James Piot, LIV Golf et une réalité réorganisée pour la prochaine vague d’amateurs de golf

COLUMBUS, Ohio — Commençons par la réalité alternative. Parce que ce serait plus crédible. C’est là que James Piot est un senior de cinquième année diplômé de l’État du Michigan, un jeune homme qui part graver des marques sur les murs des premiers golfs professionnels – des places dans les qualifications du lundi, la poursuite de sa carte Korn Ferry Tour, peut-être quelques débuts de mini-tournée . Vous n’auriez pas entendu parler de James Piot. Il serait un autre nom dans la longue lignée des vagabonds à la poursuite des rêves du PGA Tour.

Mais ce n’est pas comme ça que ça s’est passé.

Au lieu de cela, Piot, tous âgés de 23 ans, est l’un des personnages les plus inattendus du théâtre extraordinaire qu’est la tentative sauvage de LIV Golf de détruire au bulldozer le complexe industriel du golf et de renverser (ou de déstabiliser) à la fois le PGA Tour et le DP World Tour (alias le tournée européenne). Ceux qui dirigent la LIV Golf Invitational Series ont identifié Piot comme un participant stratégique dans sa prochaine saison de huit événements. Il est le champion amateur américain en titre et porte une certaine reconnaissance. On a supposé que Piot recevait au nord de sept chiffres pour participer à la tournée, avec des chiffres allant de 2 à 6 millions de dollars. Piot, lui-même, dit que “aucun d’entre eux n’a été exact”. Pour cette histoire, L’athlétisme n’a pas pu déterminer le chiffre exact, mais peut signaler, via une source, que Piot est en effet enfermé pour jouer les sept événements LIV menant au championnat par équipe de fin de saison de la tournée au Trump National Doral, qu’il espère qualifier pour.

Quel que soit le chiffre, Piot est sur le point de recevoir une somme d’argent qui changera sa vie pour participer à une ligue très controversée financée par le Fonds d’investissement public – un fonds de richesse autonome contrôlé directement par le gouvernement saoudien. En plus des garanties, les événements auxquels il participe rapporteront un minimum de 100 000 $ pour trois jours de travail (les tournois LIV sont des événements de 54 trous), même pour une finition DFL.

Tout cela pour un professionnel récemment devenu qui a affiché des tours de 78-78-81-74-71-75-73-76-75-78 dans cinq exemptions récentes dans les événements du PGA Tour, y compris les Masters.

“Pour moi, l’offre était, vous savez, vous allez jouer au golf et vous allez avoir un statut quelque part – donc pour moi, j’ai pensé que c’était fantastique”, a déclaré Piot la semaine dernière, au cours de laquelle il a raté le coupé au Memorial Tournament. “En jouant avec des joueurs d’élite dans un environnement d’équipe, non seulement vous êtes avec eux, mais vous pouvez choisir leur cerveau. C’est le moment pour moi de jouer du bon golf et de me développer.


La victoire de James Piot en amateur américain en 2021 à Oakmont lui a donné des opportunités sur le PGA Tour et maintenant avec LIV Golf. (Raj Mehta / États-Unis aujourd’hui)

Ce n’est pas la faute de Piot s’il se voit offrir des tonnes d’argent et un statut sur un circuit de golf professionnel. C’est pourtant sa décision d’accepter. Pour certains spectateurs, c’est totalement irrémédiable et le bilan de l’Arabie saoudite en matière de droits de l’homme fait de cette idée un non-démarrage. Pour d’autres, c’est une question claire que feriez-vous ? décision à la fois évidente et compréhensible.

Mais en le résumant comme ça – si basique, si simpliste – ce qui se perd, c’est qu’en réalité, Piot est un jeune athlète mis dans une situation compliquée et enchevêtrée (certains pourraient dire impossible). Il n’y a pas de choix de repêchage dans le golf professionnel. Chaque carrière est autodidacte. À part les meilleurs, ces Viktor Hovlands et Collin Morikawas, la route typique est non pavée et impitoyable.

Piot s’est vu offrir la chance de jouer avec des pros établis, d’obtenir des départs garantis et de profiter d’une stabilité financière précoce.

Il l’a pris.

À quel point cela est moralement acceptable réside dans l’œil du spectateur.

Ce qui est incontestable, cependant, c’est que Piot représente un dilemme naissant dans la réorganisation continue de la réalité dans le golf.

Les meilleurs amateurs sortant de l’université – anciennement la chaîne d’approvisionnement du PGA Tour et du Korn Ferry Tour – sont désormais confrontés à la possibilité d’une option très différente et très lucrative. Combien de temps durera LIV, qui sait ? Mais c’est ici maintenant et la bankroll saoudienne est pleine. Au minimum, c’est un bon pari que le champion amateur américain de cet été et quelques autres meilleurs juniors se verront présenter la même opportunité que Piot. Très probablement, ceux qui suivront aussi.

Que feront ces individus ?

Et que fera le PGA Tour pour sécuriser ses affaires souveraines ?

Alors que des pros établis de longue date comme Dustin Johnson et Kevin Na se dirigent vers LIV avec des risques évidents pour leur éligibilité à long terme au PGA Tour, les jeunes joueurs qui participent aux événements LIV entrent en quelque sorte avec une poignée de main de la main gauche. Leur statut ne va pas résider dans une sorte de prison pour débiteurs. Lors d’une réunion des managers mercredi dernier au Memorial, les responsables du PGA Tour ont déclaré aux agents de joueurs et aux managers que les amateurs et les non-membres du PGA Tour ne seraient pas pénalisés pour avoir joué sur le LIV Tour. Ils seront toujours pleinement éligibles pour obtenir un statut à la fois sur le Korn Ferry Tour et le PGA Tour, et resteront éligibles pour accepter les exemptions de tournoi et participer aux qualifications du lundi.

LIV sera donc une option viable, même si de nombreux fans ne le souhaitent pas.

Cela nous ramène à Piot.

Alors qu’il se préparait à jouer dans le Memorial Tournament au début de la semaine dernière, il savait que le champ LIV était sur le point d’être annoncé pour l’événement inaugural à Londres (9-11 juin). Il y avait, dit-il, une certaine anxiété, se demandant quelle pourrait être la réaction. Son nom a soulevé quelques sourcils lorsque la liste complète a été publiée mardi.

“La première nuit, il était difficile de rester en dehors des réseaux sociaux”, a déclaré Piot. « Les choses que les gens tweetaient. Vous savez, des gens que vous ne connaissez même pas, qui portent des jugements, des choses comme ça. En fin de compte, je dis aux gens qu’il s’agit de jouer au golf. C’est ce que je veux faire de ma vie. C’est une opportunité.”

C’est le cas, mais c’est une opportunité controversée. Piot n’est pas aveugle à cela. S’adressant à quelques journalistes vendredi, il s’est penché sur son principal sujet de discussion.

“En fin de compte, c’est une opportunité de jouer au golf et d’avoir un statut quelque part”, a-t-il déclaré. “C’est un peu ce que je voyais. Évidemment, l’argent est un facteur, mais en même temps, c’est un format passionnant et il y a une opportunité d’apprendre des grands. Être entouré de ces gars – il y a tellement de grands vainqueurs de championnats qu’il est difficile de ne pas apprendre et de s’améliorer lorsque vous êtes dans cet environnement.

Alors que Piot, qui a grandi en jouant sur des terrains publics près de sa ville natale de Canton, dans le Michigan, est répertorié comme amateur sur la «liste» de LIV, il est en fait devenu professionnel avant de jouer à Colonial il y a deux semaines. En vérité, il est un professionnel limite depuis qu’il a remporté l’amateur. Non seulement il est devenu majeur lorsque la Ligue saoudienne de golf est tombée du ciel, mais il a passé la saison dernière à découvrir le nouveau monde de la législation sur le nom, l’image et la ressemblance de la NCAA. Il a joué ses débuts sur le PGA Tour dans des chemises de golf de l’État du Michigan avec des logos pour Lear (une entreprise de fabrication automobile basée à Southfield, Michigan), Barton Malow (une entreprise de construction basée au Michigan) et Carl’s Golfland, une chaîne de magasins de golf locale.

Tous ces trucs du nouveau monde et tout le monde les a inventés au fur et à mesure. Piot pense que c’est à la fois “fou” et “stressant”.

C’est depuis l’été dernier.

Ce qui est le plus bizarre dans le parcours de Piot, c’est la facilité avec laquelle cela n’aurait jamais pu se produire.

Tout cela, voyez-vous, trace son chemin jusqu’au Pennsylvania Turnpike, par la banlieue de Pittsburgh, jusqu’au Oakmont Country Club. C’était un dimanche après-midi d’août dernier. Chaud. tellement chaud Un de ces ciels blancs et brumeux. Piot était là-bas, à la fin de ce qui semblait être une défaite imminente de l’US Amateur contre Austin Greaser, un junior de l’Université de Caroline du Nord. Piot était 3-down avec huit trous à jouer. C’était fini.

Mais alors Piot a gagné le trou suivant. Et la prochaine. Puis il est devenu le premier joueur depuis 2008 à remporter quatre trous consécutifs sur le neuf de retour du match du championnat amateur américain. Il a joué les huit derniers trous du match à moins de 3 ans. Il a remporté le 121e US Amateur, 1-up.

C’était il y a neuf mois. Voici James Piot maintenant : « De temps en temps, vous êtes pris dans le processus, et vous devez jeter un coup d’œil en arrière et dire : ‘Putain de merde, quoi ? Vous savez – comme, j’ai vraiment fait ça? Ça a été un sacré tour.”

Depuis qu’il a porté le titre éminent de champion américain amateur, cela lui a ouvert toutes les portes. Sa prochaine exemption sera à l’US Open à Brookline dans deux semaines.

La semaine dernière, entre-temps, était le dernier départ prévu de Piot sur le PGA Tour. C’était une autre fenêtre sur un monde dans lequel il rêvait depuis longtemps de vivre. Jeudi matin, il était sur la zone d’entraînement de Muirfield Village en train de chipoter des balles à côté de Jordan Spieth, son joueur préféré de toujours. Quelques minutes après le départ de Spieth, un fan est passé et a demandé un autographe à Piot en criant : “Hey Jordan !”

“Désolé, malheureusement, je ne suis pas Jordan”, a répondu Piot en souriant. “Il est plus grand.” Ensuite, Piot a pris quelques photos avec d’autres fans.

Vendredi, Piot faisait partie du dernier groupe qui a terminé le match de l’après-midi au Mémorial. Le soleil était bas, la foule était clairsemée. Hé oiseau non. 17, ravissant un couple de badauds bien nourris. Marchant jusqu’à 18 ans, il a incliné sa casquette lorsque le groupe a été présenté et son titre amateur a été salué. Tout se sentait tellement ancré dans la tradition.

Maintenant, cependant, le jeune James Piot est parti pour jouer sept événements couvrant l’Europe, l’Amérique du Nord, le Moyen-Orient et l’Asie, chacun avec une bourse totale de 25 millions de dollars répartis entre 48 joueurs. Lors de ses cinq apparitions en carrière en tournée, il a raté cinq coupes et n’a jamais tourné sous le par. Son voyage au Mémorial s’est terminé par un putt bogey et une égalité pour le 108e à 9 ans.

Cela n’a pas beaucoup d’importance dans ce nouveau monde, n’est-ce pas ? Il y a un requin dans l’eau et, pour certains, les opportunités les plus inattendues dans le sillage.

(Photo du haut : Rob Schumacher / USA Today)

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