La MLS annonce le All-Star Game 2023 au Audi Field

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Il était une fois, avant que les stades MLS ne fleurissent dans tout le pays et que le football ne s’installe dans les villes d’un océan à l’autre, avant que le stade RFK ne rouille et que FedEx Field ne se fissure, Washington était peut-être le centre névralgique du sport.

Il y avait des coupes MLS et des matchs des étoiles, des visites régulières des équipes nationales masculines et féminines et une variété de jeux et de tournois internationaux. Mais à mesure que les options se sont élargies et que les lieux locaux sont tombés en disgrâce, la région de la capitale s’est retrouvée à perdre du terrain. Cincinnati, Austin et Orlando sont devenus des destinations à la mode.

Le football aux États-Unis est devenu “plus omniprésent”, a déclaré jeudi le commissaire de la MLS, Don Garber.

“Et je pense que c’est une évolution très positive pour notre ligue et pour le sport”, a-t-il poursuivi. “En fin de compte, nous avons tous un faible pour DC, pour toute l’histoire qu’il a eue et le succès qu’il a eu pendant une génération.”

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Et donc jeudi, la MLS est revenue à ses racines, annonçant que le All-Star Game 2023 aura lieu à Audi Field, la salle de spectacle de quatre ans de DC United. La date est le 19 juillet.

La ligue n’a pas décidé de conserver le format actuel – certains joueurs de la MLS face à leurs homologues de la Liga MX, la première division mexicaine – reviennent en MLS contre un club célèbre ou quelque chose de complètement différent.

La dernière fois que le All-Star Game a eu lieu à Washington, c’était en 2004. La Coupe MLS a été disputée pour la dernière fois ici en 2007, avant que la ligue ne commence à attribuer le match au finaliste le mieux classé. Parce que United a du mal à suivre depuis qu’il a remporté quatre titres au cours des neuf premières saisons de la ligue, organiser le match pour le titre ces jours-ci est une pure fantaisie.

L’équipe nationale féminine des États-Unis n’a jamais joué à Audi Field, bien que les équipes aient presque conclu un accord au printemps dernier. Les hommes se sont arrêtés pour deux matchs discrets en 2019. Et dans le plus grand revers, la FIFA s’est moquée de FedEx Field en tant que lieu potentiel de la Coupe du monde 2026, puis a passé la semaine dernière sur l’offre conjointe de DC avec Baltimore.

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Le MLS All Star Game n’est pas une Coupe du monde, mais c’est quelque chose. La ville n’a pas accueilli de match des étoiles d’aucune sorte depuis la Major League Baseball en 2018 au Nationals Park.

“J’attends avec impatience le match des étoiles, la semaine des étoiles et tout ce que nous pouvons faire ensemble pour promouvoir le sport, montrer notre ville, susciter l’enthousiasme et l’engagement de plus de gens”, a déclaré la mairesse Muriel E. Bowser (D) dans un discours à Audi Field. “Il y a un réel avantage économique à cela, mais il y a aussi juste un avantage de bonheur et de fierté, et nous sommes fiers d’accueillir le All-Star Game à Washington, DC”

La MLS a choisi Washington non pas par nostalgie, mais parce que la ligue a pris l’habitude de récompenser les villes qui construisent des stades de football. Le match de cette année se déroule à St. Paul, dans le Minnesota, qui a ouvert l’Allianz Field en 2019, et celui de l’année dernière à Los Angeles, site du Banc of California Stadium, qui a fait ses débuts en 2018.

La cérémonie de jeudi a fait ressortir certains des plus grands noms de l’histoire de United – et de la MLS. Assis au premier rang se trouvaient Jaime Moreno, Alecko Eskandarian, Ryan Nelsen et Ben Olsen, membres de la dernière équipe de championnat de la Coupe MLS de United, en 2004.

“Donnez-nous six semaines pour nous préparer et nous serons là-bas en uniforme”, a déclaré Eskandarian, provoquant les rires de ses anciens coéquipiers.

Lui et Olsen, l’ancien milieu de terrain et entraîneur-chef de DC, ont déclaré qu’ils aimeraient voir un match des légendes dans le cadre des festivités des étoiles. Eskandarian, directeur principal de la MLS pour les relations avec les joueurs et le développement des joueurs, a déclaré qu’il faisait pression pour cela. Un tel match accompagnerait un concours d’habiletés et des événements communautaires entourant le match.

Moreno, qui a été intronisé au National Soccer Hall of Fame l’année dernière, a déclaré que cela faisait si longtemps qu’un All-Star Game ou une MLS Cup n’avait pas été joué à Washington, “J’ai totalement oublié que nous avions [the all-stars] ici » en 2002 et 2004. « C’est super pour les fans. Cela signifie beaucoup pour la ville. Il était temps.”

Moreno a déclaré que de tels événements sont importants pour susciter l’intérêt pour le football au-delà de la routine hebdomadaire des ligues professionnelles masculines et féminines. Alors que le Washington Spirit a remporté le trophée NWSL la saison dernière, United n’a pas réussi à remporter un match éliminatoire depuis 2015 et cette saison est à égalité au dernier rang parmi les 28 équipes de la MLS.

“Nous sommes grands dans le football ici”, a déclaré Moreno, un natif de Bolivie qui s’est installé dans le nord de la Virginie. “DC United ne va pas très bien, mais les fans aiment toujours le jeu. Ils croient en l’équipe et ils croient dans le sport.”

Garber a déclaré que la ligue était impatiente de mettre en lumière Audi Field et les racines MLS de Washington, datant de 1996.

“DC United était vraiment la première marque nationale MLS, où vous n’aviez pas besoin de vivre dans cette ville pour être un fan de DC United en raison de leur succès précoce”, a déclaré Garber. “C’était vraiment l’épicentre du football en Amérique, en particulier au début de la Major League Soccer.”

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