Hier seulement : NASCAR au Japon

L’histoire du sport automobile au Japon est comme un iceberg, dont Takuma Sato et Kamui Kobayashi se sont démarqués au-dessus des vagues.

Juste sous la surface de ces vagues, moins visibles du monde extérieur, se trouvent les Super Formula et SuperGT. La réponse japonaise à la F2 et à la classe GT3.

Plus bas, là où la lumière du soleil est plus rare, se trouvent respectivement le All-Japan Road Racing Championship et le D1GP, une série de motos et de drift.

Un peu plus bas, vers le bas de l’iceberg, se trouve une période de trois ans de courses NASCAR au Japon.

Oui, le Japon.

Le Japon ne crie pas NASCAR, même avec l’influence américaine qui s’est installée dans la culture japonaise après la seconde guerre mondiale. Fuji Speedway devait initialement être construit comme un superspeedway de style Talladega par la Japan NASCAR Corporation, avant que le financement ne se tarisse et que le projet ne soit repris par Mitsubishi en 1965.

Fuji a été achevé en tant que parcours routier permanent, et l’idée de NASCAR au pays du soleil levant s’est évanouie pendant près de trois décennies.

Jusqu’en 1994, lorsque le directeur du circuit de Suzuka, Hiromishi Suzuki, a effectué une visite inopinée au siège de NASCAR et a suggéré que NASCAR profite de la popularité croissante du circuit de Suzuka et organise une exposition au Japon.

Après une visite d’inspection à Suzuka par la direction de NASCAR, un accord a été signé en 1995 pour accueillir le NASCAR Thunder Special Suzuka sur le circuit l’année suivante.

Il a été décidé que les voitures de la NASCAR Cup Series utiliseraient la section est du circuit de Suzuka – environ la moitié de la longueur du tracé du Grand Prix utilisé par la Formule 1.

Organisée comme une course purement exhibition, sans points payés, la première course de la NASCAR Thunder Special Suzuka a eu lieu le 24 novembre 1996.

La course était divisée en deux segments de 50 tours, après le premier desquels les 10 premiers seraient inversés. Rusty Wallace a été absolument dominant, menant 84 des 100 tours. Seuls Jeff Gordon (12 tours) et Terry Labonte (quatre tours) ont touché la tête tout au long de la journée.

Sur le plateau de 27 voitures, quatre pilotes japonais ont pris le volant.

Hideo Fukuyama, originaire de Suzuka, a failli se classer parmi les 10 premiers sur sa piste à domicile avant d’être projeté dans le mur par Wally Dallenbach Jr. avec 10 tours à faire.

Keiichi Tsuchiya, connu sous le nom de Drift King au Japon, largement reconnu pour avoir fait progresser le drift vers une reconnaissance internationale, s’est frayé un chemin vers une 15e place en 1996 et une 11e place l’année suivante.

En 1997, la distance de course a été étendue à 125 tours autour du même tracé utilisé l’année précédente. Mike Skinner a remporté la victoire avec Mark Martin en deuxième et Randy LaJoie en troisième.

À tous égards, il s’agissait de véritables courses sur route, même si les courses sur route étaient plus rares dans les années 90 qu’elles ne le sont aujourd’hui. Les deux courses comportaient des courses serrées, une position de piste très disputée et quelques cas de contact évitable. Des trucs appropriés des années 1990 selon la norme NASCAR.

Cependant, en 1998, l’événement a pris une tournure encore plus traditionnelle et s’est déplacé vers le circuit ovale Twin Ring Motegi. Construit un an auparavant, Motegi comprend à la fois un circuit routier et un circuit ovale, et les deux se croisent deux fois au cours d’un tour.

Cette course, surnommée Coca-Cola 500, a vu Dale Earnhardt Jr. et Dale Earnhardt Sr. partager la piste pour la première fois en compétition de Coupe. Mike Skinner a remporté sa deuxième victoire au Japon en autant d’années ; ses deux seules victoires dans sa carrière en Coupe.

Alors que la ferveur japonaise pour le sport est indiscutable, la fréquentation n’était pas optimale et acheminer la série au Japon depuis les États-Unis était un casse-tête logistique et financier. Non… plus comme une migraine. En fin de compte, NASCAR n’est jamais revenu au Japon après 1998.

En 2017, Steve O’Donnell, directeur de l’exploitation de NASCAR, a déclaré que plusieurs groupes en Chine avaient exprimé leur intérêt à travailler avec NASCAR, mais les questions de durabilité et de retour sur investissement ont laissé la direction de NASCAR hésitante à ce stade.

Percer dans la sphère internationale du sport automobile restera probablement difficile à l’avenir. La passion américaine pour les courses ovales est presque exclusive à ces États-Unis. Peu de pays utilisaient d’anciennes pistes de courses de chevaux comme sites de courses automobiles, et les avenues à petit budget comparables dans le sport telles que les courses de terre n’existent pas en abondance en dehors des États-Unis.

Bien que la Whelen Euro Series de NASCAR fonctionne bien, la vérité demeure qu’il s’agit d’une série NASCAR dans l’esprit et d’un hybride stock car – voiture de sport dans la pratique.

En dehors de l’Amérique du Nord – où NASCAR travaille déjà sur sa présence au Canada et au Mexique – la prochaine destination logique pour NASCAR de s’aventurer à l’étranger serait probablement en Europe, où le sport automobile a une histoire longue et bien ancrée. Cependant, l’argent et le temps représentent toujours un défi que NASCAR n’a pas été près de relever depuis ses aventures au Japon.

Les voitures et leur équipement devaient être chargés et expédiés au Japon quatre à huit semaines à l’avance pour rendre l’événement possible, et croyez-moi, le vol de 15 heures de Detroit à Osaka n’est pas agréable. Ajoutez à cela une participation moins qu’idéale, et le destin du couplage NASCAR-Japon a été scellé aussi rapidement qu’il a commencé.

Alors que la perspective de pilotes NASCAR lançant la voiture Next Gen sur une piste moderne comme le circuit Yas Marina ou le circuit international de Bahreïn, la question de la logistique et d’un paiement tolérable empêche toujours NASCAR de faire un globe-trotter cohérent.

De plus amples informations sur l’incursion de NASCAR au Japon peuvent être trouvées dans le mini-documentaire 2017 Made in Japan, disponible pour visionnement sur foxsports.com.


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