INSIGHT: Comment la pandémie – et la prochaine génération – a changé le jeu de préparation de voiture pour les équipes NASCAR

Les courses NASCAR ont toujours été gagnées en partie grâce au travail effectué dans l’atelier de course d’une équipe. Mais cela n’a jamais été aussi précis qu’aujourd’hui avec la voiture de course Next Gen.

“Tout ce que vous faites ici (au magasin), c’est tout”, a déclaré le chef d’équipe de Joe Gibbs Racing, James Small. «Ce que vous déployez et ce que vous avez en pratique, vous n’allez pas vraiment changer. Si vous êtes nul, vous n’allez pas vous améliorer énormément à moins que vous ne soyez fondamentalement déséquilibré, et vous pouvez le récupérer avec quelques changements.

Le pilote de Small, Martin Truex Jr., a été parmi ceux qui ont souligné l’importance du travail effectué au cours de la semaine. Truex est allé jusqu’à dire que les équipes font des courses de simulation parce que les données de simulation et les simulateurs OEM sont la base des configurations et des plans de course avant de rentrer dans le garage.

“La simulation, nous vivons et mourons par elle”, a déclaré Small. « C’est ainsi que nous avons procédé au fil des ans. Et c’est tout. Celui qui peut le mieux résoudre le problème en sim et qui a toutes ses hypothèses et variables correctes gagnera. Ou avoir une voiture très rapide. Parce que vous ne pouvez pas faire de tours autrement.

“Nous faisons essentiellement les tours virtuellement avant d’arriver sur la piste. C’est devenu incroyablement important étant donné que tout le monde a maintenant essentiellement la même voiture. Nous avons tous les mêmes pièces mécaniques à notre disposition, alors cela revient à la simulation, aux arrêts aux stands et au pilote.

Ces dernières années, le cours a changé, ce qui était un résultat malheureux de la pandémie de COVID-19. Small le décompose en mettant les choses en termes de course pré-pandémique, pendant la pandémie et post-pandémique.

Les équipes pré-pandémiques avaient un calendrier très établi et routinier, qui était en place depuis de nombreuses années. Habituellement, ils travaillaient sur une voiture jusqu’à mercredi environ avant qu’elle ne soit chargée sur le transporteur et ne prenne la route. Vendredi, le week-end a commencé et les équipes ont pu mettre la voiture à l’échelle, passer le contrôle technique et voir ce qui devait être ajusté.

“Vous aviez une meilleure idée de la météo à ce moment-là, et vous vous êtes mis sur la bonne voie pour courir, et vous devez essentiellement corriger gratuitement toutes les erreurs que vous avez commises”, a déclaré Small. « Il n’y a pas eu de penalty. Donc, vous pouvez dire, OK, nous étions partis de cette hypothèse, puis optimiser notre configuration tout au long du week-end au fur et à mesure que la piste changeait.

« C’était moins stressant. Il n’y avait pas autant de perfection dans le fait d’être parfait quand on déchargeait chaque semaine.”

Pendant le week-end, les équipes avaient généralement deux jours d’entraînement et de qualification. Les heures passées sur la piste leur ont donné beaucoup de données à trier pour ajuster la voiture si nécessaire et leurs coéquipiers avec lesquels se comparer.

Small et Truex se concertent à Richmond. L’époque où les équipes pouvaient intégrer les commentaires des pilotes dans la préparation des voitures pendant les week-ends de course est largement révolue. John Harrelson/Images de sport automobile

“Et vous aviez des commentaires des pilotes, ce qui vous aiderait”, a déclaré Small. «Ensuite, vous travailliez toute la nuit du samedi et vous vous disiez:« OK, c’est ce que nous allons faire et mettre dans la voiture dimanche matin ». Pour nous et le processus que nous avons utilisé sur l’équipe 78 et (maintenant) 19, c’est là que nous avons excellé et que nous avons vraiment bien réussi à nous améliorer pendant un week-end. Cela a également joué dans les (mains) de Martin parce qu’il lui faut un peu de temps pour démarrer.”

Puis en 2020 est venue une pandémie qui a d’abord stoppé le sport (et le monde), puis l’a ajusté. Il n’y a pas eu d’entraînement ni de qualification pendant la pandémie, sauf lors de certaines des plus grandes courses comme le Coca-Cola 600, de nouveaux sites et le week-end de championnat.

“Vous étiez en train de préparer votre voiture de course à l’atelier”, a déclaré Small. «Le niveau de travail, les efforts et le temps que nous avons consacrés à la simulation et à essayer de nous assurer que chaque variable que nous avions était correcte, car le meilleur de notre jugement était tout. Vous feriez 100 hypothèses par semaine. Et tu pourrais en enlever un, et ça gâcherait tout ton week-end. Vous deviez essayer d’être aussi parfait que possible car il n’y avait jamais aucune chance de défaire (quoi que ce soit). Idem du côté de la construction de la voiture.

«C’était tout de la course de simulation. Vous appreniez et essayiez de comprendre où vous vous êtes trompé lors de la dernière course et toutes vos hypothèses pour la prochaine course et vous essayiez de vous assurer qu’elles étaient justes en ce qui concerne toutes les variables des pneus, de l’aéro et des conditions de piste. Je suis sûr que certaines personnes ont dit : « eh bien, mettez simplement ce que nous avons fait la dernière fois ». On ne travaille pas comme ça.”

La saison 2022 est une course post-pandémique. Alors que les équipes de la Cup Series sont de retour aux entraînements et aux qualifications, NASCAR a considérablement modifié les horaires du week-end et le temps presse. La plupart des week-ends, c’est 20 minutes d’entraînement, puis directement dans les qualifications.

Le temps de piste est donc précieux pour les équipes. Cependant, c’est le temps qui sert plus de vérification des systèmes que d’occasion de creuser des problèmes, d’affiner ou, si nécessaire, de changer complètement la direction de la configuration sur la voiture.

“Vous venez cette année, et cette année est un désastre (explétif) parce que maintenant nous courons essentiellement comme si nous étions dans une pandémie, mais nous sommes partis plus”, a déclaré Small. « Nous sommes sous plus de pression. Nous avons très peu d’informations sur cette voiture. Nous avons très peu d’informations jusqu’à ce que nous commencions à revenir sur le comportement des pneus ou même à essayer d’estimer les temps au tour et le niveau d’adhérence et comment les voitures sont dans le trafic.

Ce n’est pas seulement un temps limité sur la piste, mais des ajustements limités. Les responsables de NASCAR n’autorisent pas les équipes à apporter des modifications en gros à la voiture Next Gen.

“Nous ne pouvons pas changer beaucoup de choses”, a déclaré Small. « Quel que soit le poids du nez que vous choisissez, c’est ce que vous avez. Quels que soient les ressorts que vous choisissez, c’est ce que vous avez. Vous ne pouvez pas changer d’orteil. Vous ne pouvez pas changer le carrossage. Donc, essentiellement, c’est devenu encore plus difficile parce que nous avons beaucoup moins d’informations pour nous guider, et nous travaillons autant que nous l’avons fait pendant la pandémie. C’est ta voiture.”

Les ajustements aérodynamiques et la géométrie ne peuvent pas non plus être modifiés sur la piste. Le seul moyen d’apporter des changements substantiels ? Passez par la situation malheureuse de détruire la voiture et d’avoir besoin d’une sauvegarde.

“Oui, vous avez 15 minutes, mais c’est un échauffement – c’est tout”, a déclaré Small. «Vous devez toujours passer par la technologie et vous pouvez échouer et être expulsé. C’est dur, et tout est (décidé) dans la simulation parce que nous n’avons rien d’autre à faire.”

Les équipes de la Cup Series bénéficient de 50 minutes d’entraînement ce week-end avant la course inaugurale au World Wide Technology Raceway.

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