il atteint le bas d’une course. Photo par Alan Wechsler

Catana, 73 ans, directeur général de la montagne, connaît les défis. En tant que consultante en gestion, elle a autrefois entraîné (par téléphone) des soldats de l’ONU travaillant avec des seigneurs de guerre afghans lors de l’invasion soviétique des années 1980.

“Mon cœur a toujours été ici à Hickory”, a-t-elle déclaré. “Je ne pouvais pas le voir descendre dans les tubes sans combat.”

Les opérations coûteront 90 000 $ par année. Du côté positif, les anciens ascenseurs fonctionnent toujours bien, a déclaré Catana. Pourtant, le lodge a été vandalisé et la pompe du puits est rouillée.

Plus à explorer

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Dans tout le pays, des dizaines de stations de ski ont fermé. L’Association nationale des domaines skiables fait état d’une réduction du nombre d’adhérents d’un sommet de 732 stations en 1982 à 462 en 2020.

Adrienne Saia Isaac, porte-parole de la NSAA, a déclaré qu’il était rare qu’une station fermée rouvre. Elle en connaît sept à l’échelle nationale de retour aux affaires.

“Ce n’est pas bon marché de gérer un domaine skiable”, a-t-elle déclaré. “Vous devez connaître votre clientèle et votre communauté.”

Le ski hors-piste pourrait s’avérer être une voie vers la réouverture. Comme d’autres activités de plein air, le ski nordique et l’équitation ont explosé au cours des dernières années. Selon la société d’études de marché NPD Group, les ventes de matériel de ski et de snowboard hors-piste en Amérique sont passées de 39 millions de dollars en 2016-2017 à 147 millions de dollars cinq ans plus tard.

Dans le Vermont, le domaine skiable d’Ascutney, autrefois fermé, a été repris par la ville de West Windsor, avec un câble de remorquage construit sur la montagne inférieure et les deux tiers supérieurs ouverts uniquement pour une utilisation automotrice. Toujours dans le Vermont, des organisations comme la Rochester / Randolph Area Sports Trail Alliance ont cultivé des itinéraires de ski dans l’arrière-pays sur les terres forestières nationales, avec l’autorisation du gouvernement. Les week-ends enneigés, les sentiers sont si populaires qu’il est souvent difficile de trouver un parking.

Dans les Adirondacks, les itinéraires de ski de fond sont limités. Les skieurs aventureux tentent les glissades abruptes des High Peaks, lorsque les conditions d’enneigement le permettent, ainsi que des pistes telles que Wright Peak et Mount Marcy. L’Adirondack Powder Skiers Association travaille avec l’État depuis 10 ans, cherchant à obtenir davantage de pistes dédiées. Le fondateur Ron Konowitz a déclaré que le groupe construisait actuellement un sentier de démonstration sur un terrain privé.

À la crête sommitale de Hickory, qui nous prend 45 minutes à atteindre, nous sommes récompensés par une vue sur la rivière Hudson à proximité, les montagnes des Adirondacks centraux et les High Peaks lointains. Le vent souffle la neige des arbres à feuilles persistantes. Il brille dans la lumière du matin.

Et nous ne sommes pas seuls à profiter de l’endroit. Ce week-end, 92 personnes visiteront Hickory, me dit Catana plus tard. Ce n’est pas une foule énorme, mais c’est un début.

Nous décollons nos peaux, verrouillons nos talons et plongeons les skis les premiers dans la poudreuse.


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