Haji Wright de l’USMNT revient au programme américain

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Haji Wright a reçu l’appel de l’entraîneur de l’équipe nationale américaine de football Gregg Berhalter il y a environ six semaines – un appel qui, jusqu’à ce printemps, était loin d’être justifié.

Pendant des années, alors que beaucoup de ses pairs excellaient à l’étranger, l’attaquant américain avait dérivé sur la scène des clubs européens sans tenir la grande promesse qu’il avait montrée au niveau de l’équipe nationale des jeunes.

Il y a eu des périodes avec des clubs en Allemagne, aux Pays-Bas et au Danemark, mais sans une saison en petits groupes, il s’était perdu dans le mélange de jeunes espoirs américains à l’étranger.

Puis l’année dernière, Wright a déménagé en Turquie, et à la fin d’une campagne 2021-22 au cours de laquelle il a terminé parmi les meilleurs buteurs de la Super Lig, l’attaquant de 24 ans avait attiré l’attention de Berhalter.

Au cours d’une année de Coupe du monde – et ayant besoin d’options de notation à l’approche des décisions sur la liste – Berhalter a lancé l’appel pour inviter Wright à un camp d’entraînement qui comprenait quatre matches ce mois-ci.

“J’espérais plus que ce à quoi je m’attendais”, a déclaré Wright à propos de l’appel, “mais je n’ai pas été surpris.”

Il n’a pas été surpris car il marque comme aucun autre Américain : 14 buts en 32 matches (21 titularisations) pour le club turc d’Antalyaspor, dont huit buts en sept matches sur une période de six semaines en avril et mai.

Il a également été productif la saison précédente, avec 11 buts pour le club danois Sonderjyske, mais sa capacité à maintenir ces chiffres dans une ligue plus forte l’a propulsé sur le radar de Berhalter cette année.

Dans le camp américain pour la première fois depuis 2019, Wright a fait ses débuts seniors le 1er juin en tant que remplaçant contre le Maroc à Cincinnati. En fin de match, alors que les Américains menaient par deux et que l’équipe a accordé un penalty, la star américaine Christian Pulisic a remis le ballon à Wright, dont la conversion a couronné une victoire 3-0.

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“Je le lui ai demandé, et il m’a donné l’opportunité de marquer mon premier but, lors de mon premier match, et c’est vraiment une sensation formidable”, a déclaré Wright.

Pulisic a déclaré qu’il voulait “juste lui donner un peu de confiance”.

“Je suis content de le voir marquer”, a-t-il déclaré.

La route a été longue pour le natif de Californie du Sud. Alors que sa carrière dans l’équipe nationale des jeunes a grimpé en flèche avec 27 buts en 34 matchs, Wright a eu du mal à atteindre les ambitions du club.

“Ce n’est certainement pas linéaire”, a-t-il déclaré. “Il y a eu beaucoup de hauts et de bas. Il y avait beaucoup de bons patchs et de patchs rugueux. Je pense que j’ai persévéré dans les moments difficiles et apprécié les bons moments.”

Wright se retrouve dans une bonne passe au bon moment. Alors que de nombreuses places dans l’alignement de la Coupe du monde sont pratiquement définies, la position de l’attaquant reste incertaine.

Depuis l’été dernier, Berhalter a utilisé Josh Sargent, Ricardo Pepi, Jesús Ferreira, Jordan Pefok, Gyasi Zardes et Daryl Dike. Aucun n’a saisi le rôle de titulaire.

Dans ce camp, l’avant-dernier avant le reportage de l’équipe au Qatar en novembre, Wright et Ferreira, 21 ans, les seuls attaquants étaient conviés. La compétition pour les convocations aux deux matches amicaux de septembre reste cependant grande ouverte.

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Pour les deux premiers matches de ce mois-ci, Ferreira a commencé et Wright est sorti du banc. Selon toute vraisemblance, Wright recevra son premier départ vendredi contre la Grenade dans un match de la Concacaf Nations League à Austin.

“Je ne pense toujours pas qu’il y ait suffisamment d’échantillons pour Haji”, a déclaré Berhalter après un match nul 0-0 contre l’Uruguay dimanche à Kansas City, Kan. « Nous continuerons à travailler avec eux, et [with] deux matchs de la Ligue des Nations, nous verrons si Jesús et Haji peuvent toucher le fond du filet.”

L’appel de Wright a été adopté par des joueurs établis qui le connaissent depuis l’époque où il était jeune dans l’équipe nationale.

“C’était le duo à l’époque – moi et Haji”, a déclaré Pulisic. “Nous avons joué beaucoup de matchs ensemble dans les équipes nationales de jeunes, et c’est cool de le revoir.”

Le milieu de terrain Weston McKennie a qualifié le retour de Wright de “magnifique”.

“Certains joueurs seraient renversés”, a déclaré McKennie. «Certains joueurs auraient perdu le moral. Mais pour lui, trouver son propre chemin pour revenir ici est définitivement une source d’inspiration.

Le milieu de terrain Tyler Adams s’est dit ravi de “voir comment il a grandi, s’est développé et a mûri en tant que joueur”.

Interrogé sur les retrouvailles avec ces joueurs, Wright a souri et a déclaré: «Ils n’ont pas beaucoup changé. Les mêmes gars maladroits quand nous avions 15, 14 ans.

Le parcours de Wright a commencé à l’académie des jeunes de Los Angeles Galaxy, puis au Cosmos de New York, puis à l’équipe des moins de 19 ans de Schalke en Allemagne. Après un prêt à la deuxième division allemande de Sandhausen, il a fait sept apparitions en Bundesliga et a marqué une fois pour la première unité de Schalke en 2018-19.

Wright a signé avec VVV-Venlo dans l’élite néerlandaise mais n’a pas réussi à marquer en 22 matches de championnat. C’est ensuite sur Sonderjyske, où il a commencé à trouver sa voie en 2020-21. L’équipe danoise a décidé de le prêter à Antalyaspor la saison dernière.

“Ayant beaucoup déménagé ces deux dernières années, cela a ajouté une certaine expérience de la vie et une compréhension de la vie”, a déclaré Wright. “Lorsque vous êtes témoin de différents styles de jeu, vous en apprenez plus au lieu de jouer dans un pays toute votre vie. Je comprends le football un peu mieux que lorsque j’ai commencé.

Il a remercié son entraîneur, l’ancien milieu de terrain turc Nuri Sahin, de l’avoir encadré.

“Il me met dans des situations où je peux aider l’équipe à marquer des buts et à créer des buts”, a déclaré Wright. “Il m’a aussi beaucoup appris sur le métier d’attaquant. Il m’a aidé davantage dans mon jeu de construction et de liaison, mon positionnement. Il m’a mis dans des endroits où je peux être devant le but et le gars qui tire et [getting] rebondit.”

Wright a terminé à égalité au septième rang dans la course au score de la Super Lig, et son club a terminé sur une séquence de 16 matchs sans défaite pour grimper au septième rang sur le circuit des 20 équipes, neuf places de plus que l’année précédente.

“Il a pu commencer à dominer dans les matchs”, a déclaré Berhalter, ajoutant que c’était le “moment idéal” pour inviter Wright au camp américain.

Pulisic apprécie le parcours ardu de Wright, en disant: «Je respecte vraiment les gens qui n’ont pas nécessairement eu la vie facile. Il a eu des hauts et des bas, et sortir de l’autre côté et être aussi performant qu’il est maintenant est impressionnant.”

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