Adrian Ballinger vient de terminer la première descente à ski du Makalu

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Lundi, l’alpiniste Adrian Ballinger a effectué la première descente à ski enregistrée depuis le véritable sommet du Makalu, à 27 766 pieds, la cinquième plus haute montagne du monde.

Ballinger, avec ses partenaires d’escalade Dorji Sonam Sherpa et Pasang Sherpa, a atteint le sommet du sommet lundi à 9 heures du matin dans des conditions de voile blanc. Ils ont été la première équipe à atteindre le sommet du Makalu cette année, et ils ont terminé après que Dorji Sonam ait fixé des cordes sur la dernière crête exposée et technique. Ballinger n’a pas passé beaucoup de temps au sommet; après s’être reposé une dizaine de minutes pour prendre quelques photos, il descendit la crête exposée, passa devant une poignée d’alpinistes qui montaient, puis enfila ses skis et les dirigea vers la descente.

Dans le jeu en constante évolution de l’alpinisme en haute altitude, les grimpeurs d’élite sont toujours à la recherche de nouvelles façons d’établir des records et de repousser les limites de l’exploration. Ballinger pense que skier les hauts sommets représente le défi ultime.

Ballinger (à gauche) et Pasang Sona célèbrent au sommet du Makalu. (Photo : Dorjé Sonam Sherpa)

“Le ski a toujours été ma passion la plus profonde en tant qu’être humain depuis que je suis enfant”, a-t-il déclaré. À l’extérieur. “Et puis j’ai ce talent et cette carrière d’escalader des sommets de 8 000 mètres. La combinaison des deux était vraiment naturelle pour moi.

Après avoir marqué la première descente du vrai sommet du Manaslu (26 781 pieds) en 2011, Balligner a skié Cho Oyu (26 864 pieds) à deux reprises. Il s’est également lancé dans des tentatives infructueuses de skier sur le Lhotse et le mont Everest à 27 940 pieds. Ballinger a tenté de skier au Makalu en 2012 et 2015.

“Makalu est celui qui ne m’a jamais lâché, car c’est une montagne tellement technique”, a déclaré Ballinger. “C’est tellement gros. C’est tellement rocheux et costaud. Et depuis hier, c’était l’un des deux seuls sommets de 8 000 mètres qui n’avaient pas encore vu de descente à ski.”

Le voyage comprenait un mélange de ski, de traversée et de rappel. Alors que Ballinger skiait depuis le sommet dans le voile blanc, il est tombé dans une section dangereuse appelée le French Couloir et a suivi une ligne escarpée jusqu’au sommet d’une paroi rocheuse abrupte de 180 pieds, où il a dû fixer une corde, enlever ses skis, et rappel. Après avoir navigué sur la falaise, Ballinger a skié jusqu’au camp 3, creusant dans la neige dure, où il a rencontré ses coéquipiers et le photographe Griffin Mims. Ballinger s’est arrêté au camp pour se réchauffer les pieds et boire du café, puis est parti pour parcourir la section la plus dangereuse de la route : la face glacée de Makalu La qui sépare le Camp 3 du Camp 2.

Adrian Ballinger dévale le Makalu.
Ballinger navigue dans le pur French Couloir à 27 600 pieds. (Photo : Adrien Ballinger)

Alors qu’il descendait cette section à ski, Ballinger croisa environ 25 grimpeurs et sherpas qui se dirigeaient vers le sommet.

“J’ai décidé de rester relativement près de la ligne d’escalade parce que la corde m’a donné un repère pour trouver mon chemin”, explique Ballinger. “C’était assez amusant de faire des virages devant beaucoup de ces gars – certains étaient vraiment excités, certains étaient comme” c’est fou ! “et certains étaient comme” s’il vous plaît montez dans les cordes!

En dessous du camp 2, la route sur Makalu est moins exposée, donc Ballinger a pu skier jusqu’au pied glaciaire de la montagne. “Ce n’était pas du bon ski, mais c’était du bon ski”, dit-il.

Ballinger a retiré ses skis à environ 19 000 pieds. Il avait skié plus de 8 000 pieds verticaux, avec environ 200 pieds de rappel et les 50 premiers pieds de descente. Ballinger dit que la descente a été plus difficile qu’il ne l’avait prévu en raison de la rigidité du manteau neigeux.

“Il s’est avéré que c’était du ski avec plus de conséquences que je ne le voulais”, a déclaré Ballinger. “Mais le fait est que je n’ai eu qu’à retirer mes skis sur 60 mètres, et compte tenu de l’aspect rocheux et technique de la montagne et de la réputation qu’elle a, j’étais tellement excité.”

Adrian Ballinger naviguant sur les pentes inférieures du Makalu.
Ballinger a skié plus de 8 000 pieds verticaux sur Makalu. (Photo : Griffon Mims)

Ballinger, qui dirige les expéditions Alpenglow basées en Californie, n’était pas la seule personne à poursuivre un record sur Makalu lundi. Ses coéquipiers Karl Egloff et Nicolas Miranda ont tenté d’établir un temps connu le plus rapide (FKT) pour gravir la montagne sans oxygène supplémentaire; ils sont montés du camp de base avancé au sommet en 17 heures et 18 minutes, ce qui serait le nouveau record. Le duo a effectué le voyage aller-retour du camp de base au sommet et retour au camp dans une poussée pénible de 26 heures.

« Nous sommes arrivés au camp de base épuisés, physiquement détruits, mais heureux ! Egloff a écrit sur Instagram.

Ballinger, Egloff, Miranda et le reste de l’équipe d’Alpenglow Expeditions se sont appuyés sur les innovations technologiques et les nouvelles techniques d’escalade pour cette expédition. Avant de se rendre au Népal, chaque membre de l’équipe a utilisé une tente d’altitude hypoxique pour s’acclimater à l’air raréfié. Les alpinistes ont également sauté le trek exténuant de 16 jours de Katmandou au camp de base Hillary de Makalu à 16 000 pieds en volant là-bas dans un hélicoptère, une pratique que de plus en plus d’alpinistes suivent. Dans les 48 heures suivant son arrivée, l’équipe est rapidement montée à son camp principal à 19 000 pieds, ce qui est bien plus haut qu’une base typique pour les expéditions himalayennes.

Ballinger dit que le processus que l’équipe a suivi sur Makalu est né d’une décennie d’étude du processus de pré-acclimatation. “Ce que j’ai maintenant remarqué, c’est que les gens sont beaucoup moins susceptibles de tomber malades au cours des premiers jours et semaines du voyage, des infections des voies respiratoires supérieures aux infections gastro-intestinales inférieures en passant par les véritables affections de l’altitude”, dit-il. “Puisque notre corps est pré-acclimaté, nous sommes en mesure de lutter plus efficacement contre toutes ces différentes choses qui font partie des expéditions en haute montagne.”

Adrian Ballinger gravit le Makalu avec ses skis.
Ballinger navigue sur la dernière crête sommitale du Makalu. (Photo : Dorjé Sonam Sherpa)

Ballinger est devenu célèbre en 2019 en réalisant avec succès des expéditions au mont Everest et au K2 sans oxygène supplémentaire. Ces jours-ci, il vise des objectifs d’alpinisme loin du plus haut sommet du monde. En effet, il a décidé de ne plus mener d’expéditions sur l’Everest du côté népalais.

“La mauvaise gestion népalaise du côté sud, combinée au danger de la cascade de glace de Khumbu, est telle qu’en tant que guide de montagne IFMGA, je ne peux pas regarder ce côté de la montagne et penser que je peux organiser un voyage que je ‘ dont je suis fier », dit-il. « C’est tout, depuis les niveaux spectaculaires et inexpérimentés des grimpeurs et de nombreux sherpas qui travaillent maintenant dans les montagnes jusqu’aux nouveaux opérateurs d’expédition. Toute cette inexpérience se combine pour les embouteillages et juste une scène assez laide.

Ballinger pense que le côté nord de l’Everest, qui se trouve en Chine, bénéficie désormais d’une gestion supérieure.

“C’est tout, depuis l’expulsion de nombreuses entreprises qui ne respectent pas les normes jusqu’à la gestion efficace des déchets et des déchets humains”, dit-il. “Et ils limitent vraiment le nombre de grimpeurs autorisés chaque saison.”

Le ski réussi de Ballinger au Makalu laisse un seul des 14 sommets du monde au-dessus de 8 000 mètres sans une descente à ski réussie : le Kanchenjunga de 28 169 pieds. Lorsqu’on lui a demandé dans un échange WhatsApp s’il avait d’autres objectifs de ski-alpinisme, Ballinger a mis du temps à répondre.

«Je veux vraiment m’asseoir avec celui-ci et être content un peu. Je pense que le besoin immédiat en escalade et en ski de passer au prochain objectif plus important comporte beaucoup de risques, et peut-être pas pour les bonnes raisons », a-t-il déclaré. “Hahahahhah, mais avec cette position haute et puissante … Kanchenjunga est le dernier sommet non skié de 8 000 mètres.”

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