Jeux olympiques d’hiver : les skieurs de vitesse brûlent la neige et la peau

Certes, les freins et les virages auront plafonné la vitesse la plus élevée possible de la voiture, mais Verstappen – et la F1 – incarnent le summum de la vitesse du sport automobile dans une industrie de plusieurs milliards de dollars.

Et pourtant, armés de rien d’autre que deux skis, de tissus squelettes et d’un casque digne d’une tournée de retour des Daft Punk, il y a des humains qui dévalent les flancs des montagnes plus vite qu’une voiture de F1.

En 2016, l’Italien Ivan Origone a dévalé une descente de la station de La Forêt Blanche en France, enregistrant une moyenne de 254,958 km/h (158,42 mph) sur ses 100 derniers mètres pour établir un nouveau record du monde.

Pour la perspective, la Fédération mondiale des sports aériens déclare que la vitesse terminale du corps humain en chute libre dans une position stable, tête en bas, se situe entre 240 et 290 km/h (149,13 et 180,2 mph) – les skieurs de vitesse plongent effectivement dans le ciel.

Sans surprise, de telles descriptions dictent que, bien que le ski soit généralement très populaire, le ski de vitesse est une vocation de niche – en particulier pour les skieurs britanniques, étant donné le manque relatif de sommets enneigés.

Pourtant, Jan Farrell, le skieur de vitesse britannique le plus titré du siècle, fait exception à la règle.

Farrell est un ancien coureur anglo-tchèque-espagnol.

Vainqueur général de la Coupe du monde de la Fédération internationale de ski (FIS) dans la catégorie Vitesse 2 en 2014, Farrell avait l’avantage sur les autres Britanniques du ski de vitesse d’avoir vécu en Espagne pendant 32 ans.

L’Espagne ne crie peut-être pas “le paradis des skieurs” pour beaucoup, mais avec 35% du pays étant montagneux et avec 32 stations de ski, un Farrell de six ans est devenu accro dès sa première leçon à Gavarnie, en France.

“En tant qu’enfant, c’était mon genre de façon naturelle de skier – il suffit de pointer en ligne droite et de la bombarder en bas de la colline, comme avec beaucoup d’enfants je pense”, a déclaré Farrell à CNN Sport.
Farrell lors de sa première leçon de ski à Gavernie, 1988.

Plus ils sont gros, plus vite ils tombent

Une carrière internationale de neuf ans a conduit Farrell à travers le monde, suivant le circuit biennal de la Coupe du monde FIS autour d’Andorre, du Canada, de la France, de la Finlande et de la Suède, ainsi que se rendant à Munich chaque mois pour s’entraîner.

Lorsqu’il n’était pas en vol – au propre comme au figuré – Farrell était au gymnase, suivant un plan de conditionnement physique olympique exténuant 300 jours par an.

L’haltérophilie, les squats et les soulevés de terre constituaient l’épine dorsale d’un programme conçu pour développer des muscles denses. Alors que les jockeys à cheval visent à rester aussi légers que possible, les athlètes sur skis de vitesse maximisent la force et la lourdeur, mais pas sans limite.

Farrell fait des 'squats' isométriques  en position ski de vitesse.

“L’aérodynamisme est la clé, donc vous ne pouvez pas simplement être gros – vous devez être compact et flexible”, a déclaré Farrell. “Vous devez adopter une position repliée serrée, et si vous avez un gros ventre, ce n’est pas idéal.

“Donc, peser beaucoup, mais aussi avoir des muscles forts car il faut s’adapter au terrain et skier la pente, et il faut être très fort et précis dans une amplitude de mouvement très réduite.

“Si vous descendiez en bloc, vous ne seriez pas très rapide.”

écraser et brûler

Le conditionnement de la force sert également un autre objectif d’une importance vitale : survivre aux accidents.

Les dangers des sports mécaniques n’ont pas besoin d’être soulignés, mais à tout le moins, les pilotes sont habillés pour minimiser les dommages. La combinaison de pilote de F1 de McLaren, par exemple, fabriquée à partir d’une fibre résistante à la chaleur et aux flammes, peut résister à une exposition directe au feu pendant 15 secondes, soutenue par des bottes et des gants résistants aux flammes.

Les skieurs de vitesse ne bénéficient d’aucune protection de ce type. Avec des vêtements conçus pour la vitesse et uniquement pour la vitesse, les blessures par accident peuvent être horribles.

Commotions cérébrales, bras et jambes cassés – les diagnostics sont sans fin, mais la brûlure par friction est la blessure la plus courante.

Farrell accélère à travers les fusées éclairantes lors d'un entraînement à Andorre, 2019.

En 2016, lors d’un entraînement de Coupe du monde en France, Farrell s’est écrasé à 216 km/h (134,2 mph) et a dérapé sur environ 1 150 pieds – sur trois terrains de football et demi – le laissant avec des brûlures au deuxième degré.

Plus souvent causées par une exposition directe au feu et à l’eau bouillante, les brûlures d’épaisseur partielle peuvent être atrocement douloureuses, mais incroyablement, Farrell était de retour sur les pistes un jour plus tard.

facteur de peur

Au fil du temps, les brûlures ont guéri, mais les cicatrices psychologiques ont perduré.

Autrefois imperturbable et n’ayant jamais chuté à une telle vitesse, la confiance de Farrell a été ébranlée presque du jour au lendemain – un problème critique dans une discipline où il y a peu de place pour le doute de soi.

“Je dis toujours que ma principale blessure était ma confiance”, a déclaré Farrell. “J’étais assez bon pour ne pas m’écraser et ne pas avoir peur – après cela, tout a changé.

“La plupart d’entre nous qui avons chuté mettent du temps à revenir. Cela m’a pris plus d’une saison et j’ai dû suivre un entraînement psychologique et vraiment repenser ma façon de skier.”

Farrell prend un virage serré en Andorre, 2019.

Bien que skier de manière trop agressive – “laisser trop flotter vos skis” – soit une cause d’accident, skier de manière trop prudente peut, paradoxalement, être tout aussi dangereux.

Le but du ski de vitesse, explique Farrell, est de dissocier le haut et le bas du corps – en se détachant pour permettre à vos jambes de se détendre et laisser les skis faire le travail.

La peur et la réflexion excessive peuvent avoir des conséquences dévastatrices, et Farrell a consacré plus d’un an de travail à démêler ces problèmes.

“Vous devez vraiment revenir en arrière et revoir toute l’attitude de pourquoi vous faites cela, ce qui vous fait peur et ce qui vous fait aller vite”, a expliqué Farrell.

“C’était un processus très intéressant où j’ai appris à me connaître beaucoup mieux qu’un être humain.”

Farrell a fait un tournage en collaboration avec les Chiefs de Kansas City de la NFL à l'approche de leur triomphe au Super Bowl en 2020.

Les Jeux olympiques vous appellent ?

Les démons vaincus, Farrell est retourné à la compétition pendant plusieurs années avant d’annoncer sa retraite “temporaire” du sport d’élite début 2021 – citant le désir de passer du temps avec ses deux jeunes filles comme motivation clé dans sa décision.

S’adaptant à leurs jambes de ski avant que beaucoup n’aient fait leurs premiers pas, le duo est déjà sur la bonne voie pour devenir d’excellents skieurs, mais pourraient-ils suivre les traces de leur père en ski de vitesse ?

“J’espère que non”, répond Farrell.

“Ils peuvent jouer au tennis ou nager ou quelque chose comme ça. Quelque chose qui implique de la neige mais dans son format liquide – comme dans l’eau.”

Les engagements paternels de Farrell remplissent ce qui est déjà un emploi du temps chargé, complétant son rôle au sein de la Commission des athlètes de la FIS, son travail privé de tutorat de jeunes skieurs de vitesse d’élite cherchant à percer dans le sport et son travail caritatif aidant les enfants handicapés à skier.

Farrell a travaillé avec Snozone Madrid et Fundación También pour emmener les enfants handicapés skier à Noël.

Alors que Farrell s’efforce d’améliorer la réputation de la discipline, le summum des événements de sports d’hiver se profile avec les Jeux olympiques d’hiver imminents de 2022 à Pékin – des jeux qui ne mettront pas en valeur le ski de vitesse.

Le sport n’a fait qu’une seule apparition aux Jeux olympiques d’hiver – en tant qu’événement de démonstration masculin et féminin à Albertville en 1992 – et Farrell pense que même si le potentiel est là, le ski de vitesse doit “faire ses devoirs” avant qu’un retour officiel ne soit viable.

Farrell met en évidence les parallèles avec le saut à ski, une épreuve au programme des Jeux depuis sa création en 1924, qui demeure une facette populaire de la programmation malgré sa relative rareté dans les activités quotidiennes du skieur.

“Il a définitivement toutes les valeurs athlétiques, l’attractivité et le caractère spectaculaire – il est très présentable pour les Jeux Olympiques de haut niveau”, explique Farrell.

“Je pense que le sport doit d’abord faire ses devoirs : attirer plus d’adeptes et plus d’athlètes.

“Tout le monde sort et aime skier vite, mais le ski de vitesse est une toute autre chose – il a certainement tout ce qu’il faut pour les Jeux olympiques en théorie – maintenant, la base sportive réelle doit se développer.”

Jusqu’à ce jour, c’est le travail et la parentalité pour Farrell, ainsi que la redécouverte d’une joie perdue depuis longtemps pour skier juste pour le plaisir.

La question est : manque-t-il de vitesse ?

“Non, je ne pense pas”, répond Farrell, faisant référence à des amis en F1. “Ils ne conduisent pas du tout très vite sur les routes publiques – ce sont tous des conducteurs très prudents et détendus.”

Après des années en chute libre, Farrell profite de la vie dans la voie lente.

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